La familia de Kamala Harris en la India donde el COVID hace estragos

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El tío materno de la vicepresidenta Kamala Harris, Balachandran Gopalan, habla con los medios de comunicación frente a su casa en Nueva Delhi, India, en noviembre pasado.

WASHINGTON (AP) – G. Balachandran cumplió 80 años esta primavera, un hito de un cumpleaños en India, donde vive. Si no fuera por la pandemia de coronavirus, habría estado rodeado de familiares que se reunieron para celebrar con él.

Pero con el virus asolando su tierra natal, Balachandran, un académico jubilado, tuvo que conformarse con llamadas telefónicas de felicitación. Incluida una de su sobrina bastante famosa: la vicepresidenta Kamala Harris.

Durante una entrevista de Zoom el jueves desde su casa en Nueva Delhi, el tío de Harris dijo que habló con la vicepresidenta y su esposo, Doug Emhoff, durante bastante tiempo. Para cerrar la conversación, Harris le aseguró que cuidaría de su hija, su prima, que vive en Washington.

“No te preocupes, tío. Yo me ocuparé de tu hija. Hablo mucho con ella”, recuerda Balachandran que le dijo Harris en su conversación de marzo.

Fue la última vez que tuvieron la oportunidad de hablar. Desde entonces, el coronavirus se ha descontrolado en India, abrumando el sistema de salud y matando a cientos de miles de personas.

Harris abordó la crisis en comentarios grabados en un evento del Departamento de Estado el viernes sobre los esfuerzos de socorro de COVID-19 en India. Ella calificó el aumento de infecciones y muertes como “nada menos que desgarrador” y dijo que “el bienestar de la India es de vital importancia para Estados Unidos”.

Resumió la ayuda de Estados Unidos a la India hasta la fecha, junto con el apoyo de Estados Unidos para suspender las patentes de las vacunas COVID-19 para ayudar a otros países a vacunar a su gente más rápidamente. Harris señaló que la India ayudó a Estados Unidos al comienzo de la pandemia cuando la capacidad de su hospital se agotó.

“Y hoy, estamos decididos a ayudar a India en su momento de necesidad”, dijo el vicepresidente.

Si bien la crisis en India ha creado desafíos diplomáticos y humanitarios para la administración Biden, para Harris también es personal: su madre nació allí y ha hablado con emoción a lo largo de su carrera política sobre la influencia de sus muchas visitas a la India cuando era niña.

En un evento de recaudación de fondos para la organización no gubernamental india Pratham en 2018, Harris habló sobre caminar de la mano de su abuelo, PV Gopalan, y escucharlo hablar con amigos sobre la importancia de una democracia libre e igualitaria.

“Fueron esos paseos por la playa con mi abuelo en Besant Nagar los que han tenido un profundo impacto en lo que soy hoy”, dijo.

Habló a menudo en la campaña electoral sobre su difunta madre, Shyamala Gopalan, una mujer testaruda y resistente que rompió la tradición y decidió dejar la India para seguir una carrera como científica en la Universidad de California, Berkeley.

Y durante su discurso de aceptación en la Convención Nacional Demócrata de 2020, Harris abrió su discurso con un saludo a su “chithis”, una palabra tamil para tía. Una de esas chithis, Sarala Gopalan, es una obstetra jubilada que vive en Chennai.

Cuando era niño, Harris solía visitar la India cada dos años. Ahora todo lo que queda de su familia extendida son su tía y su tío. Otra tía nacida en India vive en Canadá.

Balachandran dijo que si bien solía escuchar sobre amigos de amigos que contraían el virus, ahora le está afectando de cerca. Aquellos que él conoce personalmente o con quienes trabajó están contrayendo el virus, y algunos están muriendo.

Balachandran se considera a sí mismo uno de los afortunados, ya que está jubilado y se queda solo en casa en gran parte, y solo sale de vez en cuando para hacer la compra, para que “nadie más que yo pueda infectarme”.

Su hermana Sarala es la misma, dice, y se ha aislado en gran medida en su apartamento en Chennai para evitar la exposición. Ambos están completamente vacunados, algo que él sabe que es un lujo en India, que ha sufrido una grave escasez de vacunas.

Esa escasez es parte de lo que provocó críticas en India de lo que muchos vieron como una respuesta estadounidense inicialmente mediocre a una crisis humanitaria que se desarrolló en la nación durante el mes pasado. Estados Unidos inicialmente se negó a levantar la prohibición de las exportaciones de suministros para la fabricación de vacunas, lo que generó fuertes críticas de algunos líderes indios.

