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Las variantes del coronavirus y la evolución de la pandemia Covid-19

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Varios estudios recientes muestran que ciertas variantes de SARS-CoV-2 disminuyen la neutralización del virus por los anticuerpos generados por infección natural o por vacunación. Por otro lado, estudios nuevos y más tranquilizadores muestran que la respuesta inmune asociada a los linfocitos T permanece intacta a pesar de estas mutaciones, lo que limitaría el daño causado por estas variantes.

Explosión de mutaciones

Durante cada ciclo reproductivo, varias mutaciones bioquímicas aparecen de forma espontánea en el material genético de un virus.

La gran mayoría de estas mutaciones son neutrales, es decir, no impactan en las propiedades del virus, pero algunas de ellas pueden darle una ventaja reproductiva y luego se mantienen para su transmisión a las generaciones posteriores.

Lo que hace que las variantes del coronavirus actualmente en circulación sean tan especiales es el hecho de que el virus las adquirió simultáneamente. Por ejemplo, la variante británica (llamada B.1.1.7) tiene 23 mutaciones ausentes del virus original, 17 de ellas adquiridas de una sola vez y le dan una mayor capacidad para infectar células.

Según un estudio reciente, la aparición de este tipo de mutaciones que hacen que el virus sea más contagioso o más virulento antes de transmitirse a otro individuo es un fenómeno extremadamente raro (1).

En este sentido, cabe señalar que otros estudios han demostrado que el coronavirus puede persistir durante más de 8 meses en determinados pacientes inmunosuprimidos, lo que le da tiempo suficiente para evolucionar hacia formas más virulentas (2).

Neutralizar la variante

Al analizar más de 2 millones de casos positivos de COVID-19 y 17.452 muertes causadas por la enfermedad que ocurrió en Inglaterra entre el 1 de septiembre de 2020 y el 14 de febrero de 2021, los investigadores determinaron que la infección con la variante se asoció con un aumento en ‘aproximadamente 60% del riesgo de mortalidad (3).

Concretamente, esto significa que para una persona de 55 a 69 años, el riesgo absoluto de morir a causa de la enfermedad aumenta del 0,6% a alrededor del 0,9%. Dada la alta transmisibilidad de esta forma del virus, este aumento del riesgo de mortalidad es, por tanto, significativo.

Afortunadamente, los datos recogidos hasta el momento indican que la respuesta inmune generada por la infección natural por el coronavirus o incluso por las vacunas es tan eficaz contra la variante británica como la producida para neutralizar el virus original (4).

Por tanto, las personas que han sido infectadas por el virus antes de la aparición de estas mutaciones, así como las que han sido vacunadas con una u otra de las vacunas disponibles en la actualidad, están protegidas frente a esta variante.

La variante sudafricana

La situación es más problemática para la variante sudafricana (llamada B.1.351). Se ha observado que esta variante es unas 10 veces más resistente a los anticuerpos presentes en el plasma de pacientes convalecientes, es decir que estaban infectados con el virus antes de la aparición de esta mutación, y también 10 veces más resistente a los anticuerpos producidos por vacunación (4).

En otras palabras, este virus podría infectar a alguien que ya haya vencido al COVID-19 o alguien que haya recibido una u otra de las vacunas actuales.

Además de los anticuerpos, los linfocitos T CD4 (ayudantes) y CD8 (asesinos) también son absolutamente esenciales para el establecimiento de la memoria inmunitaria a largo plazo.

Algunas buenas noticias

Un estudio reciente muestra que los linfocitos T de personas previamente infectadas con el coronavirus o que han sido vacunadas contra este virus responden a todas las variantes actuales (incluida la sudafricana) así como al virus original (5).

En definitiva, es cada vez más evidente que la presión evolutiva empuja al coronavirus a acumular mutaciones en el campo reconocidas por anticuerpos neutralizantes para escapar del sistema inmunológico.

Por otro lado, la variante más problemática (Sudáfrica) aún no está muy extendida a nivel mundial, lo que significa que todavía estamos un paso por delante del virus que debería ser suficiente para detener la pandemia.

¡No se ganan guerras en una pelea!

  • (1) Lythgoe KA y col. Diversidad y transmisión del SARS-CoV-2 dentro del anfitrión. Ciencias, publicado el 9 de marzo de 2021.
  • (2) Baang JH y col. Replicación prolongada del coronavirus 2 del síndrome respiratorio agudo severo en un paciente inmunodeprimido. J. Infect. Dis. 2021; 223: 23-27.
  • (3) Davies NG et coll. Aumento de la mortalidad en casos probados en la comunidad de linaje SARS-CoV-2 B.1.1.7. Naturaleza, publicado el 15 de marzo de 2021.
  • (4) Wang P y col. Resistencia a los anticuerpos de las variantes del SARS-CoV-2 B.1.351 y B.1.1.7. Naturaleza, publicado el 25 de febrero de 2021.
  • (5) Skelly DT y col. La inmunidad inducida por vacunas proporciona una inmunidad heterotípica más sólida que la infección natural a las variantes emergentes de SARS-CoV-2 que son motivo de preocupación. Plaza de la Investigación, solicitó prepublicación el 9 de febrero de 2021.

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