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Estados Unidos arresta a Alex Saab, negociador de Nicolás Maduro de Venezuela

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BOGOTÁ, Colombia – Un importante aliado del gobierno autoritario de Venezuela fue extraditado a Estados Unidos, dijo el sábado uno de sus abogados, donde enfrentará cargos de lavado de dinero en Florida.

La extradición de Alex Saab, un empresario colombiano y reparador financiero del presidente Nicolás Maduro de Venezuela, representa una victoria para el gobierno de Estados Unidos, cuyos esfuerzos por destituir a Maduro han fracasado en los últimos años. El Sr. Saab fue detenido hace más de un año por funcionarios encargados de hacer cumplir la ley en la nación insular de Cabo Verde, en África occidental.

Su abogada, Femi Falana, dijo que fue sacado del país el sábado sin el conocimiento de su equipo legal.

Si Saab cooperara con los funcionarios estadounidenses, podría ayudar a desenredar la red económica de Maduro, ayudando a las autoridades a presentar cargos contra otros aliados del gobierno venezolano.

Pero también es probable que la extradición complique las negociaciones entre Maduro y la oposición del país apoyada por Estados Unidos, que comenzó en México en septiembre y que la oposición espera que empuje a Maduro a permitir elecciones libres y justas.

La extradición convierte a Saab en uno de los partidarios de más alto rango de Maduro en ser puesto bajo custodia estadounidense.

El gobierno de Maduro ha sostenido que la detención de Saab es ilegal, diciendo que es un enviado diplomático y no puede ser procesado, y sus partidarios han emprendido una elaborada campaña de relaciones públicas a nivel mundial para obtener apoyo para su causa. En un momento, #FreeAlexSaab se convirtió en un grito de guerra entre las personas influyentes de las redes sociales nigerianas.

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Pero el Tribunal Constitucional de Cabo Verde rechazó el argumento de la inmunidad diplomática el mes pasado y autorizó su extradición a Estados Unidos para enfrentar cargos.

En 2019, los fiscales estadounidenses acusaron a Saab por su presunto papel en un plan de soborno que desvió unos 350 millones de dólares de un proyecto de vivienda del gobierno venezolano.

Washington también ha acusado al Sr. Saab de “beneficiarse del hambre” a través de su participación en un plan en el que él y otros supuestamente se llevaron grandes sumas de fondos gubernamentales destinados a alimentar a los hambrientos de Venezuela.

Según los investigadores, el Sr. Saab y un socio comercial sobornaron a altos funcionarios venezolanos para obtener contratos de importación de alimentos destinados a ciudadanos inscritos en un programa de subsidio alimentario conocido por sus siglas en español, CLAP. Pero Saab trajo “sólo una fracción de la comida” que se suponía que debía importar, mientras que “cosechó ganancias sustanciales”, según el Departamento del Tesoro de Estados Unidos.

Los funcionarios estadounidenses han dicho que esto era parte de un complot más grande en el que los aliados de Maduro compraron menos alimentos o de menor calidad que los especificados en los contratos y distribuyeron el dinero extra a los leales. El programa CLAP, dicen, ha sido una herramienta fundamental para el control social, con alimentos y dinero utilizados para recompensar el apoyo político y castigar las críticas.

Saab es uno de varios funcionarios y empresarios vinculados a Maduro acusados ​​por el gobierno de Estados Unidos en los últimos años, incluido el propio Maduro.

La detención de Saab fue vigilada de cerca en Venezuela, donde para algunos se ha convertido en sinónimo de los peores abusos del gobierno de Maduro.

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“Alex Saab debe ser uno de los hombres más detestados” en Venezuela, la periodista Blanca Vera Azaf escribió en Twitter el año pasado. “Construyó su fortuna con el hambre de nuestra gente”.

Anatoly Kurmanaev y Ruth Maclean contribuyeron con el reportaje.

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