Cuando los casos de COVID-19 en India empezaron a salirse de control en abril, hubo llamamientos para que otros países, en particular Estados Unidos, se involucraran. Mientras que varios países, incluidos Alemania, Arabia Saudita e incluso el enemigo tradicional de la India, Pakistán, ofrecieron apoyo y suministros, se consideró que los líderes estadounidenses se demoraban.

La Casa Blanca había enfatizado previamente los $ 1.4 mil millones en asistencia médica brindada a India para ayudar con la preparación para una pandemia y dijo cuando se le preguntó que estaba en discusiones sobre la oferta de ayuda.

Se consideró que la demora en ofrecer más ayuda ejercía presión sobre las estrechas relaciones diplomáticas de larga data entre las dos naciones, y el 25 de abril, después de recibir un escrutinio sobre la respuesta de Estados Unidos, varios altos funcionarios estadounidenses ofrecieron públicamente más apoyo y suministros a India, incluido un tuit y una llamada al primer ministro indio Narendra Modi del propio presidente Joe Biden.

La sobrina de Harris en California, Meena Harris, ha retuiteado media docena de cuentas pidiendo más ayuda para la India, incluida una de la activista climática Greta Thunberg que advierte a la comunidad mundial que “intensifique y ofrezca ayuda de inmediato”.

La oficina de Harris se negó a comentar para este artículo.

Estados Unidos anunció que levantaría la prohibición de exportación de suministros de fabricación de vacunas y la semana pasada comenzó a enviar equipos de protección personal, suministros de oxígeno, antivirales y otras ayudas a la India para ayudarla a combatir el virus.

La administración no recibe críticas de SV Ramanan, administrador del templo Shri Dharma Sastha en Thulasendrapuram, la ciudad natal del abuelo de Harris, en el estado sureño de Tamil Nadu, a 350 kilómetros de la ciudad costera de Chennai.

“Todos tienen sus prioridades. Estados Unidos también pasó por algo similar y nosotros ayudamos entonces. Ahora nos están ayudando”, dijo.

Ramanan agregó que no esperaba que Harris como vicepresidente acelerara la ayuda a la India o que de alguna manera significara que la ayuda debería haber llegado antes, y agregó: “Creo que en general todos los demás países deberían ayudar, y me alegro de que Estados Unidos ha dado un paso al frente “.

Espera que Harris pueda visitar su aldea ancestral cuando las cosas mejoren.

Si bien Harris ha adoptado su herencia india como parte de su perfil político, al responder a la crisis allí, ha tenido cuidado de hablar desde la perspectiva de un vicepresidente en lugar de la de un indio americano preocupado por la seguridad de su familia.

“Todos somos parte de una comunidad mundial. Y en la medida en que cualquiera de nosotros, como seres humanos que tienen algún nivel de compasión, ve el sufrimiento en cualquier parte del mundo, nos impacta a todos. Ya sabes, nos impacta a todos, “, dijo a los periodistas la semana pasada en Ohio.

Ese día se anunció la prohibición de viajar hacia y desde la India. Harris solo dijo que no había hablado con su familia desde que se anunció la prohibición.

Y G. Balachandran, el tío de Harris, no culpa a su sobrina por cómo se ha desarrollado la respuesta de Estados Unidos.

Dijo que, conociendo a Kamala, “ella habría hecho todo lo posible para acelerar el asunto”.

Por ahora, está contento con la llamada telefónica ocasional de su sobrina. Cuando los dos hablan, se trata principalmente de la familia; él no comparte mucho sobre la actualidad en la India porque, bromeó, “¡tiene toda una embajada que le envía cables cada hora a toda la India!”

Pero sí espera visitar la residencia del vicepresidente en Washington en el Observatorio Naval cuando pueda viajar nuevamente. Balachandran dijo que le gustaría volver a reunirse con Biden y recordarle que la última vez que se conocieron fue cuando Biden era vicepresidente y juró a Harris como senador de Estados Unidos.

“Ojalá pudiéramos estar todos juntos al mismo tiempo”, dijo sobre la familia extendida, “pero ese es un gran deseo en este momento”.

La escritora de Associated Press Krutika Pathi contribuyó a este informe desde Nueva Delhi.

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