La prohibición de chips de Estados Unidos y China, explicada

Ha pasado más de un mes desde que el Departamento de Comercio de EE. UU. emitió nuevas reglas que restringieron la exportación de ciertos chips avanzados, que tienen aplicaciones militares o de IA, a clientes chinos.

China aún tiene que responder, pero Beijing tiene múltiples opciones en su arsenal. Es poco probable, dicen los expertos, que las acciones de EE. UU. sean la última palabra de lucha en una industria que cada día es más sensible desde el punto de vista geopolítico.

Esta no es la primera vez que el gobierno de EE. UU. restringe el flujo de chips a sus supuestos adversarios. Anteriormente, Estados Unidos bloqueó las ventas de chips a clientes chinos individuales. En respuesta a la invasión rusa de Ucrania a principios de este año, los Estados Unidos (junto con varios otros países, incluidos Corea del Sur y Taiwán) colocaron a Rusia bajo un embargo de chips.


Pero ninguna de estas prohibiciones anteriores de chips de EE. UU. fue tan amplia como las nuevas reglas, emitidas el 7 de octubre. “Este anuncio es quizás el control de exportación más amplio en décadas”, dice Sujai Shivakumar, analista del Centro de Estudios Internacionales y Estratégicos, en Washington.

Las reglas prohíben la venta, a clientes chinos, de chips avanzados con alto rendimiento (al menos 300 billones de operaciones por segundo, o 300 teraops) y velocidad de interconexión rápida (generalmente, al menos 600 gigabytes por segundo). El A100 de Nvidia, en comparación, es capaz de más de 600 teraops y coincide con la velocidad de interconexión de 600 Gb/s. El H100 más impresionante de Nvidia puede alcanzar casi 4000 billones de operaciones y 900 Gb/s. Ambos chips, destinados a centros de datos y entrenadores de IA, no se pueden vender a clientes chinos según las nuevas reglas.

Además, las reglas restringen la venta de equipos de fabricación si, a sabiendas, se utilizarán para fabricar ciertas clases de chips de memoria o lógica avanzada. Esto incluye chips lógicos producidos en nodos de 16 nanómetros o menos (lo que han hecho Intel, Samsung y TSMC desde principios de la década de 2010); Circuitos integrados de memoria a largo plazo NAND con al menos 128 capas (el estado del arte actual); o circuitos integrados de memoria a corto plazo DRAM producidos a 18 nanómetros o menos (que Samsung comenzó a fabricar en 2016).

Los fabricantes de chips chinos apenas han arañado la superficie de esos números. SMIC inició la producción en masa de 14 nm este año, a pesar de enfrentar las sanciones estadounidenses existentes. YMTC comenzó a enviar chips NAND de 128 capas el año pasado.

Las reglas restringen no solo a las empresas estadounidenses, sino también a los ciudadanos y residentes permanentes. Los empleados estadounidenses de las empresas chinas de semiconductores han tenido que empacar. ASML, un fabricante holandés de equipos de fabricación, les ha dicho a los empleados estadounidenses que dejen de atender a los clientes chinos.

Hablando de clientes chinos, la mayoría, incluidas las oficinas, los jugadores, los diseñadores de chips más pequeños, probablemente no sentirán los controles. “La mayor parte del comercio y la producción de chips en China no se ve afectada”, dice Christopher Miller, un historiador que estudia el comercio de semiconductores en la Universidad de Tufts.

En cambio, los tipos de chips controlados van a supercomputadoras y grandes centros de datos, y son deseables para entrenar y ejecutar grandes modelos de aprendizaje automático. Sobre todo, Estados Unidos espera evitar que Beijing use chips para mejorar su ejército y, potencialmente, evitar una invasión de Taiwán, donde se produce la gran mayoría de los semiconductores y microprocesadores del mundo.

Con el fin de sellar un posible desvío, los controles también se aplican a las empresas no estadounidenses que dependen de equipos o software fabricados en Estados Unidos. Por ejemplo, los fabricantes de chips de Taiwán o Corea del Sur no pueden vender a los clientes chinos chips avanzados fabricados con tecnología estadounidense.

Es posible solicitar al gobierno de los EE. UU. una exención de al menos algunas de las restricciones. El gigante de la fabricación taiwanesa TSMC y el fabricante de chips de Corea del Sur SK Hynix, por ejemplo, ya han adquirido exenciones temporales, por un año. “Es difícil decir qué sucede después de eso”, dice Patrick Schröder, investigador de Chatham House en Londres. Y el Departamento de Comercio ya ha declarado que tales licencias serán la excepción, no la regla (aunque el subsecretario del Departamento de Comercio, Alan Estévez, sugirió que se aprueben alrededor de dos tercios de las licencias).

Más controles de exportación pueden estar en camino. Estévez indicó que el gobierno está considerando imponer restricciones a las tecnologías en otros campos sensibles, mencionando específicamente la ciencia de la información cuántica y la biotecnología, las cuales han visto a los investigadores con sede en China lograr un gran progreso en la última década.

El gobierno chino ha respondido hasta ahora con palabras duras y poca acción. “No sabemos si su respuesta será una reacción inmediata o si tendrán un enfoque a más largo plazo para lidiar con esto”, dice Shivakumar. “Es especulación en este momento”.

Beijing podría trabajar con empresas extranjeras cuyos ingresos en el lucrativo mercado chino ahora están amenazados. “Realmente no estoy al tanto de una compañía en particular que piense que está saliendo ganadora en esto”, dice Shivakumar. Esta semana, en la ciudad oriental de Hefei, el gobierno chino organizó una conferencia de fabricantes de chips entre los asistentes se encontraban las empresas estadounidenses AMD, Intel y Qualcomm.

Nvidia ya respondió con la introducción de un chip específico de China, el A800, que parece ser un A100 modificado para cumplir con los requisitos. Los analistas dicen que el enfoque de Nvidia podría ser un modelo para que otras empresas mantengan las ventas en China.

Puede haber otras herramientas que el gobierno chino pueda explotar. Si bien China puede depender de los semiconductores extranjeros, los fabricantes de productos electrónicos extranjeros dependen a su vez de China para los metales de tierras raras, y China suministra la gran mayoría de las tierras raras del mundo.

Existe un precedente de que China restringió su suministro de tierras raras por influencia geopolítica. En 2010, un barco pesquero chino chocó con dos barcos de la Guardia Costera japonesa, lo que provocó un incidente internacional cuando las autoridades japonesas arrestaron al capitán del barco. En respuesta, el gobierno chino cortó las exportaciones de tierras raras a Japón durante varios meses.

Ciertamente, gran parte de la conversación se ha centrado en la acción estadounidense y la reacción china. Pero para los terceros, toda la disputa les recuerda constantemente cuán tenso y volátil puede ser el suministro de chips. En la Unión Europea, hogar de menos del 10 por ciento del mercado mundial de microchips, el debate ha reforzado el interés en la futura Ley Europea de Chips, un plan para invertir fuertemente en la fabricación en Europa. “Para Europa en particular, es importante no quedar atrapado en este problema comercial entre Estados Unidos y China”, dice Schröder.

“La forma en que la industria de los semiconductores ha evolucionado en las últimas décadas se ha basado en un orden geopolítico relativamente estable”, dice Shivakumar. “Obviamente, las realidades del terreno han cambiado”.

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