Inseguridad alimentaria: cómo la pandemia ha cambiado el hambre en Estados Unidos

Si bien las cifras precisas son difíciles de precisar, la pandemia ha aumentado drásticamente el número de personas que enfrentan inseguridad alimentaria de alguna manera.

En una encuesta del censo de marzo, casi 18 millones de personas informaron que “a veces” no tenían suficiente comida para comer, y 5 millones dijeron que “a menudo” no tenían suficiente. Eso es aproximadamente 1 de cada 14 estadounidenses. Los investigadores de la Universidad Northwestern estimaron que la inseguridad alimentaria se duplicó con creces durante la pandemia, afectando hasta al 23% de todos los hogares en algún momento.

Por qué escribimos esto

La pandemia ha aumentado el número de personas que enfrentan inseguridad alimentaria en los EE. UU. Sin embargo, también ha generado una mayor conciencia sobre el problema y ha abierto nuevas puertas hacia las soluciones. Primero de una serie sobre el hambre en Estados Unidos.

El desafío es complejo. Algunas personas que viven por encima de la línea de pobreza padecen inseguridad alimentaria porque podrían tener altos gastos de vivienda o atención médica, o enfrentar altos costos de transporte para llegar a sus trabajos.

A nivel federal, se implementaron políticas de emergencia para ampliar la asistencia alimentaria. La pandemia también ha provocado que el sector privado, las organizaciones sin fines de lucro y las personas encuentren nuevas soluciones o reconsideren enfoques para estos desafíos, y existe la posibilidad de que algunos de estos cambios se mantengan más allá de la pandemia.

“Ha habido una gran mejora en la conciencia sobre los sistemas privados de asistencia alimentaria”, dice Chris Barrett, economista agrícola de la Universidad de Cornell. “Eso realmente despertó a la gente a lo cerca que … muchos de nuestros vecinos están al margen”.

Nueva York

Antes de la pandemia, las tasas de inseguridad alimentaria en los Estados Unidos habían estado disminuyendo durante la expansión económica más larga de la historia del país. El porcentaje de hogares que padecían inseguridad alimentaria durante al menos una parte del año había caído del 14,9% en 2011 al 10,5% en 2019, según el Departamento de Agricultura de EE. UU. (USDA).

Pero dentro de esos hogares, eso todavía representaba a 35.2 millones de estadounidenses preocupados por una dieta de baja calidad o incluso por cuándo obtendrían su próxima comida.

Y ahora, durante el año pasado, la pandemia ha multiplicado el número de personas que enfrentan inseguridad alimentaria de alguna manera.

Por qué escribimos esto

La pandemia ha aumentado el número de personas que enfrentan inseguridad alimentaria en los EE. UU. Sin embargo, también ha generado una mayor conciencia sobre el problema y ha abierto nuevas puertas hacia las soluciones. Primero de una serie sobre el hambre en Estados Unidos.

Más allá del hambre en sí, los investigadores dicen que los efectos en cadena pueden variar desde una salud más precaria hasta desafíos para los niños con el desarrollo escolar o emocional.

Sin embargo, Estados Unidos produce alimentos más que suficientes para todos, lo que plantea preguntas sobre por qué el problema es tan persistente y qué se puede hacer para solucionarlo.

¿Por qué tanta gente padece inseguridad alimentaria?

La inseguridad alimentaria es un problema complejo y, por lo general, se considera que lo soportan principalmente las personas que viven en la pobreza. Pero aunque a menudo está íntimamente relacionado con la pobreza, son dos cosas diferentes, dice Chris Barrett, economista agrícola de la Universidad de Cornell.

Algunas personas que viven por encima de la línea de pobreza padecen inseguridad alimentaria porque podrían tener altos gastos de vivienda o atención médica, o enfrentar altos costos de transporte para llegar a sus trabajos, explica el Dr. Barrett. Por el contrario, también hay personas de bajos ingresos que no padecen inseguridad alimentaria porque manejan bien su dinero o tienen gastos inusualmente bajos.

“Entonces, el mapeo entre la seguridad alimentaria y la pobreza, donde pobreza aquí significa bajos ingresos, es imperfecto porque, en última instancia, ambos están captando la idea central de lo que es la calidad de vida de las personas”, dice el Dr. Barrett. “Y si piensas en lo que define la calidad de vida de alguien, bueno, se define por muchas cosas diferentes”.

La pandemia ha llevado a muchos más estadounidenses a situaciones precarias, donde sus ingresos u oportunidades laborales se reducen, y quizás también su acceso a la familia, las redes sociales, las organizaciones comunitarias, las tiendas y el transporte.

¿Quién tiene hambre en los Estados Unidos hoy?

