La sequía de Taiwán enfrenta a los fabricantes de chips contra los agricultores

HSINCHU, Taiwán – La modesta granja de arroz de Chuang Cheng-deng está a tiro de piedra del centro neurálgico de la industria de chips de computadora de Taiwán, cuyos productos alimentan una gran parte de los iPhones y otros dispositivos del mundo.

Este año, Chuang está pagando el precio de la importancia económica de sus vecinos de alta tecnología. Aferrado por la sequía y luchando por ahorrar agua para hogares y fábricas, Taiwán ha cortado el riego en decenas de miles de acres de tierras agrícolas.

Las autoridades están compensando a los productores por la pérdida de ingresos. Pero a Chuang, de 55 años, le preocupa que la cosecha frustrada lleve a los clientes a buscar otros proveedores, lo que podría significar años de ganancias deprimidas.

“El gobierno está usando dinero para sellar las bocas de los agricultores”, dijo mientras inspeccionaba sus resecos campos marrones.

Los funcionarios dicen que la sequía en Taiwán es la peor en más de medio siglo. Y está exponiendo los enormes desafíos que implica albergar la industria de semiconductores de la isla, que es un nodo cada vez más indispensable en las cadenas de suministro globales para teléfonos inteligentes, automóviles y otras piedras angulares de la vida moderna.

Los fabricantes de chips usan mucha agua para limpiar sus fábricas y obleas, las finas láminas de silicio que forman la base de los chips. Y con los suministros mundiales de semiconductores ya tensos por la creciente demanda de productos electrónicos, es probable que la incertidumbre adicional sobre el suministro de agua de Taiwán no alivie las preocupaciones sobre la dependencia del mundo tecnológico en la isla y en un fabricante de chips en particular: Taiwan Semiconductor Manufacturing Company.

Más del 90 por ciento de la capacidad de fabricación mundial de los chips más avanzados se encuentra en Taiwán y es administrada por TSMC, que fabrica chips para Apple, Intel y otros grandes nombres. La compañía dijo la semana pasada que invertiría $ 100 mil millones durante los próximos tres años para aumentar la capacidad, lo que probablemente fortalecerá aún más su presencia dominante en el mercado.

TSMC dice que la sequía no ha afectado su producción hasta ahora. Pero dado que las lluvias de Taiwán no son más predecibles incluso a medida que crece su industria tecnológica, la isla tiene que hacer cada vez más esfuerzos para mantener el agua fluyendo.

En los últimos meses, el gobierno ha volado aviones y quemado productos químicos para sembrar las nubes sobre los embalses. Ha construido una planta desalinizadora de agua de mar en Hsinchu, sede de la sede de TSMC, y un oleoducto que conecta la ciudad con el norte más lluvioso. Ha ordenado a las industrias que reduzcan su uso. En algunos lugares ha reducido la presión del agua y ha comenzado a cortar los suministros durante dos días a la semana. Algunas empresas, incluida TSMC, han transportado camiones llenos de agua de otras áreas.

Pero la medida más radical ha sido la suspensión del riego, que afecta a 183.000 acres de tierras agrícolas, alrededor de una quinta parte de las tierras irrigadas de Taiwán.

“TSMC y esos chicos de semiconductores, no sienten nada de esto en absoluto”, dijo Tian Shou-shi, de 63 años, un cultivador de arroz en Hsinchu. “Los agricultores solo queremos poder ganarnos la vida honradamente”.

En una entrevista, el subdirector de la Agencia de Recursos Hídricos de Taiwán, Wang Yi-feng, defendió las políticas del gobierno y dijo que la sequía significaba que las cosechas serían malas incluso con acceso al riego. Desviar el agua escasa hacia las granjas en lugar de las fábricas y los hogares sería “perder-perder”, dijo.

Cuando se le preguntó sobre los problemas de agua de los agricultores, una portavoz de TSMC, Nina Kao, dijo que era “muy importante para cada industria y empresa” utilizar el agua de manera eficiente y señaló la participación de TSMC en un proyecto para aumentar la eficiencia del riego.

Que Taiwán, uno de los lugares más lluviosos del mundo desarrollado, carezca de agua es una paradoja al borde de la tragedia.

Gran parte del agua utilizada por los residentes es depositada por los tifones de verano. Pero las tormentas también envían una cascada de tierra desde el terreno montañoso de Taiwán a sus embalses. Esto ha reducido gradualmente la cantidad de agua que pueden contener los depósitos.

Las lluvias también son muy variables de un año a otro. Ni un solo tifón tocó tierra durante la temporada de lluvias del año pasado, la primera vez que ocurre desde 1964.

Taiwán cerró por última vez el riego a gran escala para ahorrar agua en 2015, y antes en 2004.

“Si en otros dos o tres años reaparecen las mismas condiciones, entonces podemos decir: ‘Ah, Taiwán definitivamente ha entrado en una era de gran escasez de agua’”, dijo You Jiing-yun, profesor de ingeniería civil en la Universidad Nacional de Taiwán. “En este momento, es esperar y ver”.

