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La medida de Virginia para abolir la pena de muerte es parte de una ola de cambio más amplia

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A principios de febrero, la legislatura estatal de Virginia votó a favor de la abolición de la pena de muerte, un cambio significativo para un estado que ha ejecutado a más personas que cualquier otro desde su fundación y que ocupa el segundo lugar después de Texas en ejecuciones desde finales de la década de 1970. Se espera que el gobernador demócrata Ralph Northam promulgue la abolición en cualquier momento, convirtiendo a Virginia en el estado número 23 en poner fin a la pena de muerte y en el primer estado en hacerlo en el sur, un área que supera con creces a todas las demás regiones en ejecuciones.

El cambio en este tema se ha producido rápidamente: Virginia será el undécimo estado en abolir la pena capital en lo que va del siglo XXI. Y aunque la medida de Virginia refleja una transformación política en la antigua capital confederada, que se ha vuelto más demócrata en los últimos años, la pena de muerte también es uno de una serie de problemas, como los derechos LGBTQ y la legalización de la marihuana, donde ha habido un rápido cambio de pensamiento. en todo el país, impulsado principalmente por los millennials.

“Ha habido un cambio generacional en torno a las opiniones sobre la marihuana, la abolición de la pena de muerte y la aceptación del matrimonio homosexual”, dice el delegado Mike Mullin, un demócrata que patrocinó el proyecto de ley de la Cámara de Representantes de Virginia. “Mi generación, republicana o demócrata, ha querido una nueva forma”.

Richmond, Va.

Rachel Sutphin no estaba pensando en la pena de muerte cuando su padre, el subdirector del alguacil del condado de Montgomery. Eric Sutphin, fue asesinado en servicio en Blacksburg, Virginia, en 2006. Después de todo, solo tenía 9 años. Tampoco lo entendió realmente dos años después, cuando un jurado condenó a muerte al asesino de su padre, William Morva.

Pero como los abogados de Morva apelaron periódicamente el veredicto durante la próxima década, su muerte inminente se convirtió en una fuente recurrente de ansiedad en la vida de Sutphin. Para cuando estaba en la escuela secundaria, Sutphin había comenzado a escribir cartas a los legisladores estatales en contra de la pena de muerte. En 2017, cuando se agotaron las apelaciones de Morva y se fijó una fecha para la ejecución, Sutphin comenzó a hablar públicamente y preguntó al entonces gobernador. Terry McAuliffe por clemencia, que él negó. El Sr. Morva fue asesinado por inyección letal ese mismo año.

“Para mí, su muerte se siente como una injusticia en nuestro [family’s search for] justicia ”, dice la Sra. Sutphin, quien planea convertirse en pastora después de graduarse del Seminario Teológico de Columbia en Decatur, Georgia, en mayo. “¿Vamos a matar a este hombre por matar a otra persona, para evitar más asesinatos?”

Por qué escribimos esto

La opinión pública sobre la pena capital está cambiando rápidamente, y más estados se están moviendo para prohibirla. Como ocurre con muchos problemas, el cambio está siendo impulsado principalmente por los millennials.

En febrero, la legislatura estatal de Virginia votó a favor de la abolición de la pena de muerte, un cambio significativo para un estado que ha ejecutado a más personas que cualquier otro desde su fundación y que ocupa el segundo lugar después de Texas en ejecuciones desde finales de la década de 1970. Se espera que el gobernador demócrata Ralph Northam promulgue la abolición en cualquier momento, convirtiendo a Virginia en el estado número 23 en poner fin a la pena de muerte y en el primer estado en hacerlo en el sur, un área que supera con creces a todas las demás regiones en ejecuciones.

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El movimiento de la Commonwealth sobre este tema sigue los cambios en la opinión pública. Una encuesta de Gallup del otoño pasado encontró que el 55% de los estadounidenses apoyan la pena de muerte, por debajo del máximo del 80% a mediados de la década de 1990. Y por primera vez, una mayoría (60%) dice que la cadena perpetua sin libertad condicional es un mejor castigo por asesinato que la pena capital.

Frank Green / Richmond Times-Dispatch / AP / Archivo

Rachel Sutphin, la hija de Cpl. Eric Sutphin, quien recibió un disparo mortal en 2006, posa después de una audiencia en el Capitolio en Richmond, Virginia, el 21 de noviembre de 2019. El delegado Lee Carter, demócrata de Manassas, y varias personas han presentado un proyecto de ley para abolir la pena de muerte. Se esperan facturas adicionales. Sutphin dijo que no sintió ningún cierre ni consuelo cuando el asesino de su padre fue ejecutado en 2017.

El cambio en este tema se ha producido rápidamente: Virginia será el undécimo estado en abolir la pena capital en lo que va del siglo XXI. Entre 2010 y 2020, el número de condenas a muerte impuestas en todo el país fue menos de la mitad de lo que fue la década anterior. Y tiene una base amplia: aunque es más probable que los demócratas apoyen la cadena perpetua sin libertad condicional que la pena de muerte, el porcentaje de republicanos que sienten lo mismo ha aumentado 10 puntos en los últimos cuatro años.

Sin duda, la medida de Virginia refleja una transformación política mayor en la antigua capital confederada, que ha pasado del rojo al púrpura y al azul en las últimas décadas. Pero la pena de muerte también es uno de una serie de problemas, como los derechos LGBTQ y la legalización de la marihuana, donde ha habido un cambio de pensamiento dramático y rápido en todo el país, un cambio impulsado en gran parte por los millennials.

