Joe Ross, quien optó por salir de la temporada 2020, está listo para hablar sobre diversidad e inclusión.

Porque Ross también es un hombre negro en un deporte mayoritariamente blanco. Se unió a Players Alliance, un grupo de jugadores de béisbol negros actuales y anteriores, para impulsar la justicia social en un deporte alérgico a cualquier cosa más allá de las pelotas y los strikes. Solo tenía que contribuir desde lejos. Comenzó a usar sus cuentas de Twitter e Instagram para la promoción. Lanzó lanzamientos imaginarios en la sala de estar de sus padres. Luego hizo una promesa, un pacto consigo mismo, de prosperar en el montículo para poder estirar su alcance.

Por eso, después de alejarse, Ross tiene aún más energía para regresar. Está recuperando el tiempo perdido.

“Si no eres un tipo de renombre, ellos dicen: ‘Oh, ¿quién eres? … No has hecho nada. … No has actuado ‘”, dijo Ross este mes. “Entonces es como, ¿solo quieres escuchar a las personas que tienen éxito? Está bien, iré y tendré éxito “.

Recorrieron la ciudad, vieron el Monumento a Washington, intentaron pasar una hora, luego dos, antes de dirigirse al Parque Nacional a fines de octubre de 2019. Fue un día de poco estrés hasta que sonó el teléfono de Willie Ross.

“Joe está lanzando hoy”, dijo Joel Wolfe, el agente de Joe, a Willie, el padre de Joe.

“Sí, lo sé”, recuerda Willie haber respondido. “Porque el bullpen está tan agotado”.

“No”, corrigió Wolfe. “Scherzer está lesionado y Joe es titular”.

Willie miró a su esposa, Jean, y se le llenaron los ojos de lágrimas. Por la noche a principios de la década de 2000, una vez en casa desde Greenman Field, Willie alineó a sus hijos para batear en el garaje. Una hora de columpios fue para Joe, el más joven. La siguiente hora fue para Frankie, la hermana mayor de Joe. Y la tercera hora fue para Tyson, el mayor, quien hizo los golpes más duros.

A las 8 pm, cambiaron de bates de metal a madera para evitar quejas por ruido. A las 9, las pequeñas manos de Joe estaban callosas y picaban. Al día siguiente, querría hacerlo todo de nuevo.

“Podría ser muy duro consigo mismo”, dijo Willie, un pediatra. “Y siempre se comparaba con su hermano mayor, como, ‘¿Cuándo fue el primer jonrón de Tyson?’ “

Entonces, cuando los Atléticos seleccionaron a Tyson en 2008, Willie se preocupó. Tyson era una estrella universitaria que se dirigía al equipo de su ciudad. Joe era un estudiante de primer año de 5 pies y 7 pulgadas que jugaba como equipo universitario junior en Bishop O’Dowd High. Al año siguiente, en un duro enfrentamiento de playoffs, el entrenador del equipo universitario Chris Kyriacou puso a Joe para mantener el marcador cerrado. Kyriacou recordó que el otro dugout se puso ruidoso entonces, diciéndole a Joe que no era Tyson, que no se parecía en nada a su hermano.

Pero Joe nunca reaccionó. Simplemente se aferró a los desaires.

“No hay lenguaje corporal inapropiado, no hay señales de que pueda oír”, recordó Kyriacou. “Pero creo que algo se quemó dentro de él”.

En su último año, con una beca de UCLA en la mano, Joe llevó a O’Dowd a una ajustada victoria en los playoffs sobre esa misma escuela. Más tarde fue reclutado por los Padres de San Diego, ocupando el puesto 25 en la general en 2011, y fue canjeado a los Nacionales en diciembre de 2014. Pasaría la siguiente media década tratando de quedarse en Washington: un debut en 2015; una aparición en los playoffs en 2016; Cirugía de Tommy John en 2017, deteniendo su progreso; rebotando de las mayores a las menores, y del bullpen a la rotación, en 2019.

Y solo una pandemia mundial podría haberlo frenado.

Después de esas horas en el garaje, los días en el parque, los largos paseos con Willie a este campamento o torneo, era apropiado que Joe y Tyson tomaran una decisión juntos. Joe no lanzaría para los Nacionales en 2020. Tyson, un agente libre de 33 años, no buscaría trabajo.

