Hágase a un lado, hermana Jean, ahora es el torneo NCAA de Hep Cronin

A mitad de camino de las gradas dentro del viejo granero de baloncesto, el mayor fanático de Mick Cronin se convirtió en su crítico más duro, un padre que se preguntaba qué estaba haciendo su hijo después de haber vitoreado lo que parecía ser su mayor triunfo solo unos momentos antes.

Se mostró a Hep Cronin agitando los puños en el tablero de video de Hinkle Fieldhouse con los UCLA Bruins de su hijo con una ventaja de tres puntos sobre Alabama con solo cuatro segundos por jugar en la semifinal de la Región Este del torneo de la NCAA. Durante años, padre e hijo habían discutido qué hacer en este tipo de situación: falta antes de que el otro equipo pueda lanzar un triple que podría empatar el marcador.

“Cada vez que alguien estropea un juego sin cometer una falta”, diría Hep más tarde, recordando sus intercambios con el hijo al que había entrenado y guiado, “nos llamamos y decimos: ‘Vaya, lo volvieron a hacer’. “

Así que Hep se horrorizó la noche del domingo cuando vio a Crimson Tide meter el balón a un guardia rápido que se escapó de dos defensores, y encontró a un compañero de equipo que se levantó para un triple que empató el marcador con solo cuatro décimas de segundo por jugar. en la segunda mitad.

“Creo que fue entonces cuando me quité la máscara y el guardia de seguridad no estaba contento”, dijo Hep. “Me lo arranqué y estaba listo para tirarlo a las gradas, estaba tan enojado”.

La ira se convirtió en euforia una vez que los Bruins anotaron los primeros siete puntos de la prórroga. Hep se volvió hacia un amigo y le dijo que el error no importaba, que iban a ganar de todos modos.

UCLA avanzaba, una reunión familiar televisada a nivel nacional continuaba, el padre Hep sobrevivía a la hermana Jean de Loyola Chicago como la historia de los fanáticos que se sienten bien del torneo de la NCAA y parte de la carrera de postemporada de su vida para una leyenda del entrenador de la escuela secundaria de Cincinnati y su hijo.

“Tener a tu padre aquí durante todo esto”, dijo Mick el lunes en la víspera del 11thLa final regional de los Bruins, cabeza de serie, contra Michigan, el martes en el Lucas Oil Stadium, “ha sido increíble”.

Durante las últimas dos semanas, Hep ha simbolizado el amor insaciable de una familia, cada emoción captada por las cámaras enfocadas en él desde el inicio hasta el timbre final. Se le ha mostrado bombeando los puños, aplaudiendo y, lo más conmovedor, descendiendo por las gradas dentro del Mackey Arena de Purdue para ver a Mick después de que sus Bruins regresaron de 14 puntos abajo en los Primeros Cuatro para vencer a Michigan State en otro tiempo extra sin aliento.

Un guardia de seguridad intentó detener a Hep en el camino hacia la barandilla sobre la cancha, consciente de las restricciones de seguridad destinadas a proteger a los jugadores y entrenadores de los fanáticos en medio de la pandemia única en un siglo.

Al igual que el equipo de su hijo, Hep no se negaría.

“Dije: ‘No, no voy a parar, estoy viendo a mi hijo’”, recordó Hep, quien cumplirá 80 años en agosto. “’No lo he visto en un año, no me vas a detener’. “

Se habían visto por última vez a fines de febrero de 2020, después de que el equipo de Mick derrotara a Arizona State en Pauley Pavilion como parte de otra carrera de final de temporada en la que los Bruins ganaron 11 de 14 juegos. Se tramaron planes para que Hep se uniera al equipo de su hijo dondequiera que aterrizara en el torneo de la NCAA.

Pero UCLA se enteró la mañana de su inauguración programada del torneo de la Conferencia Pac-12 contra California que el torneo había sido cancelado debido al empeoramiento de la crisis del coronavirus, subiendo rápidamente a los autobuses para tomar un vuelo a casa. Para cuando el equipo aterrizó, el torneo de la NCAA también había sido cancelado.

Cuando finalmente se autorizó a los Bruins a regresar al campus en septiembre, Hep no estaba presente en sus habituales visitas de práctica. Contrajo el virus alrededor del Día de Acción de Gracias, pero no tuvo un caso grave, una infusión de medicamentos aceleró su recuperación.

Hep recibió su primera vacuna a principios de este mes, lo que lo animó a conducir desde su casa de Cincinnati a cada uno de los juegos del torneo de la NCAA de su hijo. Estuvo allí para el épico rally de los Bruins contra Michigan State, su lucha contra Brigham Young, su atropello a Abilene Christian y su emocionante triunfo por segundo sobre Alabama.

Lo que hizo que la presencia de Hep fuera más significativa fueron las veces que había estado allí para su hijo.

Hep había estado allí cuando un entrenador de un equipo juvenil local le entregó un uniforme al hermano mayor de Mick, Dan, y sorprendió a todos en la familia Cronin al entregar también uno a Mick, que entonces solo tenía 4 años. Los ojos de Mick se agrandaron cuando se deslizó la camiseta sobre sus hombros, su padre incrédulo.

“Le dije, ‘Mick, realmente no estás en el …'”, comenzó Hep.

“Estoy en el equipo”, finalizó Mick, y luego entró al final de los reventones a pesar de que sus tiros no pudieron llegar al fondo de la red.

Hep había estado allí para las sesiones de cine nocturnas dentro de su casa en las que participaban sus dos hijos y los jugadores más fogosos, Dan como base titular y Mick como sustituto desde el banco. Los chicos se dejaban caer en el sofá, alguien pedía una pizza y pegaban la cinta del juego en la videograbadora y estudiaban tendencias durante horas.

Hep había estado allí cuando Mick consiguió su primer trabajo como entrenador simplemente por acompañarlo a un juego de la escuela secundaria que su padre estaba buscando. Uno de los entrenadores vio a Mick en las gradas y le dijo a Hep que quería ofrecerle un trabajo a Mick como asistente del equipo universitario y entrenador de primer año. El pago anual era de solo $ 1,500. Hep dijo que su hijo estaba comenzando una carrera que eventualmente lo llevaría a Cincinnati antes de que tomara el trabajo de UCLA hace dos años.

Hep también había estado allí durante muchas decepciones en marzo, los equipos de Mick en Cincinnati nunca habían avanzado más allá de una semifinal regional antes de que terminara el domingo en el final más palpitante que padre o hijo habían experimentado. Cuando los dos hablaron por teléfono después, Mick explicó que no había cometido una falta contra Alabama porque le preocupaba que alguien lanzara un tiro desde atrás del arco en el momento del contacto y se le concedieran tres tiros libres.

Todo lo que importaba era que estaban avanzando, Mick golpeaba su pecho con un puño cerrado y apuntaba a Hep en las gradas después de que los Bruins habían perseverado.

“Lo hizo aún más dulce”, dijo Hep sobre el último drama. “Aquí estamos, boom, Elite Eight”.

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