Estonia nunca necesitó importar gas por barco. Hasta que lo hizo.

En Paldiski, Estonia, búnkeres abandonados de la era soviética, salpicados de graffiti y cubiertos de maleza, son un recordatorio de la dominación de siglos que Rusia ejerció una vez sobre la región del Báltico.

Ahora esta ciudad portuaria en la esquina noroeste del país se está convirtiendo rápidamente en un baluarte contra los esfuerzos rusos para presionar políticamente a Europa. Desde que Moscú amenazó con retener el gas natural como retribución a los países que se oponen a su invasión de Ucrania, los trabajadores de Paldiski han estado construyendo una terminal en alta mar para gas no ruso a un ritmo constante.

El proyecto es una parte de la estrategia de Europa para desconectarse rápidamente de la energía rusa que está calentando hogares y alimentando fábricas en todo el continente.

La terminal de Estonia servirá como dique flotante para un buque cisterna de procesamiento gigantesco que recibirá entregas de gas natural licuado y lo convertirá de nuevo en vapor que se puede canalizar a través de la red existente que sirve a los países bálticos y Finlandia. Con una fecha de finalización programada para noviembre, Paldiski está en camino de ser la primera nueva terminal de GNL completada en Europa desde que comenzó la guerra.

El envío de gas natural en forma licuada se ha convertido en la solución eureka de Europa a lo que la Comisión Europea ha denominado “chantaje energético” por parte del presidente Vladimir V. Putin de Rusia. Desde que comenzaron los combates a finales de febrero, se han propuesto 18 nuevas instalaciones o ampliaciones de las existentes en 11 países europeos, incluidos Alemania, los Países Bajos, Italia y Grecia, según Rystad Energy.

Los líderes europeos han estado viajando a Medio Oriente y África, incluso a algunos países que antes se mantenían a distancia debido a abusos contra los derechos humanos, para competir por el suministro limitado de GNL del mundo o abogar por el rápido desarrollo de fuentes adicionales. Hasta la guerra, China, Corea del Sur y Japón eran los principales clientes.

“El GNL es realmente el único elemento de suministro que puede aumentar en los próximos años” durante la transición hacia fuentes de energía renovables más amigables con el clima, dijo James Huckstepp, jefe de análisis de gas europeo en S&P Global Commodity Insights.

Aunque Estados Unidos y Qatar, los mayores productores de GNL, están acelerando sus operaciones, llevará al menos un par de años aumentar significativamente la capacidad. Por lo tanto, las empresas y los hogares se preparan para los altos precios y la dolorosa escasez durante los fríos meses de invierno. Los gobiernos han elaborado planes de emergencia para reducir el consumo y racionar la energía en medio de oscuras advertencias de malestar social.

Marti Haal, el fundador y presidente del grupo energético estonio Alexela, sacude la cabeza ante la febril carrera por construir terminales de gas natural licuado. Él y su hermano, Heiti, propusieron construir uno hace más de una docena de años, argumentando que era peligroso para cualquier país depender únicamente de Rusia para el gas natural.

“Si hablaras con alguien en Estonia en 2009 y 2010, nos llamarían idiotas a mí ya mi hermano por perseguir eso”, dijo Haal. Conducía su Bullitt Mustang de edición limitada, No. 694, en verde Steve McQueen, al sitio de la terminal en Paldiski que su compañía está construyendo ahora. Redujo la velocidad para señalar el límite de una zona restringida que existía antes de que el ejército soviético se marchara en 1994. Cuando Moscú tenía el control, Paldiski fue vaciada de su población, convertida en un centro de entrenamiento nuclear y rodeada de alambre de púas.

Mientras conducía, el Sr. Haal recordó el debate sobre la construcción de una estación receptora de GNL: “Todos con los que hablamos dijeron: ‘¿Por qué necesitamos diversificación?'”.

Hoy los hermanos parecen más visionarios. “Si en ese momento nos hubieran escuchado, no tendríamos que correr como locos ahora para resolver el problema”, dijo el Sr. Haal.

El Sr. Haal, que pasó esa mañana compitiendo en una regata, siempre tuvo una vena empresarial, incluso bajo el comunismo. En 1989, cuando la Unión Soviética se estaba disolviendo, él y su hermano comenzaron a construir y vender remolques para automóviles. El Sr. Haal dijo que arrastraría uno a bordo del ferry a Finlandia (la tarifa para traerlo en automóvil era demasiado cara) y se lo entregaría a un comprador en el puerto de Helsinki. Recogió el dinero en efectivo y luego volvió a pagar el salario de todos.

