La reclasificación de los minerales de la Tierra revela 4000 más de lo que pensábamos

Algunos científicos sugieren que los minerales deberían ser reorganizados por los métodos que los fabrican, lo que aumentaría la cantidad conocida de minerales en la Tierra en un 75 por ciento.

Tierra


1 julio 2022

La pirita, u oro de los tontos, proviene de 21 orígenes distintos

Andrew Paterson / Alamy Foto de stock

Puede haber 4000 minerales más en el mundo de lo que se pensaba, según un nuevo catálogo que los identifica no solo por su composición interna, sino por la forma en que se forman.

Stefan Nicolescu de la Universidad de Yale en Connecticut, que no participó en el trabajo, dice que los hallazgos ayudan a dar sentido al desarrollo de la Tierra, que los investigadores están descubriendo que es cada vez más complejo. “Es un trampolín bienvenido para poner orden en nuestro conocimiento. En el gran esquema de las cosas, a la naturaleza no le importa, pero a nosotros sí, porque al hacerlo, podemos darle sentido”, dice.

Los minerales se distinguen típicamente por su estructura y química únicas. Pero debido a que cada mineral contiene información sobre la Tierra desde el momento en que se formó la roca, dicen los autores del estudio, centrarse en el origen de los minerales puede servir mejor para el estudio del surgimiento de la vida y la evolución de los planetas.

“Los minerales son esencialmente cápsulas del tiempo que bloquean sus condiciones de formación y la subsiguiente meteorización y alteración que sufrieron”, dice Shaunna Morrison de la Carnegie Institution for Science en Washington, DC.

Aislada por la pandemia de covid-19, ella y su colega Robert Hazen se sumergieron en miles de artículos científicos, libros de referencia y bases de datos para identificar las formas en que se forman todos los minerales conocidos en la Tierra. Cuando los minerales podían formarse de diferentes maneras, los categorizaron como distintos, aumentando el número total de tipos de minerales.

Los investigadores de Carnegie descubrieron que los minerales pueden formarse de 57 formas diferentes, como colisiones de asteroides, evaporación u oxidación. Los microorganismos también pueden dejar depósitos metálicos cuando toman elementos específicos para sí mismos, o cuando separan compuestos en busca de una explosión de energía eléctrica. Estas clasificaciones permiten a los mineralogistas concentrar sus preguntas en los patrones de los minerales, en una disciplina naciente llamada informática mineral.

La mayoría de los minerales se forman de una sola de estas formas, mientras que nueve se pueden formar de más de 15 formas diferentes. La pirita, u oro de los tontos, proviene de 21 orígenes distintos, la mayor parte de cualquier mineral. El agua juega un papel central en la formación de casi la mitad de los minerales de la Tierra, y se requiere vida biológica, como animales y microbios, para formar un tercio de los minerales conocidos de la Tierra.

“Los minerales no solo jugaron un papel importante en el origen de la vida, sino que la vida jugó un papel importante en el origen de los minerales”, dice Hazen.

Con base en sus hallazgos, ella y Morrison sugieren una expansión del número de minerales conocidos de menos de 6000 a más de 10 000.

Pusieron a disposición su trabajo en una base de datos pública, que dicen que puede ayudarnos a usar rocas para comprender la evolución de la Tierra y otros planetas. Algunas teorías sobre el origen de la vida, por ejemplo, asumen que ciertas arcillas estuvieron en la Tierra en un momento determinado. La evolución mineral, como se llama este campo, utiliza lo que sabemos sobre la formación de minerales para averiguar si esas arcillas estaban realmente allí y qué tipo de vida pueden haber engendrado.

“Usamos la biología para estudiar el pasado de la Tierra, pero en el futuro, también podemos usar minerales para estudiar la historia de la Tierra”, dice Anhuai Lu de la Universidad de Pekín en China, quien también se desempeña como presidente de la Asociación Mineralógica Internacional. Él dice que este esfuerzo por clasificar los minerales en función de sus orígenes es comparable a la creación de la tabla periódica de elementos hace 150 años.

Hazen y Morrison dicen que la mineralogía también podría brindar información sobre el futuro de la Tierra. A medida que la tierra se calienta y el hielo marino se derrite, una mayor cantidad de carbono en la atmósfera puede fomentar el desarrollo de minerales que contienen más carbono, y los cambios en los flujos de agua podrían generar minerales más diversos en latitudes donde no se han registrado antes.

Referencia de la revista: Mineralogista estadounidenseDOI: 10.2138 / am-2022-8099

Referencia de la revista: Mineralogista estadounidenseDOI: 10.2138 / am-2022-8105

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