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La señal SETI de aspecto prometedor resulta ser de origen humano

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Agrandar / Proxima Centauri, la estrella más cercana a la Tierra además del Sol.

La sociedad humana moderna ha hecho cada vez más difícil para los astrónomos hacer su trabajo. Si bien hemos designado áreas de radio silenciosas e iniciativas de cielos oscuros, las tensiones se han intensificado recientemente con el lanzamiento de satélites de Internet de banda ancha, que están presentes en números en rápido crecimiento.

En las últimas semanas se han puesto de manifiesto las razones de estas preocupaciones. A principios de octubre, los investigadores publicaron artículos que sugerían que una observación asignada a una de las galaxias más distantes conocidas era en realidad el producto de basura espacial que orbitaba la Tierra. Y el lunes, el proyecto Breakthrough Listen describió lo duro que trabajó para determinar que una señal SETI de aspecto prometedor era en realidad el producto de la electrónica conectada a la Tierra.

¿Basura o no?

La primera observación en cuestión fue potencialmente la supernova más distante jamás observada. El documento que lo describe observó un destello en el infrarrojo cercano que coincidió con la ubicación de una de las primeras galaxias del Universo. Si el destello se originó allí, el desplazamiento hacia el rojo causado por la distancia intermedia significaría que el estallido original estaba en el rango de los rayos ultravioleta, lo que sugiere que fue el producto de una supernova. Eso significaría que habíamos observado la muerte de una de las primeras estrellas formadas en el Universo, un hallazgo potencialmente significativo.

Pero desde entonces, otros artículos han sugerido que, dando el momento y la fuente de las observaciones, la ubicación también habría coincidido con la posición de un impulsor ruso desaparecido. Y las probabilidades de haber visto un poco de basura espacial son considerablemente más altas que las probabilidades de que estemos mirando cuando una estrella tan distante explotó. Entonces, los periódicos argumentaron que probablemente no hemos visto una supernova.

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Los autores del artículo original que describe las observaciones no creen que las críticas sean válidas. Aquí hay un excelente resumen del estado de los argumentos. Independientemente de cómo resulten esos argumentos, la presencia de basura espacial claramente ha hecho que la interpretación de las observaciones sea considerablemente más complicada.

¿Señales de vida?

El lunes, Breakthrough Listen publicó dos artículos que describen una campaña de observación de SETI que llevó a cabo centrada en Proxima Centauri. Esta es la estrella más cercana al Sol y también tiene un planeta en su zona habitable. El primer artículo es en gran parte una descripción del proceso y el hardware utilizado (un radiotelescopio llamado Murriyang en el Observatorio Parkes de Australia), así como las estadísticas sin procesar de las observaciones.

Esas estadísticas dan una idea de los desafíos que enfrentan los investigadores de SETI. Durante las observaciones, más de 4 millones de señales individuales se elevaron por encima del ruido lo suficiente como para cruzar el umbral de análisis. Pero la gran mayoría de estas señales eran falsas; O simplemente aparecieron una sola vez y nunca volvieron a aparecer o también estuvieron presentes cuando el telescopio se dirigió hacia otros objetos que actuaban como control.

Incluso una vez que se eliminaron todas esas señales falsas, hubo más de 5,000 eventos que se analizaron más a fondo. La mayoría de ellos, el 57 por ciento, provenían de rangos de frecuencia en los que se conoce el hardware de transmisión humana. Cuando se consideraron estos y otros factores, solo se consideró que valía la pena analizar en detalle una señal, conocida como blc1 (el candidato uno de Breakthrough Listen).

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Blc1 apareció en múltiples observaciones de Proxima Centauri realizadas en el transcurso de varias horas y no cuando el telescopio apuntaba a otra parte. Era estrecho, presente en un solo Hertz del espectro en lugar de las señales más amplias producidas por eventos naturales. La frecuencia central de Blc1 también se desvió, lo que significa que se movió gradualmente a través del espectro a nuevas frecuencias. Esto posiblemente se deba a que la fuente se mueve lo suficientemente rápido como para que Doppler cambie la frecuencia de la fuente, que es lo que cabría esperar de una fuente en un planeta en órbita.

Entonces, en teoría, esto se ve exactamente como lo que buscaban los investigadores de Breakthrough Listen. Es por eso que su artículo describe todo el esfuerzo que pusieron para tratar de demostrar que no era lo que estaban buscando.

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