Impulso sindical de Amazon: Por qué los trabajadores aquí en Alabama tienen la clave.

Bessemer, Ala.

Esta pequeña ciudad de Alabama puede no parecer el lugar para una revolución laboral.

Después de todo, el Sur ha sido tradicionalmente más antisindical que otras partes del país. Y una economía en dificultades podría hacer que los residentes de Bessemer estén ansiosos por casi cualquier tipo de trabajo que puedan conseguir.

Recientemente clasificada como la “peor ciudad para vivir” de Alabama (y la sexta peor a nivel nacional), Bessemer es una de las ciudades más pobres del país. A menos de 15 millas al sur de Birmingham, el centro de Bessemer es un mar de concreto agrietado, con hoteles abandonados y escaparates vacíos intercalados con tiendas de autos usados ​​y llantas que anuncian “No se necesita crédito”.

Por qué escribimos esto

En el sur y en busca de empleo, Bessemer, Alabama, puede parecer un lugar poco probable para un enfrentamiento entre Amazon y los defensores de los sindicatos. Pero su historia pasada y las luchas presentes han impulsado el momento y han atraído la atención nacional.

Sin embargo, después de que Amazon abrió un almacén aquí hace un año, con la promesa de casi 6,000 empleos a partir de $ 15.30 la hora, más del doble del salario mínimo de Alabama, lo que parecía una oración respondida también pronto se convirtió en el lugar de una lucha a nivel nacional sobre la sindicalización.

¿Por qué aquí? Amazon tiene más de 100 almacenes, la mayoría de ellos más grandes, tanto en pies cuadrados como en tamaño de empleado, y casi todos han estado en su lugar por más tiempo que el sitio BHM1 de Bessemer.

La respuesta, dicen los lugareños, está en el momento. La lucha por trabajar y vivir en medio de la pandemia del coronavirus, mientras el fundador de Amazon, Jeff Bezos, vio aumentar su riqueza en 48.000 millones de dólares, solo ha alimentado las frustraciones por la desigualdad. Los trabajadores de BHM1, aproximadamente el 85% de los cuales son negros, también dicen que el enfoque simultáneo en el movimiento Black Lives Matter los alentó a luchar por la justicia en el lugar de trabajo.

Pero la respuesta también está en la historia de esta área: una historia que ya ha dado mucho a la intersección de los derechos laborales y los derechos civiles.

“Birmingham siempre ha sido una ciudad de lucha”, dice Vincent Davis, conserje de BHM1. “Siempre hemos luchado por dejar nuestra huella en el mundo, y este es solo otro ejemplo de eso”.

Los gigantes tecnológicos, Facebook, Apple y, por supuesto, Amazon, han frustrado con éxito los esfuerzos sindicales hasta ahora. Amazon, en particular, ha sido criticada por sus supuestamente duras condiciones de trabajo mientras aplasta los esfuerzos de sindicalización de los trabajadores en otros almacenes.

Si los casi 5.800 trabajadores de BHM1 votan por sindicalizarse, podría revitalizar un movimiento laboral en declive en los Estados Unidos y potencialmente comenzar un efecto dominó en las otras instalaciones de Amazon, redefiniendo lo que significa trabajar para el segundo empleador más grande del país.

Es por eso que una intersección anodina y arbolada a lo largo de Powder Plant Road aquí se ha convertido en el epicentro de una tumultuosa competencia por el poder de los trabajadores. Antes del 29 de marzo, el último día de votación sobre sindicalización, varios congresistas y mujeres demócratas han hecho peregrinaciones aquí, junto con otras celebridades.

El presidente Joe Biden ha reiterado su apoyo a los sindicatos y trabajadores en Alabama, sin mencionar directamente el almacén de Bessemer. Amazon ha estado haciendo su propio esfuerzo total para persuadir a los trabajadores de que sindicalizarse no les conviene.

Historia Hinckley / The Christian Science Monitor

Bessemer, Alabama, que alguna vez fue una ciudad en auge para el acero, es ahora una de las ciudades más pobres del país. Más de una cuarta parte de los 27.000 residentes de Bessemer viven por debajo del umbral de pobreza. Por ahora, esta ciudad se ha convertido en la zona cero en la batalla de los trabajadores por el empoderamiento en los trabajos manuales digitalizados.

“La razón por la que Amazon está poniendo tanta energía para intentar derrotarte, es que saben que si tienes éxito aquí, se extenderá por todo este país”, Dijo el senador Bernie Sanders de Vermont durante una visita a Bessemer el viernes.

Cuando se le preguntó si un sindicato en el almacén de Bessemer sería una ganancia inesperada para los esfuerzos de sindicalización en otras ubicaciones de Amazon, Randy Hadley, un organizador sindical aquí, pone los ojos en blanco y hace un leve silbido.

“Ya estamos recibiendo llamadas de personas que preguntan cómo comenzarían algo como esto en su ubicación”, dice el Sr. Hadley. “Lo que estamos haciendo aquí en Bessemer, Alabama, está abriendo los ojos de la gente a ‘Oye, podemos organizarnos si lo hacemos juntos’”.

