La economía europea en tiempos de guerra durará más allá del invierno

El “estilo de vida” europeo siempre ha sido un concepto vago, pero, después de Covid-19, resonó con una nueva generación que buscaba la dolce vita.

Citigroup Inc. es un niño del cartel poco probable. En su nueva oficina en Málaga, España, los banqueros junior pueden esperar que se les pague la mitad del salario de sus pares de Londres (según se informa, $100,000) a cambio de la oportunidad de vivir en el continente. Horarios de trabajo más tradicionales, el Mediterráneo, un costo de vida más bajo y una mayor esperanza de vida: el tipo de poder blando por el que Europa quiere ser conocida.

Ese es el sueño, de todos modos. Pero la realidad económica que enfrenta Europa a medida que Rusia intensifica su guerra en Ucrania se ve muy diferente. Un impacto de varios años en los niveles de vida se avecina en países como España, Italia, Francia y especialmente Alemania, ya que los salarios reales caen más rápido que para sus contrapartes en los EE. UU., donde la vida parecerá más dulce. Los europeos tendrán que enfrentarse a menos energía, menos producción, menos renta disponible, más inflación y mayores costes de importación. El malestar social es un riesgo real.

Mientras Europa se esfuerza por acabar con la dependencia liderada por Alemania del gas ruso barato, se desvanece la esperanza de que el dolor económico haya terminado para la primavera. A pesar de un esfuerzo admirable para luchar contra los cortes de gas de Vladimir Putin mediante la acumulación de reservas para el invierno, la mayor parte podría agotarse en marzo. Perdurarán los altos precios de la energía y la escasa oferta. Los economistas de Deutsche Bank AG y Barclays Plc pronostican, respectivamente, una contracción económica de la zona euro del 2,2 % y del 1,1 % el próximo año.

El historial de Europa en la contención de la desigualdad también se enfrenta a una gran prueba. La energía y los alimentos representan una parte mucho mayor del gasto del 20 % inferior que del 20 % superior. Los gobiernos europeos han destinado unos 500.000 millones de euros (496.000 millones de dólares) para amortiguar el impacto de los precios más altos en los consumidores y las empresas, según el centro de estudios Bruegel, pero esa cifra podría ser solo el comienzo. El Reino Unido, cuyos dolores de cabeza por el Brexit dañaron la apertura comercial incluso antes de que los tanques llegaran a Donetsk, también tendrá que gastar mucho para proteger a su población.

De ahí que algunas empresas europeas sueñen ahora con una calidad de vida americana. Los precios estables de la gasolina de EE. UU. y el apoyo del gobierno a los fabricantes han hecho que empresas como Volkswagen AG cambien la producción allí, mientras que Tesla Inc. detiene los planes de inversión alemanes, según el Wall Street Journal. El aumento de los costos de la energía ha provocado que una de cada 10 empresas alemanas reduzca o interrumpa la producción, según una encuesta de una asociación de la industria. Esto se extenderá a través de las cadenas de suministro de los socios comerciales dentro y fuera de Europa, incluso en China, otro lugar donde la UE está reduciendo su dependencia.

Claro, EE. UU. ha visto aumentar la inflación, pero también tiene la ventaja de ser un exportador neto de energía; dos tercios de sus exportaciones de GNL hasta junio se dirigieron a Europa. La caída del euro y la libra muestra cómo las facturas de importación de Europa están aumentando, desde la energía más costosa hasta las alzas de precios de Apple Inc. Mientras el presidente francés, Emmanuel Macron, le dice gravemente a su pueblo que la era de la “abundancia” ha terminado, los estadounidenses están gastando más a medida que bajan los precios de la gasolina. Quienes llegan a París han descubierto que el lujo es mucho más asequible.

Por apocalíptico que suene, la UE ha sufrido recesiones antes. Todavía hay esperanza de que los gobiernos se den cuenta de que la mejor manera de defender a sus ciudadanos es a través de la unidad, compartiendo energía y recursos financieros de manera similar a Covid.

Pero llegar allí será tortuoso. Los gobiernos de todo el mundo se endeudaron durante la pandemia, respaldados por condiciones monetarias laxas que ahora se están ajustando rápidamente. Incluso los países que evitaron los errores energéticos de Alemania, como Francia con la energía nuclear o España con las energías renovables, se enfrentan a sus propios problemas de inversión insuficiente y grandes cantidades de deuda. Reavivar la solidaridad será difícil.

Hay peores lugares para estar que Málaga en una crisis como esta. Pero la ventaja del poder blando de Europa probablemente se deba menos a la calidad de vida y más a la construcción de coaliciones en el extranjero y la gestión de una economía en tiempos de guerra en casa. Sea cual sea el clima, la dolce vita de Europa está a punto de volverse mucho menos dulce.

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Esta columna no refleja necesariamente la opinión del consejo editorial o de Bloomberg LP y sus propietarios.

Lionel Laurent es columnista de Bloomberg Opinion que cubre monedas digitales, la Unión Europea y Francia. Anteriormente, fue reportero de Reuters y Forbes.

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