La última disrupción de la cadena de suministro: plásticos

Actualmente se están produciendo interrupciones de las materias primas de muchos tipos comunes de plásticos. Son el último problema que ha afectado a las cadenas de suministro mundiales. Subrayan la necesidad de que las empresas desarrollen la experiencia y los sistemas necesarios para hacer que su cadena de suministro sea resistente.

“Dondequiera que mire, la cadena de suministro global es un desastre”, decía un titular reciente en el Wall Street Journal. La mayoría de los profesionales de la cadena de suministro estarían de acuerdo: entre la pandemia, la escasez de contenedores, el clima invernal, los incendios de fábricas, el bloqueo del Canal de Suez por un buque portacontenedores y otros problemas logísticos, las cosas se complican. Estas interrupciones ya han provocado la actual escasez mundial de semiconductores, y ahora se está produciendo la interrupción del suministro de otra categoría crítica de materiales: los plásticos. Las limitaciones en el suministro de sus materias primas, especialmente polietileno (PE), polipropileno (PP) y monoetileno (MEG), están provocando cierres de fábricas, fuertes aumentos de precios y retrasos en la producción en una variedad de industrias.

Los plásticos fabricados a partir de estos productos químicos se utilizan en todo tipo de productos imaginables, desde envases de alimentos, electrodomésticos, teléfonos inteligentes y piezas de automóviles hasta equipos de ejercicio y patines. Combine esto con la creciente demanda de bienes de los consumidores y es fácil ver por qué estas restricciones de oferta son un gran problema.

Al igual que la escasez de semiconductores, éste ha tardado en llegar. Durante el verano de 2020, los bloqueos relacionados con Covid-19 hicieron que los niveles de inventario cayeran. Luego, en agosto, el huracán Laura obligó a cerrar varias fábricas petroquímicas en Luisiana y Texas; de la noche a la mañana del 10% al 15% de la producción de PE y PP de EE. UU. se detuvo.

Esto fue seguido por una serie de causas de fuerza mayor de los grandes productores de polímeros, incluidos LyondellBasell en Louisiana y Chevron Phillips Chemical en Texas. (Al declarar fuerza mayor, estos proveedores fueron liberados de ciertos compromisos de suministro y entrega debido a circunstancias fuera de su control). Al mismo tiempo, las precauciones de seguridad de Covid-19 ralentizaron la producción en muchos lugares de trabajo y provocaron escasez de mano de obra y camiones en los puertos.

El golpe final fue la tormenta invernal de febrero que azotó la costa del Golfo. Texas alberga el complejo petroquímico más grande del mundo, que convierte el petróleo, el gas y otros subproductos en plásticos. Casi 100 productos químicos críticos y derivados que se utilizan ampliamente en muchos productos e industrias se procesan en Texas. Se necesitarán más de seis meses para corregir los desequilibrios provocados por la tormenta. Dados estos problemas, la varada de un buque portacontenedores en el Canal de Suez el 23 de marzo no pudo haber llegado en peor momento.

Se espera que aumente la demanda en los Estados Unidos y otros países a medida que los consumidores vacunados se aventuran y gastan sus cheques de estímulo. Pero es posible que las empresas no puedan aprovechar al máximo esta oportunidad: los gerentes de compras encuestados por el Institute for Supply Management el mes pasado anticiparon un empeoramiento de los desequilibrios entre la oferta y la demanda en una variedad de áreas a medida que la economía estadounidense continúa abriéndose. Muchas de sus empresas ya enfrentan inventarios agotados en sus cadenas de suministro, aumentos de precios, tasas más altas de envíos morosos y plazos de entrega más largos para los pedidos. Desde el punto de vista de los expertos en abastecimiento que administran proveedores, el panorama es sombrío: esperan que las interrupciones duren más de 12 meses.

Si bien las interrupciones de la cadena de suministro de algún tipo son solo un hecho de la vida, no todo es pesimismo, especialmente si aprendemos de ellas. Covid-19, por ejemplo, reveló vívidamente las vulnerabilidades incorporadas en las cadenas de suministro esbeltas y con costos optimizados. También destacó la necesidad de desarrollar capacidades de resiliencia en la cadena de suministro. Durante la pandemia, las empresas que tenían capacidades sólidas de seguimiento y mapeo de proveedores, hasta el nivel de las partes y el sitio de nivel secundario, tenían una imagen completa de cómo la crisis en evolución afectaría a sus cadenas de suministro. Esto ayudó a las empresas a tomar medidas antes de que llegara la disrupción. Algunos pudieron evitar cualquier impacto negativo.

El acceso a los sistemas de alerta temprana y la inteligencia de mercado es importante para vigilar de cerca los desarrollos que impactan el flujo de bienes, pero las empresas también deben tener expertos en diferentes categorías de productos que utilicen los sistemas para detectar alertas tempranas y prepararse desde el principio para posibles limitaciones. Una amplia gama de materiales entra en un solo producto, y es importante saber de dónde provienen esos materiales. Mapear solo una o dos categorías o proveedores de primer nivel no es suficiente. En el caso de la escasez de semiconductores, la incapacidad de los fabricantes de automóviles para obtener un chip de $ 5 de un proveedor de nivel tres descarriló a toda la industria automotriz.

En un paso en falso similar, muchos gerentes de la cadena de suministro no monitorearon adecuadamente a los proveedores de polímeros porque esos materiales se utilizan en artículos de bajo costo como adhesivos y resinas. Si bien se utilizan ampliamente en muchos productos, su bajo costo significaba que no eran una prioridad en muchas empresas. Para construir una cadena de suministro más resistente, es vital considerar incluso las piezas y materiales más económicos cuando son críticos para los productos y los ingresos y no solo los artículos caros, sofisticados o especializados.

Muchas empresas también cometen el error de prestar mucha atención solo a sus proveedores directos y no a los proveedores de sus proveedores. Las mejores empresas se toman el tiempo para identificar a los proveedores de los proveedores que son fundamentales para la producción continua de sus principales generadores de ingresos y mapean, monitorean y protegen de manera proactiva todas esas líneas de suministro.

Al adquirir materiales limitados, las empresas compiten con compradores con los bolsillos más profundos que no son necesariamente sus competidores tradicionales. Aquellos que han recibido advertencias tempranas de interrupciones y visibilidad sobre qué sitios y productos se verían afectados, han podido ponerse en línea primero para obtener el inventario y la capacidad disponibles. En este entorno, las empresas que están mejor preparadas para actuar con rapidez tienen una ventaja competitiva.

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