Hasta ahora, el cierre del oleoducto ha tenido poco impacto en los suministros

HOUSTON – El cierre el viernes del oleoducto más grande entre Texas y Nueva York después de un ataque de ransomware ha tenido poco impacto inmediato en los suministros de gasolina, diésel o combustible para aviones. Pero algunos analistas de energía advirtieron que una suspensión prolongada podría elevar los precios en el surtidor a lo largo de la costa este.

A nivel nacional, el club de motor AAA informó que el precio promedio de la gasolina regular no se movió de $ 2.96 el galón de sábado a domingo. Los precios del estado de Nueva York se mantuvieron estables en $ 3, y en algunos estados del sureste como Georgia, que se consideran particularmente vulnerables si el oleoducto no se reabre rápidamente, los precios subieron una fracción de centavo por galón.

No ha habido señales de que los conductores estén comprando por pánico o que las estaciones de gasolina estén agrediendo a sus clientes al comienzo de la temporada de conducción de verano, cuando los precios de la gasolina tradicionalmente suben.

Pero algunos analistas advirtieron sobre la escasez de gasolina si el cierre del oleoducto, operado por Colonial Pipeline, continúa durante la semana.

“Incluso un cierre temporal probablemente impulsará los precios minoristas nacionales del gas a más de $ 3 por galón por primera vez desde 2014”, dijo Jay Hatfield, director ejecutivo de Infrastructure Capital Management e inversionista en gas natural y oleoductos y almacenamiento.

El cierre del oleoducto de 5.500 millas que transporta casi la mitad de los suministros de combustible de la costa este fue una señal preocupante de que la infraestructura energética del país es vulnerable a los ataques cibernéticos de grupos o naciones criminales.

Colonial Pipeline reconoció el sábado que había sido víctima de un ataque de ransomware por parte de un grupo delictivo, lo que significa que el hacker puede retener los datos de la empresa como rehenes hasta que pague un rescate. La empresa, que es de propiedad privada, no dijo si había pagado un rescate. Dijo que estaba trabajando para iniciar las operaciones lo antes posible.

Una razón por la que los precios no han subido hasta ahora es que la costa este generalmente tiene un amplio suministro de combustible almacenado. Y el consumo de combustible, aunque crece, sigue deprimido desde los niveles previos a la pandemia.

Aún así, existen algunas vulnerabilidades en el sistema de suministro. Las existencias en el sureste son ligeramente más bajas de lo normal para esta época del año. La capacidad de la refinería en el noreste es limitada, y la reserva de suministro de gasolina del noreste, un suministro que se mantiene para interrupciones de emergencia, contiene solo un total de un millón de barriles de gasolina en Nueva York, Boston y South Portland, Maine.

Eso ni siquiera es suficiente para un solo día de consumo regional promedio, según un informe publicado el sábado por Clearview Energy Partners, una firma de investigación con sede en Washington. “Mucho depende de la duración de la interrupción”, dijo el informe.

Cuando el huracán Harvey paralizó varias refinerías en la costa del Golfo en 2017, suspendiendo los flujos de productos petrolíferos del Colonial Pipeline hacia el noreste durante casi dos semanas, los precios al contado de la gasolina en el puerto de Nueva York aumentaron más del 25 por ciento y tardaron casi un mes en calmarse.

Las refinerías regionales pueden aumentar sus suministros desde Plantation Pipeline de Kinder Morgan, que opera entre Louisiana y el norte de Virginia, pero su capacidad es limitada y no llega a las principales áreas metropolitanas al norte de Washington, DC.

La costa este tiene amplios puertos para importar productos derivados del petróleo de Europa, Canadá y América del Sur, pero eso puede llevar tiempo. Los petroleros que navegan desde el puerto de Rotterdam, Países Bajos, a velocidades de hasta 14 nudos pueden tardar hasta dos semanas en hacer el viaje al puerto de Nueva York.

Tom Kloza, jefe global de análisis de energía del Servicio de Información de Precios del Petróleo, dijo que la administración Biden podría suspender la Ley Jones, que requiere que las mercancías enviadas entre puertos estadounidenses se transporten en embarcaciones construidas y operadas por Estados Unidos. Eso permitiría a los petroleros de bandera extranjera mover barriles adicionales de combustible desde los puertos del Golfo a los puertos de la Costa Atlántica. La Ley Jones generalmente se suspende durante emergencias como huracanes.

“Se podría argumentar que la administración de Biden podría considerar tal movimiento más temprano que tarde si persisten los problemas del software colonial”, dijo Kloza.

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