Los científicos buscan comprender el aumento de las muertes de ballenas grises en la costa oeste

El avistamiento reciente de una ballena gris demacrada frente a la isla de Vancouver y el descubrimiento de una ballena muerta varada en una playa de Columbia Británica destaca la preocupación de que los mamíferos marinos están muriendo en cantidades cada vez mayores.

Angela Menzies caminaba por la playa con su hijo en el norte de la isla de Vancouver en abril cuando vieron algo en la playa que parecía un enorme tronco de árbol, pero con una aleta.

A medida que se acercaban, se dieron cuenta de que era una ballena gris.

“Mi hijo de siete años seguía diciendo: ‘Mamá, no quiero ver esto, es triste ver a una ballena muerta'”, dijo Menzies.

Las autoridades no han revelado la causa de la muerte, pero dicen que las ballenas grises muertas en la costa oeste de Canadá han aumentado en número desde 2018.

Una ballena gris muerta apareció en una playa en Haida Gwaii en 2019. (Pesca y Océanos de Canadá)

Fisheries and Oceans Canada (DFO) dice que 21 de los animales, que pueden crecer hasta 15 metros de largo y pesar 40 toneladas, han sido encontrados muertos desde entonces.

Los funcionarios de la Asociación Nacional Oceánica y Atmosférica (NOAA) en los EE. UU. Dicen que esas 21 ballenas se encuentran entre los 450 varamientos de ballenas grises que han ocurrido en los últimos dos años en lo que llama un “evento de mortalidad inusual”.

“Se han observado muertes de ballenas grises a lo largo de toda la costa oeste de América del Norte desde México hasta Alaska”, dice en una sección de su sitio web dedicada a rastrear las muertes de los animales desde 2019.

La NOAA declara un evento de mortalidad inusual cuando se cumplen una serie de criterios, incluido un aumento dramático en las muertes en comparación con los registros anteriores y los animales mismos que exhiben mala salud.

No solo se han encontrado ballenas grises muertas con regularidad a lo largo de la costa oeste, sino que se ha visto a otras nadando en aguas costeras con mal aspecto. En la Columbia Británica, en abril, se vio a uno frente a las aguas del centro de Victoria, luciendo demacrado e insalubre. Más tarde fue fotografiado frente a la costa noreste de la isla de Vancouver, pero no se ha vuelto a ver desde entonces.

Una ballena gris demacrada nada frente a la costa del norte de la isla de Vancouver en abril. Se cree que la misma ballena fue vista nadando en la costa de Victoria, BC. (Torres Jared / Fisheries and Oceans Canada)

Los científicos creen que, además de los varamientos registrados de ballenas grises, muchas más están muriendo en el océano y no se están lavando para ser encontradas.

“Pueden simplemente hundirse en el mar o desplazarse más lejos en el mar o pueden llegar a la costa en una región impopular y es posible que no se cuenten”, dijo Anna Hall, bióloga marina que estudia cómo los sonidos submarinos afectan a los mamíferos marinos junto con la contaminación.

La NOAA estima que los varamientos registrados solo representan hasta alrededor del 13 por ciento de todas las muertes. En enero, dijo que la población de ballenas grises que migran a lo largo de la costa oeste ha disminuido en aproximadamente un 24 por ciento desde 2016 a aproximadamente 20.580 animales.

Hay tres grupos distintos de ballenas grises, dos de las cuales se consideran en peligro de extinción en Canadá. La población migratoria del Pacífico Norte, que no está en riesgo, y la población del Grupo de Alimentación de la Costa del Pacífico, que está en peligro junto con la población del Pacífico Occidental.

¿Por qué?

Los científicos no saben con certeza qué está causando las muertes, pero sospechan que podría estar relacionado con un suministro insuficiente de alimentos. Algunas de las muertes han sido causadas por choques con barcos.

Los investigadores están evaluando los cambios en el ecosistema que pueden estar afectando el hábitat de la ballena gris y el suministro de alimentos, pero también están investigando los impactos de la proliferación de algas nocivas, enfermedades infecciosas, depredación natural e interacciones humanas.

Una ballena gris muerta yace en la playa Limantour en la estación Point Reyes, California, el 23 de mayo de 2019. (Justin Sullivan / Getty Images)

No es la primera vez que las ballenas grises experimentan un evento de mortalidad inusual. En 1999 y 2000, la población se redujo un 23% antes de recuperarse y aumentar a 27.000 en 2016. Los investigadores nunca identificaron una causa específica de esa muerte, pero notaron que muchos de los animales parecían desnutridos.

Hall tiene la esperanza de que lo que sea que esté causando la muerte pase ahora y la especie se recupere nuevamente.

“Las ballenas grises que sabemos pueden ser resistentes”, dijo. “Han demostrado resiliencia, mientras enfrentan tremendas presiones humanas … eso se remonta a los días de la caza comercial de ballenas”.

Para ayudar a las ballenas, Hall quiere que los navegantes mantengan la distancia, pero también informan al DFO de cualquier avistamiento de ballenas demacradas o muertas.

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