Las variantes del virus pueden infectar ratones, informan los científicos

Murciélagos, humanos, monos, visones, grandes felinos y grandes simios: el coronavirus puede instalarse en muchos animales diferentes. Pero ahora la lista de huéspedes potenciales se ha ampliado para incluir ratones, según un nuevo estudio desconcertante.

Los roedores infectados no representan un riesgo inmediato para las personas, incluso en ciudades como Londres y Nueva York, donde son ocupantes ubicuos y no deseados de estaciones de metro, sótanos y patios traseros.

Aún así, el hallazgo es preocupante. Junto con trabajos anteriores, sugiere que las nuevas mutaciones le están dando al virus la capacidad de replicarse en una gama más amplia de especies animales, dijeron los expertos.

“El virus está cambiando y, lamentablemente, está cambiando bastante rápido”, dijo Timothy Sheahan, virólogo de la Universidad de Carolina del Norte en Chapel Hill, que no participó en el nuevo estudio.

En el estudio, los investigadores introdujeron el virus en las fosas nasales de ratones de laboratorio. La forma del virus identificada por primera vez en Wuhan, China, no puede infectar ratones de laboratorio, ni tampoco B.1.1.7, una variante que se ha estado extendiendo por gran parte de Europa, encontraron los investigadores.

Pero B.1.351 y P1, las variantes descubiertas en Sudáfrica y Brasil, pueden replicarse en roedores, dijo el Dr. Xavier Montagutelli, veterinario y genetista de ratones del Instituto Pasteur en París, quien dirigió el estudio. La investigación, publicada en línea a principios de este mes, aún no ha sido revisada para su publicación en una revista científica.

Los resultados indican solo que la infección en ratones es posible, dijo el Dr. Montagutelli. No se ha encontrado que los ratones capturados en la naturaleza estén infectados con el coronavirus y, hasta ahora, el virus no parece poder saltar de humanos a ratones, de ratones a humanos o de ratones a ratones.

“Lo que enfatizan nuestros resultados es que es necesario evaluar regularmente el rango de especies que el virus puede infectar, especialmente con la aparición de nuevas variantes”, dijo el Dr. Montagutelli.

Se cree que el coronavirus surgió de los murciélagos, con quizás otro animal actuando como huésped intermedio, y los científicos temen que el virus pueda volver a lo que describen como un “reservorio” animal.

Además de devastar potencialmente esas poblaciones de animales, un coronavirus que se propaga en otra especie puede adquirir mutaciones peligrosas, regresando a los humanos en una forma que las vacunas actuales no fueron diseñadas para defenderse.

Los visones son los únicos animales que se sabe que pueden contraer el coronavirus de los humanos y transmitirlo. A principios de noviembre, Dinamarca sacrificó 17 millones de visones de cría para evitar que el virus evolucionara a nuevas variantes peligrosas en los animales.

Más recientemente, los investigadores encontraron que las infecciones por B.1.1.7 en perros y gatos domésticos pueden hacer que las mascotas desarrollen problemas cardíacos similares a los observados en personas con Covid-19.

Para establecer una infección exitosa, el coronavirus debe unirse a una proteína en la superficie de las células animales, ingresar a las células y explotar su maquinaria para hacer copias de sí mismo. El virus también debe evadir los primeros intentos del sistema inmunológico de frustrar la infección.

Dados todos esos requisitos, es “bastante extraordinario” que el coronavirus pueda infectar a tantas especies, dijo Vincent Munster, virólogo del Instituto Nacional de Alergias y Enfermedades Infecciosas. “Normalmente, los virus tienen un rango de hospedadores más reducido”.

Los ratones son un reservorio conocido del hantavirus, que causa una enfermedad rara y mortal en las personas. Aunque las variantes del coronavirus no parecen poder pasar de los ratones a las personas, existe la posibilidad de que se propaguen entre los roedores, evolucionen a nuevas variantes y luego infecten a las personas nuevamente, dijo el Dr. Munster.

Las variantes también pueden amenazar a especies en peligro de extinción como los hurones de patas negras. “Este virus parece ser capaz de sorprendernos más que cualquier otra cosa, o cualquier otro virus anterior”, dijo el Dr. Munster. “Tenemos que pecar de cautelosos”.

El Dr. Sheahan dijo que estaba más preocupado por la transmisión a las personas de animales de granja y mascotas que de ratones.

“No estás atrapando ratones salvajes en tu casa y acurrucándote, levantándote en su cara y compartiendo el mismo espacio aéreo, como quizás con tu gato o tu perro”, dijo. “Me preocuparían más los animales salvajes o domésticos con los que tenemos una relación más íntima”.

Pero él y otros expertos dijeron que los resultados enfatizan la necesidad de monitorear de cerca los rápidos cambios en el virus.

“Es como un objetivo en movimiento, es una locura”, agregó. “No hay nada que podamos hacer al respecto, aparte de intentar que la gente se vacune muy rápido”.

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