La suerte es esencial para cualquier variante de coronavirus exitosa, muestra un estudio

Digamos que eres un nuevo miembro de la familia SARS-CoV-2, con algunos ajustes genéticos que te distinguen del resto del clan. Tal vez tenga cambios en su proteína de pico que le permitan invadir células más fácilmente, o una mutación aleatoria que lo ayude a eludir los efectos de un tratamiento con COVID-19 que mata el virus.

Podrías ser un contendiente. Pero primero tienes que salir del cuerpo en el que estás e infectar a más personas.

¿Qué se necesita para tener éxito y prosperar? Alternativamente, ¿qué te haría morir en la vid, un experimento de corta duración en la dura cámara de pruebas de la evolución?

Un ejercicio de modelado realizado por investigadores del Centro de Investigación del Cáncer Fred Hutchinson en Seattle sugiere que para que una variante genética del SARS-CoV-2 se convierta en una nueva presencia amenazante, no es suficiente ser aterrador y altamente transmisible. También necesita una serie de golpes de suerte para establecerse.

Más notablemente, debe ganar la entrada a un evento de superpropagadores si quiere tener la oportunidad de pelear de plantar su bandera en una población. En el breve período durante el cual su portador está en o cerca de su pico de carga viral, la nueva variante necesita viajar a algún lugar como un ensayo de coro, un mitin político, un bar mal ventilado o un estadio cubierto lleno donde haya gente. mezclándose de cerca y muchos no están usando máscaras.

Una vez allí, debe infectar al menos a un puñado de personas. Cinco serían suficientes para que la nueva variante viva y compita por más víctimas. Infectar 20 o más le dará una oportunidad real de convertirse en predominante en su nueva comunidad.

El tiempo es esencial, sugiere la nueva investigación: incluso para una nueva variante que está armada con superpoderes de transmisión, ese primer evento de súper esparcidor debe ocurrir dentro de un mes de su llegada para que la variante tenga la posibilidad de establecerse.

Eso es una gran cantidad de ventanas estrechas y muchos obstáculos altos, y la probabilidad de que una nueva variante elimine todos esos obstáculos es bastante pequeña, concluyeron los investigadores. Y eso debería ofrecer a los humanos un poco de esperanza.

Pero luego está la realidad: al menos cinco nuevas “variantes de preocupación” aparentemente han superado estas probabilidades extremas en el lapso de aproximadamente seis meses.

Eso sugiere algo bastante siniestro: probablemente haya muchas más variantes de este tipo, cada una buscando su golpe de suerte. Si bien pocas variantes lo obtendrán, solo se necesitan una o dos con la constelación correcta de mutaciones para prolongar o intensificar la pandemia, o para socavar las vacunas y medicamentos que podrían acabar con ella.

El modelo del equipo se publicó esta semana en MedRxiv, un sitio donde los investigadores comparten los resultados de sus investigaciones y buscan comentarios de sus colegas. Como tal, sus hallazgos se consideran preliminares.

Para los investigadores que esperan ver a la vuelta de la esquina de la pandemia, un ejercicio de modelado como este es más que una especulación ociosa.

Se sabe que el coronavirus que causa el COVID-19 muta constantemente, pero casi siempre de maneras que no cambian significativamente su comportamiento. Entonces sería bueno saber cómo nacen estas variantes y si hay muchas más como ellas. Y si los hay, sería útil saber cómo se pueden embotellar rápidamente.

Los estudios de modelos “fenomenológicos” como este recopilan los patrones tremendamente erráticos de propagación enterrados en los datos de la pandemia, los combinan con casos bien documentados de eventos de súper propagación y presentan un nuevo actor que juega con reglas ligeramente diferentes. Luego, interpretan lo que sucede a continuación una y otra vez en modelos de computadora que actúan como tubos de ensayo digitales.

Una cosa de la que los investigadores están cada vez más seguros es que en pacientes con sistemas inmunológicos comprometidos, es más probable que el coronavirus adopte no solo una, sino una serie de mutaciones. Esos cambios genéticos podrían dificultar aún más la lucha contra el virus con medicamentos, mascarillas y vacunas.

Un modelo como este no produce medidas calibradas de la eficacia con la que una intervención como el enmascaramiento universal puede detener la propagación. No genera predicciones sobre la próxima etapa de la pandemia. Pero proporciona información sobre cómo se comporta un virus en una variedad de circunstancias, junto con estimaciones probabilísticas que pueden agudizar las intuiciones de los funcionarios de salud pública.

“Con toda probabilidad crearemos nuevas variantes además de las que han surgido”, dijo el Dr. Joshua T. Schiffer, quien dirigió el equipo de modelado de Fred Hutch. “Y los que van a ganar son los que esquivan la vacuna o transmiten con mayor facilidad”.

Estas variantes aún no tienen nombres y es posible que no aparezcan durante meses, agregó Schiffer. Pero cuando surjan, estarán sujetos a las mismas duras experiencias de los primeros años.

Después de analizar miles de escenarios, el equipo concluyó que las variantes con capacidades potencialmente aterradoras para propagarse y enfermarse probablemente ocurren con frecuencia en el curso de una pandemia del tamaño de esta. Después de todo, hay docenas de ramas en el árbol genealógico del SARS-CoV-2, y cada una de ellas podría haber sido una posibilidad de daño genético. Dada la tasa de desgaste de las nuevas variantes, es necesario que nazcan cada día en todo el mundo para que hayan surgido tantas ramas.

Los períodos de alta transmisión parecen crear una atmósfera de “todos los asistentes son bienvenidos” para las variantes. Entonces, cuando las infecciones aumentan, incluso una variante que no es más transmisible que las que ya están en circulación tiene más posibilidades de abrirse camino en el juego, muestra el modelo. Y una variante genética que llega con una ventaja biológica en ese departamento tiene aún más probabilidades de tener éxito.

Todos estos recién llegados todavía enfrentan grandes probabilidades. Pero si existen muchas variantes, y si las sociedades descuidadas les brindan la posibilidad de un evento de superprocesador temprano, entonces es razonable suponer que al menos una o dos pueden ganar suficiente terreno para despegar.

Su impacto en la trayectoria de la pandemia será una tirada de dados genética.

Mientras tanto, la investigación ofrece algunos consejos prácticos tanto para los expertos como para el público en general.

La forma más eficaz de reducir el número de nuevas variantes es evitar que se produzcan “grandes oleadas de infección”, escriben los autores del estudio. Un aumento repentino no solo es un entorno ideal para generar nuevas variantes, sino que también ofrece muchas oportunidades para un evento de gran difusión.

Y eso significa que todos tenemos un papel que desempeñar al usar máscaras, practicar el distanciamiento social, evitar grandes reuniones y tomar otras precauciones que pueden privar a una nueva variante de la suerte que necesita.

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