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Los astrónomos pueden haber visto nacer una luna alienígena distante

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Esta imagen muestra la estrella PDS 70 (centro) y el planeta PDS 70 c (el punto a la derecha de la estrella), rodeados por un disco circumplanetario. Todo el sistema está rodeado por un disco circunestelar.

ALMA (ESO / NAOJ / NRAO) / Benisty et al.

Es posible que estemos viendo el nacimiento de una luna por primera vez. Los astrónomos han detectado un disco de escombros alrededor de un planeta distante llamado PDS 70 c, y es lo suficientemente masivo como para que el joven exoplaneta esté en proceso de formar exolunas.

Cuando se está formando un nuevo sistema estelar, los planetas se fusionan a partir de una nube de escombros llamada disco circunestelar. Luego, los planetas pueden succionar gas y polvo de esa nube para formar sus propios discos circumplanetarios, que alimentan el crecimiento de los planetas y proporcionan el material para que se formen las lunas.

La estrella PDS 70, que se encuentra a unos 370 años luz de la Tierra, ha proporcionado a los investigadores un laboratorio único para estudiar este proceso. Sus dos planetas gigantes, PDS 70 byc, son los únicos dos que se han observado mientras aún están incrustados en su disco circunestelar. Ahora Myriam Benisty de la Université Grenoble Alpes en Francia y sus colegas han confirmado que el PDS 70 c, y tal vez el PDS 70 b también, también tiene un disco circumplanetario.

“Conocemos muchos planetas, pero esos son planetas hechos, y tenemos que usar modelos para tratar de comprender cómo se forman los planetas al observar el producto final”, dice Alessandro Morbidelli en el Observatorio Côte d’Azur en Francia, que no fue involucrado en este trabajo. “Con estos dos, estamos viendo directamente cómo se forman los planetas gigantes y sus lunas, por lo que estos planetas son excepcionales”.

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Los investigadores detectaron este disco utilizando el Atacama Large Millimeter / submillimeter Array (ALMA) en Chile. Había habido indicios de un disco circumplanetario allí antes, pero nunca nada concluyente.

Descubrieron que, dependiendo del tamaño de los granos de polvo en el disco alrededor de PDS 70 c, probablemente contiene una masa de polvo total que es aproximadamente del 0,7 al 3,1 por ciento de la masa de la Tierra. “No podemos identificar ninguna luna que se esté formando, pero hay suficiente material para formarlas, y es muy probable que se estén formando satélites allí”, dice Benisty. El planeta es unas veces más masivo que Júpiter, por lo que eventualmente puede formar muchas lunas como lo ha hecho Júpiter, dice ella.

“Mirando hacia afuera desde el planeta, sería similar a cómo se ve la Vía Láctea en una noche realmente oscura, esta franja brillante en el cielo nocturno, pero sería mucho, mucho más amplia”, dice el miembro del equipo Richard Teague en Harvard- Centro Smithsonian de Astrofísica en Massachusetts. El PDS 70 b probablemente también tenga un disco, pero no es tan brillante, lo que podría significar que está hecho de granos de polvo más pequeños o simplemente de gas, dice Benisty.

Los investigadores también encontraron corrientes de polvo que fluyen desde el disco circunestelar exterior hacia la estrella, en el área donde, si este sistema estelar es como el nuestro, podrían formarse planetas rocosos más pequeños. “Las serpentinas están trayendo material del disco externo al disco interno, y eso no solo es importante para la formación de planetas similares a la Tierra, sino que también la estrella sigue siendo una estrella bebé, por lo que todavía está acumulando materia para crecer”, dice Benisty. .

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Este sistema nos proporciona una ventana para estudiar la formación de planetas y lunas en general, pero con sus dos planetas gigantes que reflejan a Júpiter y Saturno, también recuerda a nuestro propio sistema solar, aunque más grande. Podría ayudarnos a comprender cómo se formaron y evolucionaron los planetas y las lunas de nuestro sistema solar.

Referencia de la revista: Las cartas del diario astrofísico, en la impresión

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