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Las plantas pueden ayudar a que su entorno sea más tranquilo

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Tratar de dormir en una calle ruidosa en medio de las alarmas de los coches a todo volumen y el crujido de la maquinaria de construcción es, en una palabra, terrible. También lo es tratar de trabajar, relajarse o pasar tiempo con sus seres queridos, razón por la cual la Organización Mundial de la Salud declaró por primera vez que el ruido era un contaminante en 1972. Y más allá de prohibir los sopladores de hojas, algunos investigadores han sopesado si los arbustos, los árboles y otras plantas puede ayudar a amortiguar el ruido.

La posibilidad es una que los científicos comenzaron a investigar regularmente hace unos 30 años, dice Jian Kang, investigador de acústica ambiental en el University College de Londres. Diferentes estudios han sugerido que la vegetación tiene el potencial de reducir ruido de hasta cinco a 10 decibeles, dice Kang, una diferencia que es lo suficientemente grande como para que la gente la perciba como la mitad de fuerte que antes.

Una interrupción frondosa

Al estudiar cómo el follaje interactúa con el sonido, los investigadores han reconstruido cómo las plantas actúan como silenciadores: hojas temblar cuando es golpeado por ondas de sonido, marcando una transferencia de energía audible a energía física que disipa el sonido. Las hojas también pueden desviar las ondas sonoras, haciéndolas rebotar en nuevas direcciones y lejos de las superficies duras reflectantes o de nuestros oídos.

Sin embargo, la mayoría de los estudios que documentan cómo los árboles reducen el ruido se llevan a cabo en entornos bastante estrictos. Los laboratorios pueden simular qué tan bien una fila densa de setos bloquea el sonido, o los investigadores podrían medir el volumen de un solo ruido al otro lado de los árboles. Eso es lo que hizo un equipo de investigación en un estudio reciente que comparó las cualidades de amortiguación del ruido de 35 cinturones de árboles reales diferentes. Algunos podrían cortar el volumen de un clip de sonido de tráfico por más de seis decibeles.

Pero la contaminación acústica es a menudo una cacofonía de sonidos en competencia y no se puede atribuir a un solo automóvil que circula por una carretera en la ciudad, dice Audrey Smargiassi, investigadora de salud ambiental en la Universidad de Montreal. La vida en las ciudades significa todo tipo de ruido proveniente de varias direcciones a la vez. “Existe información limitada sobre cómo la presencia de vegetación, específicamente árboles, puede reducir el ruido en tales condiciones”, dice Smargiassi.

Soluciones específicas para el espacio

Lo bien que las plantas enmascaran el ruido probablemente también dependa de cómo se eligen y se plantan. Los setos densos son mejores para bloquear el ruido en espacios abiertos que, digamos, una sola hilera de árboles, dice Kang. En un estudio de simulación, los diseños que lograron este grado de bloqueo de sonido tenían más de 16 pies de profundidad. Las ramas y el follaje probablemente tengan que extenderse mucho más abajo del tronco de los árboles para evitar espacios vacíos a través de los cuales el sonido pueda silbar.

Pero la falta de información sobre qué tan bien el follaje puede bloquear una gran cantidad de sonidos de la ciudad, combinada con el número infinito de formas en que se puede ajardinar la vegetación, hace que reducir la configuración de la barrera de sonido verde perfecta sea un desafío. A veces, las personas crean barreras de sonido de árboles de calidad solo a través de la intuición. “Cuando hacemos estudios, siempre vemos situaciones en las que [greenery is] haciendo un buen trabajo, como un seto o hileras de árboles, pero no está diseñado por arquitectos paisajistas ”, dice Kang.

Kang también señala que, en general, el concepto de diseño de vegetación para mantener los sonidos fuertes no se enseña regularmente a los urbanistas o arquitectos paisajistas. “Los libros de texto pueden tener una oración o dos sobre esto, pero todo esto no es tan conocido”, dice Kang. Parte de la lucha puede deberse al hecho de que cada barrera de sonido de la planta podría comportarse de manera diferente, y que las calles de la ciudad podrían tener problemas de ruido únicos (y drásticamente diferentes).

Aún así, existe un gran potencial para que los arquitectos o desarrolladores construyan franjas boscosas que actúen como amortiguadores de sonido. Los diseñadores profesionales también pueden aprovechar las formas en que nuestros otros sentidos contribuyen a la forma en que percibimos el sonido. En un estudio reciente que encuestó a personas que caminaban por las calles de la ciudad en Harbin, China, Kang y su colega encontraron que aquellos en las dos carreteras con plantaciones de lilas informó estar menos molesto por el ruido del tráfico.

Aunque el diseño intencional de parques o áreas boscosas para bloquear el ruido es relativamente poco común, dice Kang, es una táctica que los diseñadores de paisajes podrían utilizar con más frecuencia. Quizás entonces algunos de nosotros tengamos la paz y la tranquilidad que anhelamos.

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