La OMS acusa a China de ocultar datos que pueden vincular los orígenes de COVID con los animales

La Organización Mundial de la Salud reprendió el viernes a las autoridades chinas por ocultar investigaciones que podrían vincular el origen de la COVID-19 con los animales salvajes y preguntó por qué los datos no estaban disponibles hace tres años y por qué ahora no están.

Antes de que desaparecieran los datos chinos, un equipo internacional de expertos en virus descargó y comenzó a analizar la investigación, que apareció en línea en enero. Dicen que respalda la idea de que la pandemia podría haber comenzado cuando los perros mapaches comercializados ilegalmente infectaron a humanos en un mercado de mariscos de Wuhan.

Pero las secuencias de genes se eliminaron de una base de datos científica una vez que los expertos se ofrecieron a colaborar en el análisis con sus homólogos chinos.

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“Estos datos podrían haberse compartido, y deberían haberse compartido, hace tres años”, dijo el director general de la OMS, Tedros Adhanom Ghebreyesus. La evidencia que falta ahora “debe ser compartida con la comunidad internacional de inmediato”, dijo.

Según los expertos que lo están revisando, la investigación ofrece evidencia de que los perros mapaches, animales parecidos a zorros que se sabe que propagan los coronavirus, habían dejado ADN en el mismo lugar en el mercado de Wuhan donde también se descubrieron las firmas genéticas del nuevo coronavirus.

Para algunos expertos, ese hallazgo sugiere que los animales pueden haber sido infectados y pueden haber transmitido el virus a los humanos.

Con enormes cantidades de información genética extraída de hisopos de jaulas de animales, carros y otras superficies en el mercado de Wuhan a principios de 2020, los datos genéticos han sido el foco de anticipación inquieta entre los expertos en virus desde que se enteraron hace un año en un artículo de científicos chinos.

Una bióloga francesa descubrió las secuencias genéticas en la base de datos la semana pasada, y ella y un equipo de colegas comenzaron a buscar pistas sobre los orígenes de la pandemia.

Ese equipo aún no ha publicado un documento que describa los hallazgos. Pero los investigadores entregaron un análisis del material a un grupo asesor de la OMS que estudia los orígenes de la COVID esta semana en una reunión que también incluyó una presentación de investigadores chinos sobre los mismos datos.

El análisis pareció chocar con afirmaciones anteriores de científicos chinos de que las muestras tomadas en el mercado que dieron positivo para el coronavirus habían sido transportadas solo por personas enfermas, dijo Sarah Cobey, epidemióloga y bióloga evolutiva de la Universidad de Chicago que no participó. en investigaciones recientes.

“Es muy poco probable ver tanto ADN animal, especialmente ADN de perro mapache, mezclado con muestras virales, si se trata simplemente de contaminación humana en su mayoría”, dijo Cobey.

Quedan preguntas sobre cómo se recolectaron las muestras, qué contenían exactamente y por qué la evidencia había desaparecido. A la luz de las ambigüedades, muchos científicos reaccionaron con cautela y dijeron que era difícil evaluar la investigación sin ver un informe completo.

La idea de que un accidente de laboratorio podría haber desencadenado accidentalmente la pandemia se ha convertido en el centro de un interés renovado en las últimas semanas, gracias en parte a una nueva evaluación de inteligencia del Departamento de Energía y las audiencias realizadas por el nuevo liderazgo republicano de la Cámara.

Pero varios expertos en virus que no participaron en el último análisis dijeron que lo que se sabía sobre los hisopos recolectados en el mercado respaldaba el caso de que los animales vendidos allí habían provocado la pandemia.

“Es exactamente lo que cabría esperar si el virus emergiera de un host intermedio o de múltiples intermediarios en el mercado”, dijo Cobey. “Creo que ecológicamente, esto está cerca de un caso cerrado”.

Cobey fue uno de los 18 científicos que firmaron una influyente carta en la revista Science en mayo de 2021 instando a considerar seriamente un escenario en el que el virus podría haberse derramado fuera de un laboratorio en Wuhan.

El viernes, dijo que las fugas de laboratorio seguían presentando riesgos enormes y que se necesitaba más supervisión de la investigación de patógenos peligrosos. Pero Cobey agregó que una acumulación de evidencia, relacionada con el agrupamiento de casos humanos en torno al mercado de Wuhan, la diversidad genética de los virus allí y ahora los datos del perro mapache, fortalecieron el caso del origen del mercado.