“Ha habido un cambio generacional en torno a las opiniones sobre la marihuana, la abolición de la pena de muerte y la aceptación del matrimonio homosexual”, dice el delegado Mike Mullin, un demócrata que patrocinó el proyecto de ley de la Cámara de Representantes de Virginia. “Mi generación, republicana o demócrata, ha querido una nueva forma”.

Una lente de justicia racial

Según Gallup, los estadounidenses de entre 18 y 34 años son mucho menos propensos que sus pares mayores a apoyar la pena de muerte. Aproximadamente una cuarta parte de los millennials dicen que apoyarían la pena de muerte en lugar de la cadena perpetua sin libertad condicional, en comparación con el 40% de los estadounidenses mayores.

Pero si bien la opinión pública ha cambiado rápidamente, no sucedió automáticamente, dicen los activistas.

Este año marca el 30 aniversario de Virginians for Alternatives to the Death Penalty, que lanzó un plan de abolición de cinco años en 2015. El grupo sondeó al estado para encontrar “aliados inesperados o sorprendentes”, dice el director ejecutivo Michael Stone, como libertarios, Mujeres republicanas y líderes religiosos.

Uno de esos líderes religiosos es el Rev. Dr. LaKeisha Cook, organizador de la reforma de la justicia en el Virginia Interfaith Center for Public Policy. Recientemente comenzó a abogar contra la pena de muerte, llevando a cabo vigilias de oración en los sitios de linchamientos anteriores.

“Al salir del verano, al escuchar las voces de Black Lives Matter, creo que debemos mirar esta lucha contra la pena capital específicamente desde una perspectiva de justicia racial”, dice el Dr. Cook. “Estoy muy agradecido con nuestros legisladores no solo por reconocer nuestro pasado, sino por ponernos en el camino hacia la reconciliación”.

Un estudio de 1990 de la Oficina de Responsabilidad del Gobierno de EE. UU. Encontró que los acusados ​​que asesinaron a personas blancas tenían más probabilidades de ser condenados a muerte que los que asesinaron a personas negras, y estudios recientes han llegado a conclusiones similares. Como señala el Delegado Mullins, de las casi 1.400 personas que han sido ejecutadas en Virginia desde 1608, no fue hasta 1997 que un hombre blanco fue ejecutado por matar a un hombre negro. Este aspecto racial de la pena capital no pasa desapercibido para los millennials, agrega.

Los opositores a la pena de muerte también señalan la falibilidad (desde 2000, ha habido un promedio de cuatro exoneraciones en el país por año), así como el costo. Debido a los altos costos asociados con un juicio capital y varias apelaciones, el encarcelamiento de por vida le cuesta al estado menos dinero que la ejecución. Se espera que Virginia ahorre casi $ 4 millones por año al abolir la pena de muerte.

Los casos de pena capital también pueden ser más exigentes para las familias de las víctimas, como señaló Sutphin, ya que los juicios suelen durar cuatro veces más que los juicios sin pena de muerte. Con sus apelaciones, el juicio del Sr. Morva duró 11 años, lo que fue relativamente rápido en comparación con la mayoría de los casos de pena de muerte. Según el Centro de Información sobre Pena de Muerte, el tiempo medio de los condenados en el corredor de la muerte es más del doble.

El senador del estado de Virginia, Emmett Hanger (al frente), un republicano del condado de Augusta, mira la tabla de conteo de votos durante una votación sobre un proyecto de ley de abolición de la pena de muerte en la sesión del Senado en el Museo de Ciencias de Virginia en Richmond, el 22 de febrero de 2021. El Senado aprobó el proyecto de ley 22-16.

“Pro-vida” y contra la pena capital

Las opiniones sobre la pena de muerte nunca se han dividido exactamente entre partidos, y muchos conservadores se oponen a la pena capital por motivos religiosos o morales. Los republicanos en estados rojos como Wyoming, Kansas, Kentucky, Montana y Missouri, por ejemplo, han patrocinado recientemente una legislación para abolirla.

La delegada Carrie Coyner, una republicana que representa a Chesterfield, Virginia, dice que votó para poner fin a la pena de muerte del estado porque es “pro-vida” y cree que eso se aplica tanto a los bebés por nacer como a los delincuentes que pueden haber hecho “algo atroz”. Como abogada, la delegada Coyner sabe lo que se siente estar despierta por la noche preguntándose cómo podría haber argumentado los casos de manera diferente. No puede imaginarse cómo sería eso con la pena capital sobre la mesa.

“Todos podemos ser mejores de lo que somos hoy”, dice la Sra. Coyner. “Me cuesta conciliar esa idea [with] el estado interviene y decide determinar que vamos a matar a alguien “.

Aún así, Coyner fue una de los tres republicanos de la Cámara de Representantes que finalmente votó a favor del proyecto de ley. Y a pesar de cierto apoyo republicano inicial en la cámara alta, ningún republicano del Senado firmó.

Los partidarios argumentan que la pena de muerte es un castigo justo por asesinato. Muchos añaden que incluso si una persona condenada es condenada a cadena perpetua sin libertad condicional, la ejecución es la única manera de garantizar absolutamente que el perpetrador nunca volverá a estar en la calle, y de dar un cierre a las familias de las víctimas. Algunos también creen que la pena capital es un factor de disuasión, aunque los opositores señalan que los estados con leyes de pena de muerte no tienen tasas de criminalidad más bajas que aquellos que no las tienen.

Sin embargo, la ejecución no es necesariamente la justicia que desean todas las familias de las víctimas, dice Sutphin.

“Existe la idea errónea de que todas las familias de las víctimas de asesinato quieren la pena de muerte, y una vez que se les aplica la pena de muerte, todo está bien”, dice la Sra. Sutphin. “Pero ahora tengo más fechas de muerte para recordar: la de mi padre y la de Morva”.

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