La guerra en la sombra de Israel con Irán se traslada al mar

JERUSALÉN – El sol estaba saliendo en el Mediterráneo una mañana reciente cuando la tripulación de un carguero iraní escuchó una explosión. El barco, el Shahr e Kord, estaba a unas 50 millas de la costa de Israel, y desde el puente vieron una columna de humo que se elevaba de uno de los cientos de contenedores apilados en la cubierta.

La compañía naviera estatal iraní dijo que el barco se dirigía a España y calificó la explosión como un “acto terrorista”.

Pero el ataque al Shahr e Kord este mes fue solo una de las últimas salvas en un conflicto encubierto de larga duración entre Israel e Irán. Un funcionario israelí dijo que el ataque fue una represalia por un asalto iraní a un buque de carga israelí el mes pasado.

Desde 2019, Israel ha estado atacando barcos que transportan petróleo y armas iraníes a través del Mediterráneo oriental y el Mar Rojo, abriendo un nuevo frente marítimo en una guerra regional en la sombra que anteriormente se había desarrollado por tierra y aire.

Irán parece haber respondido en silencio con sus propios ataques clandestinos. El último se produjo el jueves por la tarde, cuando un buque portacontenedores de propiedad israelí, el Lori, fue alcanzado por un misil iraní en el Mar Arábigo, dijo un funcionario israelí. No se informaron víctimas ni daños importantes.

La campaña israelí, confirmada por funcionarios estadounidenses, israelíes e iraníes, se ha convertido en un eje del esfuerzo de Israel para frenar la influencia militar de Irán en el Medio Oriente y obstaculizar los esfuerzos iraníes para eludir las sanciones estadounidenses a su industria petrolera.

Pero la expansión del conflicto corre el riesgo de una escalada de lo que ha sido un ojo por ojo relativamente limitado, y complica aún más los esfuerzos de la administración Biden para persuadir a Irán de que reintroduzca límites a su programa nuclear a cambio de un alivio de las sanciones.

“Esta es una guerra fría en toda regla que corre el riesgo de calentarse con un solo error”, dijo Ali Vaez, director del programa de Irán en International Crisis Group, una organización de investigación con sede en Bruselas. “Todavía estamos en una espiral creciente que corre el riesgo de salirse de control”.

Desde 2019, los comandos israelíes han atacado al menos 10 barcos que transportan carga iraní, según un funcionario estadounidense y un ex funcionario israelí de alto rango. El número real de barcos objetivo puede ser superior a 20, según un funcionario del Ministerio de Petróleo de Irán, un asesor del ministerio y un comerciante de petróleo.

Los ataques israelíes fueron reportados por primera vez por The Wall Street Journal.

La mayoría de los barcos transportaban combustible desde Irán a su aliado Siria, y dos llevaban equipo militar, según un funcionario estadounidense y dos altos funcionarios israelíes. Un funcionario estadounidense y un funcionario israelí dijeron que el Shahr e Kord transportaba equipo militar hacia Siria.

El gobierno israelí se negó a comentar.

El alcance de las represalias de Irán no está claro. La mayoría de los ataques se llevan a cabo de forma clandestina y sin reclamos públicos de responsabilidad.

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El barco israelí atacado el mes pasado era un carguero, el Helios Ray, que transportaba varios miles de automóviles de fabricación alemana a China.

Cuando el barco dobló el Estrecho de Ormuz, un estrecho pasaje frente a la costa de Irán, una lancha rápida que lo seguía aceleró y se deslizó junto al carguero. Los comandos colocaron dos explosivos cronometrados en el costado de babor del barco, un metro por encima del agua, según una persona con conocimiento de la investigación posterior.

Veinte minutos después, los explosivos abrieron dos agujeros en el casco.

Varios petroleros fueron atacados de manera similar en el Mar Rojo el otoño e invierno pasado, acciones que algunos funcionarios atribuyeron a los hutíes, un movimiento rebelde respaldado por Irán en Yemen.

Irán ha negado su participación en todos estos ataques que, al igual que los israelíes, parecían tener la intención no de hundir los barcos sino de enviar un mensaje.

“Si nos ataca aquí, nosotros lo atacaremos allí”, dijo Gheis Ghoreishi, un analista político que ha asesorado al Ministerio de Relaciones Exteriores de Irán sobre asuntos de Oriente Medio. “Irán e Israel están llevando su guerra encubierta a mar abierto”.

