La increíble historia del iceberg que hundió el Titanic | Ciencias

los Titánico se hundió alrededor de las 2:20 am del 15 de abril de 1912, luego de chocar contra un iceberg en el Océano Atlántico.
Archivo de Historia Universal / Getty Images

Cuando cae la nieve, las propiedades del agua realizan una delicada danza. Los copos de nieve caen como caen las fichas de dominó. Un trozo de polvo forma un cristal, y la aparición de ese cristal atrae más cristales hasta que forman largas dendritas alrededor de la mota de polvo como las hormigas alrededor de un trozo de chocolate. Mientras el copo de nieve en crecimiento siga siendo más liviano que el aire, flotará. Pero tan pronto como un cristal extra cruce el punto de inflexión, la estructura sucumbirá a la gravedad y caerá.

La nieve tiende a caer en lugares donde ya ha caído otra nieve. Y aunque cada copo de nieve es diferente, no son tan únicos como nos han dicho. Comienzan como esferas y forman zarcillos para difundir el calor. Las bajas temperaturas producen copos que parecen balas o agujas. El clima muy frío es cuando encuentras la forma clásica de un prisma de seis lados, o el cristal con forma de helecho con seis ramas radiantes.

Probablemente fue esta forma de nieve parecida a un helecho la que cayó un día, hace quince mil años, sobre las heladas capas de hielo de Groenlandia. La masa de tierra ya estaba cubierta de hielo de dos millas de espesor. Con el tiempo, los copos frescos descendieron al hielo, ocultos a la luz del día, y comprimidos por la presión a un tercio de su tamaño original.

En consonancia con la geología, pasaron miles de años y pasó poco. La nieve que comenzó como copos se transformó en denso hielo glacial a medida que avanzaba rápidamente, unas cuatro millas por año, hacia la costa oeste de Groenlandia. El hielo se debilita a medida que se acerca a la costa, porque todos los días, especialmente en verano, enormes paredes de hielo se desprenden del glaciar y caen al océano.

Así es como se forman los icebergs oceánicos. Pero fue un iceberg en particular que cayó en el verano de 1909 el que derivaría hacia la infamia. Demasiado breve para tener un nombre, este iceberg tenía más de dos millas de ancho y cien pies de alto en su nacimiento, lo suficientemente grande como para empequeñecer al Coliseo de Roma y todas las pirámides juntas, al menos antes de que comenzara a derretirse. Se alzaría sobre el barco de vapor más grande jamás concebido, que también se formó en ese verano de 1909.

Ese barco de vapor, el Titánico, fue concebido con una ambición competitiva de tamaño y opulencia. Sería el transatlántico de pasajeros más grande y lujoso que jamás haya flotado. Construido durante tres años, era un triplete, diseñado por White Star Line con dos barcos hermanos, el olímpico (1911) y el ligeramente más grande británico (1915). Fueron diseñados para transportar a los ricos, famosos y bien conectados a través del Atlántico en cabinas adornadas con elegantes comodidades victorianas. El boleto de mayor precio en el Titánicojusto al norte de $60,000 en dólares de hoy, otorgó a un pasajero acceso a un comedor de élite, salas de reuniones con paneles de roble, un baño turco, una piscina de agua salada, enormes ventanales y una orquesta itinerante.

Ninguna de estas comodidades resultó importar por mucho tiempo. El barco salió de un dique seco en Irlanda del Norte a principios de 1912 y se detuvo para hacer recolecciones en Cherburgo, Francia, y Queenstown, Irlanda, antes de girar al oeste hacia Nueva York. Una vez lleno, el manifiesto contabilizaba poco más de 2200 personas, más de un tercio de ellas tripulantes. Sin embargo, cuatro días después de su primer viaje transatlántico, después del famoso roce de hielo del barco, todos menos 710 de ellos estarían flotando muertos en la superficie, o peor, tirados profundamente al fondo del océano.