Cuando comenzaron a vender gasolina, llamaron a la empresa Alexela —un palíndromo— para que tuvieran que colocar un solo letrero que pudiera ser leído por los conductores en ambas direcciones.

Su empresa de GNL en un momento parecía un fracaso. Resulta que los millones de dólares y los años de frustración significaron que cuando Estonia y Finlandia acordaron en abril compartir el costo de alquilar un buque de procesamiento de GNL y construir terminales flotantes, la investigación y el desarrollo preliminares ya estaban hechos.

En los meses previos a la invasión de Rusia, dijo Haal, los altos precios del gas ya habían comenzado a cambiar la economía de invertir en una terminal de GNL. Ahora, su mayor preocupación es asegurarse de que el gobierno estonio complete a tiempo la conexión del gasoducto a la red nacional de gas.

A lo largo de los años, la cuestión de construir más instalaciones de GNL, además de las dos docenas que ya existen en Europa, se ha debatido repetidamente en puertos y capitales. Los opositores argumentaron que enviar el gas natural licuado enfriado era mucho más costoso que el flujo desde Rusia. La nueva infraestructura requerida de terminales portuarias y tuberías despertó la oposición local. Y hubo resistencia a invertir tanto dinero en un combustible fósil que los acuerdos climáticos finalmente habían apuntado a la extinción.

Uno de los países que dijo no fue la economía más grande de Europa, Alemania, que obtenía el 55 por ciento de su gas de Rusia.

“El panorama general era que Europa tenía más capacidad de GNL de la que necesita”, dijo Nina Howell, socia del bufete de abogados King and Spalding. Después de la invasión, los proyectos que no se habían considerado comercialmente viables, “y probablemente no lo habrían logrado, de repente obtuvieron el apoyo del gobierno”.

Estonia, que comparte una frontera de 183 millas con Rusia, es en realidad el país europeo menos dependiente de su gas. Aproximadamente las tres cuartas partes del suministro de energía de Estonia provienen del esquisto bituminoso producido en el país, lo que le da más independencia pero lo retrasa en los objetivos climáticos.

Aún así, al igual que las otras ex repúblicas soviéticas, Lituania y Letonia, así como los países del antiguo bloque comunista como Polonia, Estonia siempre fue más cautelosa con los juegos de poder de Rusia.

Dos días antes de que comenzara la guerra, el primer ministro estonio reprendió a los “países que no limitan con Rusia” por no pensar en los riesgos de depender de la energía rusa.

Por el contrario, Polonia decidió abandonar el gas natural ruso y comenzó a trabajar en 2013 en un gasoducto que entregará suministros desde Noruega. Está previsto que esté terminado en octubre. Lituania, que en un momento había recibido el 100 por ciento de su suministro a través de un solo gasoducto del monopolio ruso Gazprom, siguió adelante y completó su propia pequeña terminal de GNL en 2014, el año en que Rusia se anexó Crimea.

Las terminales de gas natural licuado no son la única fuente de energía que los países europeos alguna vez desdeñaron y ahora se ven obligados a explorar. En una decisión muy disputada, el mes pasado el Parlamento Europeo reclasificó parte de la energía nuclear y del gas como “verde”. Holanda está reexaminando el fracking. Y Alemania está reactivando plantas de carbón e incluso replanteándose su decidido rechazo a la energía nuclear.

En Paldiski, enormes aerogeneradores se encuentran a lo largo de la costa de la península de Pakri. Ese día, las ráfagas fueron lo suficientemente fuertes no solo para hacer girar las palas, sino también para detener el trabajo en la terminal flotante. Una excavadora de orugas gigante estaba estacionada en la arena. Al final de un largo muelle esquelético, la parte superior de las tuberías de acero de 200 pies de largo que se habían estrellado contra el lecho marino sobresalían del agua como un horizonte de chimeneas de color óxido.

Paldiski Bay, que no tiene hielo durante todo el año y tiene acceso directo al Mar Báltico, siempre ha sido una importante puerta comercial y estratégica. Generaciones antes de que los soviéticos estacionaran allí sus submarinos nucleares; el zar ruso Pedro el Grande construyó allí una fortaleza militar y un puerto en el siglo XVIII.

Ahora, la bahía vuelve a desempeñar un papel similar, solo que esta vez no para Rusia.

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