La guerra en la sombra de larga duración entre Israel e Irán se ha acelerado en los últimos años. Irán ha estado armando y financiando milicias en toda la región, especialmente en Siria, Irak, Yemen, Gaza y Líbano, donde apoya a Hezbollah, una milicia y movimiento político chiíta que es enemigo de Israel desde hace mucho tiempo.

Israel ha tratado de contrarrestar el juego de poder de Irán lanzando ataques aéreos regulares contra los envíos iraníes por tierra y aire de armas y otros cargamentos a Siria y Líbano. Esos ataques han hecho que esas rutas sean más riesgosas y han trasladado al menos parte del tránsito de armas y el conflicto al mar, dijeron analistas.

Israel también ha tratado de socavar el programa nuclear de Irán mediante asesinatos y sabotajes en suelo iraní, y ambas partes están acusadas de ciberataques, incluido un ataque iraní fallido en un sistema de agua municipal israelí en abril pasado y un ataque israelí de represalia en un importante puerto iraní.

Se culpó a la fuerza Quds de Irán por una bomba que explotó cerca de la embajada de Israel en Nueva Delhi en enero. Y 15 militantes vinculados a Irán fueron arrestados el mes pasado en Etiopía por conspirar para atacar objetivos israelíes, estadounidenses y emiratíes.

La suma es un conflicto no declarado que ninguna de las partes quiere escalar a un combate frontal.

“Ni Israel ni Irán quieren asumir públicamente la responsabilidad de los ataques porque hacerlo sería un acto de guerra con consecuencias militares”, dijo Hossein Dalirian, un analista militar afiliado al Cuerpo de la Guardia Revolucionaria Islámica de Irán, a The New York Times en una discusión en el Clubhouse. el jueves. “Pero los ataques contra barcos a este nivel no podrían ocurrir sin un estado detrás”.

“Estamos en guerra pero con las luces apagadas”, agregó.

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La dinámica complica los ya tensos esfuerzos de la administración Biden para reconstruir el acuerdo nuclear de 2015 que impuso límites al programa de enriquecimiento nuclear de Irán a cambio de un alivio de las sanciones. El presidente Donald J. Trump se retiró del acuerdo en 2018, restableciendo esas sanciones e imponiendo una serie de nuevas.

“Eleva el precio político que la administración Biden tendría que pagar para proporcionar a los iraníes cualquier tipo de alivio económico”, dijo Vaez. “Si Irán está involucrado en este tipo de ojo por ojo con Israel, al mismo tiempo que ejerce presión sobre la presencia estadounidense en la región, la restauración del acuerdo es mucho más difícil”.

Los analistas dicen que Irán quiere seguir presionando a Israel y armar y apoyar a sus aliados de Medio Oriente, tanto para rodear a Israel con representantes bien armados como para darle a Irán una mano más fuerte en cualquier negociación nuclear futura.

El liderazgo de Israel cree que el acuerdo nuclear anterior fue insuficiente y le gustaría echar a perder cualquier posibilidad de resucitar un pacto similar. Un funcionario israelí dijo que los ataques eran parte de una estrategia más amplia para obligar a Teherán a aceptar restricciones más duras y prolongadas de sus ambiciones nucleares, así como restricciones a su programa de misiles balísticos y su apoyo a las milicias regionales.

Esa campaña, informó anteriormente The Times, también incluyó un ataque israelí a un importante sitio nuclear iraní en julio y el asesinato del principal científico nuclear de Irán en noviembre pasado. Israel no ha reconocido públicamente ninguna de las dos operaciones.

La ofensiva israelí contra el transporte marítimo iraní tiene dos objetivos, dijeron analistas y funcionarios. El primero es evitar que Teherán envíe equipos al Líbano para ayudar a Hezbollah a construir un programa de misiles de precisión, que Israel considera una amenaza estratégica.

El segundo es secar una importante fuente de ingresos petroleros para Teherán, aprovechando la presión que han infligido las sanciones estadounidenses. Después de que Estados Unidos impusiera sanciones a la industria de combustibles de Irán a fines de 2018, el gobierno iraní se volvió más dependiente del envío clandestino.