En 2019, las instalaciones de TSMC en Hsinchu consumieron 63,000 toneladas de agua al día, según la compañía, o más del 10 por ciento del suministro de dos reservorios locales, Baoshan y Baoshan Second Reservoir. TSMC recicló más del 86 por ciento del agua de sus procesos de fabricación ese año, dijo, y conservó 3.6 millones de toneladas más que el año anterior al aumentar el reciclaje y adoptar otras medidas nuevas. Pero esa cantidad sigue siendo pequeña junto a los 63 millones de toneladas que consumió en 2019 en sus instalaciones de Taiwán.

Al socio comercial del Sr. Chuang en su granja en Hsinchu, Kuo Yu-ling, no le gusta demonizar la industria de los chips.

“Si el Parque Científico de Hsinchu no se desarrollara como lo está hoy, tampoco estaríamos en el negocio”, dijo la Sra. Kuo, de 32 años, refiriéndose a la principal zona industrial de la ciudad. Los ingenieros de TSMC son clientes importantes para su arroz, dijo.

Pero también está mal, dijo la Sra. Kuo, acusar a los agricultores de beber agua mientras contribuyen poco económicamente.

“¿No podemos llevar una contabilidad justa y precisa de la cantidad de agua que usan las granjas y la cantidad de agua que usa la industria y no estigmatizar la agricultura todo el tiempo? ella dijo.

El “mayor problema” detrás de los problemas del agua en Taiwán es que el gobierno mantiene las tarifas del agua demasiado bajas, dijo Wang Hsiao-wen, profesor de ingeniería hidráulica en la Universidad Nacional Cheng Kung. Esto fomenta el desperdicio.

Los hogares en Taiwán usan alrededor de 75 galones de agua por persona cada día, según muestran las cifras del gobierno. La mayoría de los europeos occidentales usan menos que eso, aunque los estadounidenses usan más, según datos del Banco Mundial.

Wang, de la Agencia de Recursos Hídricos, dijo: “El ajuste de los precios del agua tiene un gran efecto en los grupos más vulnerables de la sociedad, por lo que al hacer ajustes, somos extremadamente cautelosos”. El primer ministro de Taiwán dijo el mes pasado que el gobierno estudiaría la posibilidad de imponer tarifas adicionales a 1.800 fábricas de uso intensivo de agua.

Lee Hong-yuan, profesor de ingeniería hidráulica que anteriormente se desempeñó como ministro del Interior de Taiwán, también culpa a un pantano burocrático que dificulta la construcción de nuevas plantas de reciclaje de aguas residuales y la modernización de la red de tuberías.

“Otros países pequeños son todos extremadamente flexibles”, dijo Lee, pero “tenemos la lógica operativa de un país grande”. Él cree que esto se debe a que el gobierno de Taiwán se estableció hace décadas, después de la guerra civil china, con el objetivo de gobernar toda China. Desde entonces se ha despojado de esa ambición, pero no de la burocracia.

El sudoeste de Taiwán es tanto un corazón agrícola como un centro industrial en alza. Las instalaciones de chips más avanzadas de TSMC se encuentran en la ciudad sureña de Tainan.

El cercano embalse de Tsengwen se ha reducido a un arroyo pantanoso en algunas partes. A lo largo de una franja escénica conocida como Parque de los Enamorados, el suelo del embalse se ha convertido en un vasto paisaje lunar. El volumen de agua es de alrededor del 11,6 por ciento de la capacidad, según datos del gobierno.

En las ciudades agrícolas cercanas a Tainan, muchos agricultores dijeron que estaban contentos de vivir con los centavos del gobierno, al menos por ahora. Quitan las malas hierbas de sus campos en barbecho. Toman té con amigos y hacen largos paseos en bicicleta.

Pero también están considerando su futuro. El público taiwanés parece haber decidido que el cultivo de arroz es menos importante, tanto para la isla como para el mundo, que los semiconductores. Los cielos, o fuerzas económicas más grandes, al menos, parecen decirles a los agricultores que es hora de buscar otro trabajo.

“El fertilizante se está volviendo más caro. Los pesticidas se están volviendo más caros ”, dijo Hsieh Tsai-shan, de 74 años, un cultivador de arroz. “Ser agricultor es realmente lo peor”.

Tierras de cultivo serenas rodean el pueblo de Jingliao, que se convirtió en un lugar turístico popular después de aparecer en un documental sobre el cambio de vida de los agricultores.

Solo queda una vaca en la ciudad. Pasa sus días atrayendo visitantes, no arando campos.

“Por aquí, 70 cuenta como jóvenes”, dijo Yang Kuei-chuan, de 69 años, un agricultor de arroz.

Los dos hijos del Sr. Yang trabajan para empresas industriales.

“Si Taiwán no tuviera ninguna industria y dependiera de la agricultura, todos podríamos habernos muerto de hambre a estas alturas”, dijo Yang.

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