Los nuevos datos genéticos no parecen probar que un perro mapache estuviera infectado con el coronavirus. Incluso si lo hubiera sido, seguiría existiendo la posibilidad de que otro animal pudiera haber transmitido ese virus a las personas, o incluso que alguien infectado con el virus pudiera haberlo transmitido a un perro mapache.

Algunos científicos enfatizaron esos puntos el viernes y dijeron que los nuevos datos genéticos no cambiaron apreciablemente la discusión sobre los orígenes de la pandemia.

“Sabemos que es un virus promiscuo que infecta a un montón de especies”, dijo David Fisman, epidemiólogo de la Universidad de Toronto, quien también firmó la carta de mayo de 2021 en Science.

Los científicos chinos habían publicado un estudio en febrero de 2022 que analizaba las muestras del mercado. Algunos científicos especularon que los investigadores chinos podrían haber publicado los datos en enero porque se les pidió que los pusieran a disposición como parte de una revisión de su estudio por parte de una revista científica.

El estudio chino sugirió que las muestras que dieron positivo para el virus provenían de personas infectadas, en lugar de animales vendidos en el mercado. Eso encaja con una narrativa promulgada durante mucho tiempo por los funcionarios chinos: que el virus surgió no solo fuera del mercado sino también fuera del país.

Pero el informe chino había dejado pistas de que el material viral en el mercado se había mezclado con material genético de animales. Y los científicos dijeron que el nuevo análisis realizado por el equipo internacional ilustra un vínculo aún más fuerte con los animales.

“Científicamente, no prueba que los perros mapaches fueran la fuente, pero ciertamente huele a perros mapaches infectados en el mercado”, dijo Jeremy Kamil, virólogo del Centro de Ciencias de la Salud de la Universidad Estatal de Luisiana en Shreveport.

Agregó: “Plantea más preguntas sobre lo que realmente sabe el gobierno chino”.

Los científicos advirtieron que no estaba claro si el material genético del virus y de los perros mapaches se habían depositado al mismo tiempo.

Dependiendo de la estabilidad del material genético del virus y los animales, dijo Michael Imperiale, virólogo de la Universidad de Michigan, “podrían haber sido depositados allí en momentos potencialmente muy diferentes”.

Aún así, el Dr. Arturo Casadevall, inmunólogo de la Escuela de Salud Pública Bloomberg de Johns Hopkins y coautor de un estudio reciente con Imperiale que examina el origen del coronavirus, dijo que vincular material animal y viral, sin embargo, se sumó a la evidencia de un contagio natural. evento.

“Diría que fortalece la idea zoonótica”, dijo, “es decir, la idea de que vino de un animal en el mercado”.

En ausencia del animal real que primero transmitió el virus a las personas, dijo Casadevall, evaluar los orígenes de un brote siempre implicaría sopesar las probabilidades. En este caso, los animales vendidos en el mercado fueron retirados antes de que los investigadores comenzaran a tomar muestras a principios de 2020, lo que hizo imposible encontrar un culpable.

Tim Stearns, decano de estudios de grado y posgrado en la Universidad Rockefeller de Nueva York, dijo que el último hallazgo era “una pieza interesante del rompecabezas”, aunque dijo que “no era definitivo en sí mismo y destaca la necesidad de una investigación más exhaustiva”. .”

Para todos los elementos faltantes, algunos científicos dijeron que los nuevos hallazgos resaltaron la cantidad de información que los científicos lograron reunir sobre los comienzos de la pandemia, incluidas las direcciones de los primeros pacientes y los datos de secuencia del mercado.

Theodora Hatziioannou, viróloga de la Universidad Rockefeller, dijo que era fundamental que se publicaran los datos sin procesar. Pero, dijo, “Creo que la evidencia es abrumadora en este momento hacia un origen de mercado”.

Y los datos más recientes, dijo, “hacen aún más improbable que esto haya comenzado en otro lugar”.

Felicia Goodrum, inmunobióloga de la Universidad de Arizona, dijo que encontrar el virus en un animal real sería la evidencia más sólida de un origen comercial. Pero encontrar virus y material animal en el mismo hisopo estuvo cerca.

“Para mí”, dijo, “esta es la mejor opción”.

c.2023 The New York Times Company

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