En una encuesta del censo de marzo, casi 18 millones de personas informaron que “a veces” no tenían suficiente comida para comer, y 5 millones dijeron que “a menudo” no tenían suficiente.

Ese total combinado de 23 millones, 1 de cada 14 estadounidenses, es solo por un período de dos semanas en marzo, lo que representa un gran aumento. (La cifra prepandémica del USDA de 35 millones fue para las personas afectadas en algún momento durante todo un año).

A medida que el desempleo subió al 14,7% en abril del año pasado, la demanda en los bancos de alimentos también aumentó en todo el país. Una encuesta del Pew Research Center encontró que alrededor del 17% de los estadounidenses han obtenido alimentos de un banco de alimentos. Los investigadores de la Universidad Northwestern estimaron que la inseguridad alimentaria se duplicó con creces durante la pandemia, afectando hasta al 23% de todos los hogares. Aunque el desempleo ha disminuido desde la primavera pasada, los censos continúan mostrando altos niveles de inseguridad alimentaria.

Los alimentos se empaquetan y distribuyen en la despensa de alimentos sin fines de lucro de New Life Centers en Chicago el 16 de marzo de 2021.

Los hogares negros e hispanos tienen más probabilidades de verse afectados. La misma encuesta de Pew también encontró que los adultos negros e hispanos tenían tres veces más probabilidades de haber ido a un banco de alimentos, en comparación con los adultos blancos.

¿Qué se está haciendo para abordar la inseguridad alimentaria?

En los Estados Unidos, tres programas federales de asistencia nutricional abordan el problema: el Programa de Asistencia Nutricional Suplementaria (SNAP), el Programa Nacional de Almuerzos Escolares y el Programa Especial de Nutrición Suplementaria para Mujeres, Bebés y Niños (WIC). Según el USDA, el 58% de los hogares con inseguridad alimentaria participaron en uno o más de los tres programas federales en el mes anterior a diciembre de 2019.

SNAP, que solía ser conocido como el Programa de Cupones para Alimentos, es el más grande y también uno de los programas de asistencia nutricional más importantes para los estadounidenses de bajos ingresos. Los hogares elegibles reciben una tarjeta electrónica de transferencia de beneficios que pueden usar para comprar alimentos. Según el Centro de Prioridades Presupuestarias y Políticas, 38 millones de personas usaron SNAP en 2019, es decir, 1 de cada 9 personas. Se espera que los números sean mayores durante la pandemia; Los datos preliminares mostraron que la cantidad de estadounidenses que recibieron beneficios de SNAP fue un 14,9% más alta en abril de 2020 que en abril de 2019.

Para los niños con inseguridad alimentaria, el Programa Nacional de Almuerzos Escolares permitió comidas gratuitas o a precio reducido en 2019 para un promedio de 29,6 millones de niños por día escolar. Y el programa WIC sirvió a un promedio de 6.4 millones de mujeres, bebés y niños menores de 5 años de bajos ingresos cada mes en 2019.

Además de los programas federales, otros recursos básicos para las personas que padecen inseguridad alimentaria son los bancos de alimentos y las despensas.

¿Cómo ha afectado la pandemia a las respuestas a la inseguridad alimentaria?

A nivel federal, se implementaron políticas de emergencia, como el aumento de fondos para SNAP y permitir que los beneficios se utilicen para compras de comestibles en línea. Otras iniciativas incluyen el programa Farmers to Families Food Box (para comprar y distribuir productos agrícolas a bancos de alimentos y organizaciones sin fines de lucro) y la transferencia electrónica de beneficios pandémicos (P-EBT), que proporciona a las familias vales para comprar alimentos para reemplazar las comidas escolares perdidas cuando están en la escuela. los edificios estaban cerrados.

La pandemia también ha provocado que el sector privado, las organizaciones sin fines de lucro y las personas encuentren nuevas soluciones o reconsideren enfoques para estos desafíos, y existe la posibilidad de que algunos de estos cambios se mantengan más allá de la pandemia.

“Ha habido una gran mejora en la conciencia sobre los sistemas privados de asistencia alimentaria”, dice el Dr. Barrett. “Eso realmente hizo que la gente se diera cuenta de lo cerca que … muchos de nuestros vecinos están al margen. … Muchos en el sistema de bancos de alimentos y despensas de alimentos han visto un aumento en las donaciones y más personas que quieren ser voluntarias “.

De hecho, en todo el país, las comunidades han intervenido para cerrar las brechas, movilizándose para apoyar a sus residentes con soluciones de base como refrigeradores comunitarios e iniciativas de ayuda mutua.

“Creo que el aumento de la conciencia dará sus frutos con el tiempo para ayudar a las personas que han dependido de ese sistema a recuperarse”, dice el Dr. Barrett.

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