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La estrategia del Reino Unido creará empresas zombis que no pueden crecer

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La pandemia ha provocado una profunda división en la economía entre las empresas que han prosperado y las que han pasado 12 meses enfrentándose a interrogantes existenciales sobre su futuro.

En el primer campamento hay empresas que han florecido en el comercio electrónico, la logística y las comunicaciones digitales, al servicio de personas obligadas a vivir y trabajar en casa durante meses y meses. Pero hay más que quizás nunca se recuperen.

En el Reino Unido, esto plantea serias cuestiones de política industrial. Estos se reflejaron en el intento del ministro de Hacienda de hacer que el presupuesto de este mes apoye a las empresas tecnológicas más pequeñas del Reino Unido, algunas de las cuales se enfrentan a vientos en contra por primera vez desde que Gran Bretaña abandonó la UE.

Junto con los planes para una visa tecnológica que facilitaría el traslado de trabajadores calificados al Reino Unido y las revisiones de áreas como los créditos fiscales para I + D, una de las propuestas más interesantes fue un nuevo esquema de 375 millones de libras esterlinas para invertir en empresas prometedoras centradas en la tecnología.

El plan Future Fund: Breakthrough se suma a los más de mil millones de libras esterlinas que el gobierno ya ha invertido en forma de préstamos convertibles a más de 1000 nuevas empresas, lo que lo dejará con decenas de participaciones en el capital social de pequeñas empresas en todo el Reino Unido.

Pero los 1,4 millones de empresas tecnológicas y no tecnológicas que se vieron obligadas a tomar préstamos de Covid respaldados por el estado, pero comerciales, enfrentan un futuro mucho más incierto. Después de meses de negociación limitada o nula, ahora están cargados de deuda que no es convertible en acciones.

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El riesgo aquí no es solo que estas empresas colapsen (las restricciones de Covid sobre insolvencias hasta ahora han mantenido baja la tasa de fallas), sino cuántas quedarán en un estado ‘zombificado’: solo podrán cubrir sus deudas y no podrán invertir en crecimiento para su futuro.

Irónicamente, muchas de estas empresas endeudadas habrían sido viables y rentables antes de la pandemia, mientras que aquellas en las que el gobierno participará a través de su Fondo de Futuro es poco probable que obtengan ganancias durante algún tiempo, y es probable que fracasen por completo. .

Muchas empresas en dificultades entraron en la pandemia con poca red de seguridad, ya que pocas empresas pequeñas pueden llevar mucho dinero en efectivo. El Brexit también los ha enredado en trámites burocráticos y costos adicionales en un momento en el que menos pueden permitírselo.

Al tratar de aliviar estos problemas, el gobierno parece haber caído en la misma mentalidad que los fondos de capital de riesgo: buscar empresas de alto crecimiento, ignorando en gran medida las empresas medianas y pequeñas.

Pero al comprometer más cientos de millones en nuevas empresas tecnológicas, corre el riesgo de competir con un muro de capital que ya está disponible en el sector privado y dejar a las pymes abandonadas. El Reino Unido ha sido durante mucho tiempo un destino para las inversiones de los fondos de capital riesgo. El gobierno no necesita intervenir aquí, aunque el canciller, un ex ejecutivo de fondos de cobertura, lo desee.

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El Future Fund representa una apuesta en sí mismo, ya que el modelo de riesgo está diseñado para encontrar una aguja en un pajar de tecnología también. Pero la apuesta más grande es no ayudar a algunas de las mejores empresas en los sectores que se han visto más afectados por la pandemia, como la hostelería.

Si bien es importante, hay más en una economía que empresas que desarrollan productos basados ​​en datos. Y esas empresas rara vez son los principales empleadores.

Como muestra el ranking FT 1000 de las empresas de más rápido crecimiento de Europa, no todas las historias de crecimiento están relacionadas con la tecnología: entre las 20 principales se encuentran un constructor de almacenes, un montador de tiendas y un fabricante de botellas de agua reutilizables de moda. Están muy lejos de los sectores de las ciencias de la vida, la computación cuántica y las tecnologías limpias defendidos por el gobierno.

No hay nada de malo en que el gobierno del Reino Unido apoye a las empresas emergentes, pero debe considerar la economía en la ronda. Un buen lugar para comenzar sería reiniciar la estrategia de la industria del país y considerar dónde debe enfocarse Gran Bretaña para apoyar la digitalización y la agenda climática.

En términos más generales, el gobierno debería concentrarse en apoyar el marco de crecimiento para todas las empresas, con un régimen fiscal sensato, regulaciones de apoyo, fácil acceso a trabajadores talentosos de la UE y mediante el desarrollo de la infraestructura digital.

Se debe considerar la ayuda adicional para los sectores que están emergiendo lentamente de Covid y para apoyar la creación de empleo.

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Al mismo tiempo, el gobierno puede hacer más para ayudar al dinero institucional a respaldar los fondos de recuperación, lo que puede permitir a las empresas convertir parte de su deuda exigida en capital.

Sin una ayuda continua, habrá una matanza brutal de empresas más pequeñas y puestos de trabajo, mientras luchan por salir de la pandemia.

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