“El abuelo decía: ‘Necesitas un sindicato'”

Son poco más de las 6 am, y el Sr. Hadley ya ha estado parado en la mediana de aproximadamente 12 pies de largo afuera del almacén durante horas, tratando de atrapar a los empleados en el cambio de turno. Es el semáforo que se ve en todo el país, donde los organizadores del sindicato de minoristas, mayoristas y grandes almacenes, o RWDSU, como se le conoce en la ciudad, agitan carteles e intentan entregar volantes a los trabajadores que salen de las instalaciones durante la luz roja de 15 segundos. El Sr. Hadley es presidente del consejo del medio sur del sindicato, que representará a los trabajadores de BHM1 si se sindicalizan.

Algunos conductores tienen letreros amarillos de “Vote NO” colgando del espejo retrovisor y miran fijamente hacia otro lado para evitar la conversación.

Muchos autos y camionetas “Prime” de color azul celeste se apoyan en sus bocinas cuando pasan.

“No creo que Amazon esté diciendo la verdad en muchas cosas, así que estoy a favor del sindicato”, dice una mujer, antes de alejarse rápidamente cuando el semáforo se pone en verde.

“Bessemer tiene una larga tradición de sindicatos”, dice Hadley, quien se ha estado organizando en Bessemer con sus colegas desde que los empleados de Amazon se comunicaron con ellos el año pasado.

“Iban a casa y decían: ‘Abuelo, me maltratan en Amazon’, y el abuelo decía: ‘Necesitas un sindicato’”, dice Hadley. “Simplemente siguieron hablando alrededor de la mesa así, y en las iglesias, y creo que por eso se acercaron a nosotros”.

Historia Hinckley / The Christian Science Monitor

Los organizadores del sindicato de minoristas, mayoristas y grandes almacenes, Curtis Gray, Randy Hadley y Steve Jackson, comienzan a sondear fuera de la planta de Bessemer de Amazon antes de las 4 am para encontrar a los trabajadores durante su cambio de turno, el 24 de marzo de 2021. “Los sindicatos no son extraños para la gente de aquí “, dice el Sr. Gray, vicepresidente del consejo de Mid-South de RWDSU.

Boomtown de acero

En el Bessemer Hall of History, una antigua estación de ferrocarril que se sacude periódicamente con el paso de un tren, se exhiben reliquias de “La Ciudad Marvel” en gabinetes de vidrio con niebla.

A fines del siglo XIX, la ciudad se convirtió en una ciudad en auge cuando la combinación de mineral de hierro, piedra caliza y carbón, los tres ingredientes necesarios para fabricar acero, se encontró bajo los pies de Bessemer. La United States Steel Corp. pronto se hizo cargo de las operaciones, una empresa que se aprovechó notoriamente de los trabajadores negros y las leyes de discriminación del sur. Para el siglo XX, muchas de las plantas locales se habían sindicado.

Pero luego, a principios de la década de 1980, US Steel cerró su planta cercana, la acería integrada más grande del Sur, porque la compañía no pudo llegar a un acuerdo con el sindicato United Steelworkers. Se despidió a más de 3.500 empleados.

“¿Sabes lo fácil que sería para Amazon recoger y salir de aquí?” dice Martha, recepcionista de una cadena de hoteles a menos de una milla de la planta, haciéndose eco del temor de muchos lugareños antisindicales. Su padre trabajaba en US Steel y fue despedido debido al desacuerdo sindical. Finalmente consiguió un nuevo trabajo, pero pagaba $ 400 menos cada mes, dice Martha, quien se negó a dar su apellido porque estaba en el trabajo.

Alabama, como todos los demás estados del sur profundo, es un estado con derecho al trabajo. Esto significa que no se puede obligar a los trabajadores a afiliarse a un sindicato o pagar cuotas por la representación sindical, una legislación que debilita el poder de negociación de los sindicatos y es ampliamente favorecida por las corporaciones.

Carvana y Dollar General abrieron recientemente centros de distribución en Bessemer, aunque solo generaron aproximadamente 1.000 puestos de trabajo juntos.

“Sin toda esta nueva industria, hubiéramos resultado como Detroit o Allentown. Las ciudades nunca regresan de entre los muertos, pero Bessemer sí ”, dice Martha. “No mates a la gallina de los huevos de oro”.

Historia Hinckley / The Christian Science Monitor

Para Vincent Davis, un conserje de BHM1 que nació y se crió en Birmingham, Alabama, no sorprende que el almacén de Bessemer lidere la carga de sindicalización de los trabajadores de Amazon. “Somos una ciudad de cambios drásticos”, dice el Sr. Davis. “Hacemos que los demás cambien incluso si nosotros no cambiamos”.

Si los empleados de Bessemer en Amazon se sindicalizan, podría tener un efecto dominó en toda la comunidad. El Sr. Davis, por ejemplo, el conserje de BHM1, es un empleado contratado, por lo que no tiene voto sindical. Pero si el almacén se sindicaliza, Davis dice que será despedido o tendrá que ser contratado directamente por Amazon.