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En ese momento, los humanos sabían poco sobre el comportamiento de los icebergs, excepto que la mayoría se derritió en algún lugar del Círculo Polar Ártico. John Thomas Towson, un científico dedicado a la navegación de barcos que escribió un libro llamado Información práctica sobre la desviación de la brújula, observó en 1857 que los icebergs no eran diferentes ni más blandos que las rocas formadas durante milenios por el tiempo y la presión. Towson sabía que los icebergs representaban un peligro existencial para los cascos de madera de los barcos del siglo XIX. Los cascos de acero eran invencibles, dijo, pero eso se basaba en suposiciones, no en la experiencia. Un número tan extremo de icebergs viajó hacia el sur a través del estrecho este de los Grandes Bancos en el este de Newfoundland que en 1912 la Guardia Costera de EE. UU. apodó el área como “callejón de iceberg”.

Durante tres años, la masa helada se balanceó y onduló en las aguas del Ártico. En un momento, viajó hacia el norte y pasó el verano de 1910 más hacia el polo norte. Luego atrapó la corriente de Labrador, que lleva agua helada hacia el sur. La mayoría de los icebergs se derriten en su primer año. Unos dos últimos. Solo un puñado de los últimos tres porque, eventualmente, la corriente de Labrador se encuentra con las cálidas aguas de la Corriente del Golfo, que actúa como un microondas oceánico. Solo el 1 por ciento de los icebergs del hemisferio norte sobreviven a esta zona desértica y, finalmente, solo uno de varios miles llegaría a los 41 grados norte, la misma latitud que la ciudad de Nueva York y directamente en el camino de los barcos transatlánticos.

Cuando el Titánico se hundió en 1912, se hundió la asombrosa distancia de dos millas y media y golpeó el lecho marino a más de treinta millas por hora. La tumba oceánica del barco era tan remota que su ubicación siguió siendo un misterio hasta 1985, cuando un equipo que se benefició de los submarinos desarrollados por el gobierno y las embarcaciones de aguas profundas pudo tomar algunas instantáneas borrosas. Se necesitaron setenta y tres años, casi toda la vida humana, para encontrar el naufragio más ilustre y fascinante de todos los tiempos.

Este curso de eventos se ha vuelto tan conocido (contado sin cesar en películas, libros, exhibiciones de museos, productos de consumo y programas especiales de televisión) que es fácil olvidar el detalle más asombroso: lo cerca que estuvo de no suceder. Los icebergs habían golpeado a los barcos desde que hubo barcos que atacar, pero el que derribó el transatlántico de pasajeros más grande jamás construido casi había desaparecido. Después de tres años a la deriva, la masa helada probablemente tenía una semana de vida, dos como máximo. Se estaba haciendo más pequeño mientras se adentraba en aguas más cálidas. Como los icebergs se derriten desde el fondo. Se vuelven pesados ​​y voltean, seguidos de más erosión y más volteretas, hasta que finalmente, cuando se reducen al tamaño de una pelota de baloncesto, están constantemente volteando hasta que no queda nada.

Según algunas estimaciones, hoy en día flotan más icebergs que en la era del Titanic, en gran parte como resultado del agua más cálida que provoca que los glaciares se desprendan con más frecuencia. Los avances en el monitoreo de radares, GPS y aeronaves, junto con barcos más grandes y mejor diseñados, han reducido el peligro de los icebergs para los barcos. Pero los icebergs siguen siendo una amenaza. En 2007, un pequeño crucero cerca de la Antártida llamado MS Explorador fue golpeado por un iceberg invisible. Después de que el trozo hirió el costado de estribor, los pasajeros corrieron a los botes salvavidas y fueron rescatados varias horas después por otro crucero cercano.

Pero ningún iceberg será tan famoso como el una. Cualquier otra semana y un barco que nadie creía que pudiera hundirse completaría su viaje inaugural y se daría la vuelta para su segunda aburrida. Cualquier otro día y el iceberg habría sido una fracción de su tamaño peligroso. Cualquier otra hora y habría estado a cientos de pies de distancia. Pero el barco no esperó nada, y el hielo no sabía nada que esperar, y el ingenio de los humanos en los albores de la invención moderna sucumbió, increíblemente, a la fuerza de varios copos de nieve triturados tan duros como rocas.

De CABLE FREGADERO por Daniel Stone, publicado por Dutton, una editorial de Penguin Publishing Group, una división de Penguin Random House, LLC. Copyright © 2022 por Daniel Piedra.

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