Los ataques fueron llevados a cabo por Flotilla 13, una unidad de comando de élite de la Armada israelí que ha estado involucrada en operaciones clandestinas desde los primeros años del estado israelí, según los dos funcionarios israelíes y el funcionario estadounidense.

Los funcionarios israelíes dijeron que dos de los barcos que atacó transportaban equipo para el programa de misiles de Hezbollah.

Uno, dijeron, llevaba un mezclador planetario industrial, un dispositivo utilizado para producir combustible sólido para cohetes para misiles. El dispositivo estaba destinado a reemplazar un mezclador más antiguo que fue destruido en un ataque aéreo israelí en Beirut en agosto de 2019, dijeron los funcionarios israelíes.

Los ataques aéreos israelíes anteriores contra convoyes y cargamentos iraníes en Siria también tenían como objetivo equipos para fabricar misiles guiados.

Los petroleros atacados por Israel transportaban petróleo iraní a Siria, contraviniendo las sanciones estadounidenses y muy probablemente por un valor de cientos de millones de dólares.

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Los funcionarios israelíes dijeron que Siria le pagó a Irán en efectivo o proporcionando asistencia logística a los miembros sirios de la Fuerza Quds de Irán, una rama de la Guardia Revolucionaria, y a Hezbolá.

El presidente Bashar al-Assad de Siria, también bajo sanciones, necesita desesperadamente petróleo. Irán, con su economía diezmada por las sanciones estadounidenses, necesita efectivo. Hezbollah también se ha visto muy afectado por la grave crisis económica y política en el Líbano y un ciberataque a su sistema financiero.

Por lo tanto, los ataques israelíes son “una forma de evitar que Irán venda a Siria, obtenga dinero y se lo dé a Hezbolá”, dijo Sima Shine, exjefa de investigación del Mossad, la agencia de inteligencia israelí.

Los ataques suelen incluir minas de lapa y, a veces, torpedos, dijo el funcionario estadounidense. Por lo general, apuntan a los motores o hélices de los barcos, dijo un funcionario israelí. Y tienen la intención de paralizar pero no hundir los barcos, dijeron los funcionarios estadounidenses e israelíes.

Los ataques se intensificaron hacia fines de 2020, cuando el mandato de Trump se acercaba a su fin. En respuesta, la Guardia Revolucionaria de Irán comenzó a escoltar discretamente a los petroleros a través del Mar Rojo, antes de que barcos de Rusia, un aliado iraní, los acompañaran a distancia a través del Mediterráneo, dijo el funcionario estadounidense.

El ataque al Shahr e Kord ocurrió cuando la escolta rusa estaba lo suficientemente lejos para que los israelíes atacaran, agregó el funcionario.

La efectividad de la campaña israelí no está clara. Algunos de los barcos atacados se vieron obligados a regresar a Irán sin entregar su carga, dijo el funcionario estadounidense.

Los iraníes asociados con el Ministerio de Petróleo iraní dijeron que en todos los casos los barcos sufrieron daños menores, las tripulaciones no resultaron heridas y las reparaciones se llevaron a cabo en unos pocos días.

Los funcionarios estadounidenses e israelíes dijeron que no había conexión entre la campaña israelí y un reciente derrame de petróleo que dejó toneladas de alquitrán en las playas de Israel y Líbano.

Dentro de Israel, existe preocupación entre los expertos marítimos de que el costo de una guerra marítima pueda exceder sus beneficios.

Si bien la Armada israelí puede hacer sentir su presencia en el Mediterráneo y el Mar Rojo, es menos efectiva en aguas más cercanas a Irán. Y eso podría hacer que los barcos de propiedad israelí sean más vulnerables a los ataques iraníes a medida que pasan por las costas occidentales de Irán en su camino a puertos en el Golfo, dijo Shaul Chorev, un almirante israelí retirado que ahora dirige el Centro de Investigación de Política y Estrategia Marítima en la Universidad de Haifa.

“Los intereses estratégicos israelíes en el Golfo Pérsico y las vías fluviales relacionadas indudablemente crecerán”, escribió en un comunicado, “y la Armada israelí no tiene la capacidad para proteger estos intereses”.

Patrick Kingsley informó desde Jerusalén, Ronen Bergman de Tel Aviv, Farnaz Fassihi de Nueva York y Eric Schmitt de Washington.

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