Lo que ofrece Amazon

Mucho se ha dejado fuera de la cobertura de los medios en torno a la sindicalización en BHM1, dice Heather Knox, directora de comunicaciones de las operaciones de Amazon. Junto con un salario inicial que es el doble del salario mínimo federal, los empleados reciben beneficios completos (“Son los mismos beneficios de atención médica que yo recibo”, dice ella), junto con un 50% de contribución 401 (k).

“No sé qué le está prometiendo el sindicato a la gente”, dice la Sra. Knox.

Los organizadores sindicales no dicen mucho sobre los beneficios directos que obtendrán los empleados de BHM1 con ellos. “Oh, hay una demanda específica sobre la mesa: respeto”, dice el Sr. Hadley, cuando le pregunté. “El resto vendrá más tarde”.

La Sra. Knox señala otros programas de Amazon, como un reembolso de matrícula del 95% para la educación continua después de un año de empleo. Ese es un beneficio para el que serán elegibles muchos empleados de Bessemer el 29 de marzo.

“Realmente estamos creando una oportunidad que tiene un efecto dominó en la comunidad que no existía antes”, dice la Sra. Knox, en una llamada telefónica desde la costa oeste. “La verdad es que la mayoría de las personas que vienen a trabajar allí todos los días adoran su trabajo”.

Los trabajadores que se han asociado con RWDSU dicen que eso no es cierto. Describen el trabajo dentro del almacén como inhumano, por temor a ir al baño por temor a perder cuotas por hora aparentemente imposibles. Y aunque un salario por hora de casi $ 16 es impresionante en contraste con los salarios mínimos locales y federales, dicen que no es suficiente para vivir.

Los empleados y organizadores a favor del sindicato dicen que Amazon llegó a Bessemer por una razón: Amazon pensó que encontraría trabajadores pobres de minorías dispuestos a aceptar estos trabajos y no hablar. Ese punto de vista es compartido por otros que se solidarizan con ellos, incluidos los representantes locales del movimiento Black Lives Matter a nivel nacional.

“BLM está involucrado [in the unionization effort] porque la matanza de personas negras puede ocurrir en muchos niveles. Si no puedes poner comida en tu mesa, no puedes sobrevivir ”, dice Eric Hall, cofundador del capítulo BLM Birmingham, que ha organizado manifestaciones en apoyo del sindicato.

“Para que este movimiento sindical gane, tenemos que unir estos movimientos”, dice el Sr. Hall. “Es un movimiento de fusión”.

Historia Hinckley / The Christian Science Monitor

Eric Jones, que trabaja como “recolector” dentro del almacén Bessemer de Amazon, votó en contra de formar un sindicato. “El sindicato debería decirme lo que obtendría de ellos”, dice Jones.

“Somos una ciudad de cambios drásticos”

Aproximadamente a 200 yardas del semáforo en Powder Plant Road, Eric Jones espera en la parada del autobús para llevarlo a su casa en Birmingham después de su turno. El viaje dura una hora y media en autobús, pero si el Sr. Jones tuviera un automóvil, sería menos de 30 minutos.

Aún así, le gusta su trabajo. Trabaja como “recolector”, lo que significa que encuentra y escoge ciertos artículos para ser enviados, y dice que se ha vuelto muy bueno en eso. Al principio, el Sr. Jones solo podía recoger 700 artículos por hora. Ahora, ha ganado hasta 1,000 por hora y los gerentes le piden que se mude a su piso si su cuota se está quedando atrás. Además, la paga es de $ 3 más la hora de lo que ganaba antes como cocinero, y no tiene que trabajar los fines de semana.

“Amazon me dio toda la información sobre por qué no un sindicato, pero el sindicato no me ha dicho qué obtendría de ellos”, dice Jones, quien votó en contra. “Además, el sindicato no me dice lo que obtendría, pero siguen siendo agresivos. … Es como si pudiera hablar por mí mismo “.

Jones dice que fue entrevistado recientemente por otro reportero, y ese reportero publicó la anécdota sobre su viaje de 90 minutos. Al día siguiente, su gerente de Amazon se le acercó y le dijo que lo ayudaría a buscar un programa que le conseguiría un automóvil.

Después de 30 minutos de espera, el autobús finalmente llega y el Sr. Jones se dirige a casa para descansar un poco antes de volver a hacerlo todo mañana. El Sr. Davis, el conserje, se queda en el banco, esperando otro autobús. Se queda callado por un momento y luego suspira.

“Nací en el 64, justo al calor de los derechos civiles. Las personas mayores decían: ‘Ganamos aquí en Birmingham’ y yo respondía: ‘¿Ganamos qué?’ ”, Dice el Sr. Davis. “Pero somos una ciudad de cambios drásticos. Hacemos que los demás cambien incluso si no nos cambiamos a nosotros mismos “.

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