Kurl: la vacunación infantil es un desafío completamente nuevo en tiempos de COVID

Los adultos que al principio dudaron se han inscrito desde entonces en masa para vacunarse. También lo tienen los adolescentes. Pero no estamos viendo ese entusiasmo cuando se trata de dar el golpe a los niños más pequeños.

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Siendo de una generación que creció con Los Simpson, no puedo evitar sentir que Helen Lovejoy está teniendo un momento de renacimiento con su frase característica: “¿Alguien por favor piensa en los niños?”.

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Si bien gran parte del discurso sobre el COVID-19 últimamente se centra en la propuesta de Quebec de aplicar un impuesto a los adultos no vacunados, los funcionarios de salud pública sin duda experimentan una inquietud mucho más profunda con respecto a la lenta aceptación de la vacunación entre los niños de cinco a 11 años. Todos deberíamos pensar sobre esto.

Mucha atención se ha centrado en lo que ahora es el grupo obstinado de adultos resistentes a las vacunas en este país. Pero no se equivoquen: si bien ocupan desproporcionadamente las camas de los hospitales, constituyen solo una pequeña parte de la población adulta en general. Es posible que se estén volviendo más ruidosos y recalcitrantes, pero según los datos de Health Canada, representan solo alrededor del 10 por ciento de la población adulta (más alto entre algunas cohortes de edad, más bajo entre otros).

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De hecho, la línea de tendencia del sentimiento de los adultos canadienses desde la incertidumbre sobre las vacunas hasta el entusiasmo por las vacunas fue una de las pocas historias felices de los últimos 15 meses. A fines de 2020, cuando se introdujeron por primera vez las vacunas contra el COVID-19 en este país, solo el 40 por ciento de las personas nos dijeron en el Instituto Angus Reid que querían vacunarse “lo antes posible”. Para enero de 2021, ese número había saltado al 60 por ciento y al 81 por ciento en la primavera, momento en el que millones no solo decían las palabras, sino que también se arremangaban.

Los adolescentes también aceptaron con entusiasmo el jab. Para este mes (según Health Canada), más del 80 por ciento estaban completamente vacunados; casi el 90 por ciento había recibido un disparo.

Pero mucho antes de que se aprobara la inoculación para los más pequeños, era evidente que el gran lanzamiento de la vacuna canadiense podría estancarse con los niños o, más exactamente, con sus padres. En octubre pasado, encuestamos a aquellos con niños de 5 a 11 años y encontramos que solo la mitad estaba dispuesta a vacunar a sus crías tan pronto como tuvieran una dosis disponible. No importa, pensé para mis adentros. Habiendo visto previamente aumentos significativos en la disposición durante un corto período de tiempo entre los adultos que consideraban sus propias vacunas, pensé que la misma tendencia se confirmaría con sus hijos.

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Estaba equivocado. Semanas más tarde, el entusiasmo se había mantenido plano. Peor aún, también lo había sido el rechazo a la vacuna, con uno de cada cinco padres diciendo que no vacunarían a sus hijos más pequeños en absoluto. Ese es un segmento importante. Hasta el 8 de enero, menos de la mitad de los niños de 5 a 11 años habían recibido una primera dosis, lo que llevó al primer ministro a rogar a los padres que hicieran el trabajo.

¿Por qué la vacilación? Algunos apuntan a una sensación de complacencia fuera de lugar derivada de los mensajes sostenidos de los funcionarios de salud pública (y tal vez la experiencia) de que nuestros más jóvenes eran los menos vulnerables a las variantes anteriores del coronavirus. Pero la vacilación de vacunas entre los padres es anterior a COVID-19.

Una búsqueda en nuestros archivos arrojó un estudio de 2016 que encontró que uno de cada tres adultos en edad de criar niños pensó que debería ser de los padres decidir si sus hijos recibieron vacunas infantiles; muchos más canadienses mayores dijeron que las vacunas infantiles deberían ser obligatorias. Los datos de ese mismo año encontraron que los padres de niños menores de 18 años tenían menos probabilidades, en comparación con los que no tienen niños en casa, de apoyar la vacunación obligatoria de los estudiantes que asisten a la escuela. Otro estudio, de 2019, encontró que el 17 por ciento de los padres no estaban dispuestos a decir que “vacunarían a sus hijos sin reservas”.

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Lo que impulsaron celebridades como Jenny McCarthy en términos de desinformación desenfrenada dirigida a los padres se está multiplicando en la era antivacunas de COVID, empeorada por los algoritmos de las redes sociales ajustados para que un padre realmente se preocupe por, digamos, los efectos secundarios para sus hijos, por un túnel profundo de información que siembra el miedo, la duda y, finalmente, el rechazo a la vacuna.

¿Cuáles son las implicaciones a largo plazo de esto? La era de las enfermedades infantiles eliminadas por las vacunas genera una diferencia notable en la creencia y el apoyo a la inoculación moderna entre las generaciones mayores. Sus padres, que vieron a sus amados hijos sufrir y morir de enfermedades como la polio, estaban pensando en los niños. Tenemos que preguntarnos si estamos haciendo lo mismo.

shachi kurl es presidente de la instituto angus reid, una fundación de investigación de opinión pública nacional, sin fines de lucro y no partidista.

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