La supervivencia milagrosa de un adolescente en el colapso de Florida encuentra un propósito

SURFSIDE, Florida — El milagroso rescate de Jonah Handler de uno de los derrumbes de edificios más mortíferos en la historia de los EE. UU. podría parecer tener un paralelo obvio, dado su nombre.

El adolescente cayó del décimo piso de la torre de condominios frente al mar que se derrumbó hace un año en Surfside, Florida, matando a 98 personas, incluida su madre. Aterrizó en una grieta, atrapado dentro de un bolsillo en medio de hormigón caído. Un hombre que había estado paseando a su perro vio la mano de Jonah saludando desde los escombros y pidió ayuda.

Para su padre y otros, el rescate recuerda la historia del Antiguo Testamento del profeta Jonás, tragado por una ballena enviada por Dios para salvarlo de ahogarse.

“Arrancados de las fauces de la muerte”, dijo Neil Handler en una entrevista con Noticias. “Realmente creo que Dios pone a las personas en situaciones que nos ayudan a desarrollar el carácter”.

Ahora, Handler comparte el viaje de su hijo hacia la recuperación física y mental mientras inician una fundación para ayudar a las familias y a los socorristas que se enfrentan al trastorno de estrés postraumático, como Jonah.

Handler dijo que decidió iniciar la organización benéfica en memoria de la madre de Jonah, Stacie Fang, después de ver el dolor en los ojos de las personas que sacaron a su hijo de los escombros.

Las imágenes de un socorrista cargando a Jonah sobre sus hombros ofrecieron esperanza a los rescatistas y al mundo mientras la misión de búsqueda y rescate se extendía por 14 días. Fue uno de los tres únicos supervivientes. Fang murió luego de ser llevado a un hospital, convirtiéndose en la primera víctima identificada por las autoridades. La familia inmediatamente solicitó privacidad y Handler rechazó las entrevistas hasta hace poco.

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El padre de Jonah había mantenido en privado las consecuencias del colapso para proteger a su hijo, que ahora tiene 16 años.

El niño pasó cinco días en el hospital, sufriendo fracturas por compresión en la espalda, y estuvo con un aparato ortopédico durante dos meses. Comenzó la terapia para hacer frente a su pérdida y trauma. Cuando llegan las tormentas eléctricas, dijo Handler, se asusta.

“Todos los médicos, todos los psiquiatras con los que hablé dijeron que no es diferente a un veterano de combate que acaba de regresar de la guerra”, dijo Handler.

Dijo que Jonah, un jugador de béisbol de la escuela secundaria, volvió a clases y fue tratado como un “niño normal” para volver a una sensación de normalidad.

A menudo, el padre trata de mantener las cosas ligeras. En un día reciente, estaban revisando una lista de artículos no reclamados recuperados de los escombros. Handler estaba buscando joyas que sabía que eran importantes para Fang, como un anillo heredado de su padre. Jonah, por otro lado, estaba mirando las pelotas de béisbol firmadas.

“Dijo, ‘No sabía que a tantos niños en mi edificio les gustara el béisbol’”, dijo Handler. “Él dice: ‘¿Crees que podamos conseguirlos?’”

El día antes del colapso, Jonah y su madre habían regresado a casa después de ver a su hermano, quien estaba de visita en el condado de Palm Beach desde Nueva York.

Handler y Fang se habían separado pero tenían una buena relación de paternidad compartida, y él sugirió dejar que Jonah pasara la noche en su casa cercana para que ella pudiera ir a ver a su novio. Handler dijo que Fang le dijo que se quedarían quietos porque estaban cansados.

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“Pienso mucho en eso”, dijo Handler.

La llamada llegó a las 2 am, mientras dormía. Era Jonah, preguntando dónde estaba y si había oído el derrumbe. Handler, que vive dos edificios al norte, corrió a pie pero no estaba preparado para la escena de la destrucción.

“Fue surrealista. Polvo en el aire, un montón de escombros, un edificio partido por la mitad y no tengo idea de dónde está su madre”, dijo.

El edificio se había derrumbado, piso sobre piso, para formar un montón de escombros de 40 pies (12 metros) de altura. El transeúnte que había escuchado la voz de Jonah trepó a través de una pila de vidrio y barras de refuerzo en sus chanclas y vio la mano del niño agitando antes de irse a buscar ayuda.

La causa del colapso sigue siendo investigada por el Instituto Nacional de Estándares y Tecnología en un proceso que podría llevar años. Pero el edificio tenía una larga historia de problemas de mantenimiento y se han planteado dudas sobre la calidad de su construcción original.

Un juez de Florida aprobó un acuerdo el jueves para establecer un fondo de liquidación de más de mil millones de dólares para compensar a las víctimas del colapso, por lo que Handler elogió a los abogados porque dijo que ayuda a los familiares a evitar años de batallas judiciales.

Encontrar una nueva normalidad para Jonah y su padre ha tenido sus desafíos, pero Handler dijo que el niño estaba de acuerdo con comenzar la organización benéfica en honor a su madre.

La fundación denominada Phoenix Life Project tendrá su gala inaugural al día siguiente del aniversario del derrumbe e incluirá a familiares de víctimas y socorristas que excavaron entre los escombros.

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“Estos tipos salvaron la vida de mi hijo. Siempre estaré en deuda con ellos”, dijo Handler.

El padre dijo que a veces se siente impotente y le cuesta discernir cuál es el comportamiento típico de un chico de 16 años y cuánto le afecta lo que sufrió.

“No solo sobrevivió a un edificio derrumbado que cayó a su alrededor, perdió a su madre y tiene la culpa del sobreviviente. Así que es todo un lío de cosas con las que está lidiando”, dijo.

Handler dijo que no cree que la supervivencia de su hijo a la devastación haya sido un accidente.

“No creo que haya sido suerte. Realmente creo que es un milagro. Creo que fue elegido para algo”, dijo.

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