“Al ver cuán agresivamente se estaba extendiendo cuando los equipos estaban juntos, simplemente no parecía una buena idea jugar”, dijo Ross, cuyo padre, madre y hermana están en el campo de la medicina. “Con la falta de información, lo que estaba sucediendo tenía un valor de impacto y decidí tomarme un tiempo, lo que siempre es difícil de hacer”.

Cuando terminaron los entrenamientos de primavera, Ross se mudó de Florida a Arizona, luego a California, viviendo a unas 10 millas de la casa de sus padres en Oakland. Él y Tyson jugaron a atrapar para mantenerse alerta. Ross vio los partidos de los Nacionales en su iPad. Algunas noches, si perdían en las últimas entradas, si podía imaginarse a sí mismo ayudando, Ross quería lanzar lanzamientos en la oscuridad. Se perdió el juego y el clubhouse. Y luego esos sentimientos se hicieron más fuertes.

Los jugadores de los Nacionales de Washington y los Yankees de Nueva York se arrodillaron ante el himno nacional el Día Inaugural. (Video: Nacionales de Washington)

A Ross le hizo pensar en 2017, cuando el receptor de los Atléticos Bruce Maxwell se arrodilló durante el himno y recibió poco o ningún apoyo de MLB, sus compañeros blancos u otros jugadores negros. Ross tenía 24 años esa temporada. No se sentía listo para estar con Maxwell, para llamar a los reporteros a su casillero, para expresar sus pensamientos sobre la brutalidad policial o el racismo sistémico en este país.

Estaba en un “entorno predominantemente blanco”, como él dijo, y temía marginarse o afectar sus posibilidades de avanzar. Se estaba recuperando de una cirugía, claro, pero aún sentía que sus opiniones no encajaban en una cultura rígida. Pero ahora desearía haber hecho más para respaldar a Maxwell y plantear esos problemas por su cuenta.

“Por mucho que seas como una familia con tu equipo, hay momentos en los que se dicen cosas o pasa algo, y es como, eso no está realmente bien”, dijo Ross. “Pero soy una de las dos personas aquí que se sienten ofendidas por eso, así que lo dejaré pasar para que tengamos una buena camaradería. Porque lo último que quieres hacer es provocar una grieta durante la temporada.

“Y como persona de color, cuando estás en el lugar de trabajo, lo último que quieres hacer es darles una razón para que te hagan algo. Así ha sido en el pasado, pero siento que mucha gente se siente más cómoda hablando que nunca, de verdad “.

Se cuenta a sí mismo en ese grupo. Entonces, en las semanas previas a esta temporada, pudo clasificar su plan en tres grupos: Continuar su trabajo con Players Alliance, la Academia de Béisbol Juvenil de los Washington Nationals y las comunidades desatendidas en Oakland. Utilice sus crecientes seguidores en las redes sociales para compartir comentarios sobre el racismo en los deportes y la sociedad. Y diga algo, defiéndase a sí mismo y a los jóvenes jugadores negros, si un compañero de equipo hace un comentario insensible.

Esa última parte es, con mucho, la más difícil. Sin embargo, Ross dice que está empoderado por el año pasado.

“Otros atletas que están hablando y hablando, y que han viajado mucho más y han visto cosas que se repiten en todo el país”, dijo Willie sobre lo que él cree que ha inspirado a su hijo. “Creo que tendrías que estar en un capullo para no querer hablar”.

Si puedes escuchar los gritos en Greenman Field, el locutor de megafonía del Coliseum, el metal estalla dentro de un garaje, y ves al niño parado allí, con el bate levantado por encima de los hombros, los ojos en la pelota, entonces tal vez sepas por qué Ross quiere esto tanto. .

Imagínelo yendo a la cama con un guante color canela de Rawlings debajo del brazo. Imagínelo durmiendo con él como un animal de peluche y luego poniéndolo en su mano izquierda cada mañana. Este invierno, él y Tyson compraron guantes personalizados para un equipo de viaje en Oakland. Los compraron en un negocio de propiedad de Black e hicieron coser el nombre de cada jugador en el cuero.

“Obtienes ese primer guante legítimo y puedes sentirte como un jugador de Grandes Ligas”, dijo Ross con una sonrisa. “Quiero eso para ellos”.

Ahora imagine que, si este año va bien, si puede establecerse en la rotación de los Nacionales, entonces 20 guantes se convertirán en 50, luego 50 se convertirán en 100, luego los adolescentes de todo Oakland y Washington habrán recibido un empujón de Joe Ross. Podrías ver algunos de ellos en las mayores algún día. Podías conocer sus nombres y escuchar sus voces.

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