Los colmillos de narval cuentan una historia inquietante

La otra señal preocupante que los investigadores encontraron en los colmillos insinuaba las cambiantes fuentes de alimento de las ballenas. Buscaron isótopos estables de carbono y nitrógeno, residuos de la dieta de los narvales que permanecen en sus colmillos. El carbono revela información sobre el hábitat de la presa, por ejemplo, si vivía en mar abierto o más cerca de la tierra. El nitrógeno le indica su nivel trófico o en qué parte de la cadena alimentaria se encontraba. “Juntos, te dan una idea de la ecología de alimentación general de la especie”, dice Desforges.

Al igual que con el mercurio, Desforges pudo mapear cómo esta dieta cambió con el tiempo. Antes de 1990, las ballenas se habían estado alimentando de presas “simpáticas” asociadas con el hábitat helado: el bacalao ártico y el fletán negro. Luego, su dieta comenzó a cambiar hacia presas más “pelágicas” o de mar abierto, como el capelán, un miembro de la familia de los olfatos. “No estamos mirando el contenido real del estómago de las presas ni nada por el estilo”, dice Desforges. “Pero esencialmente estamos argumentando que este patrón temporal coincide extremadamente bien con lo que sabemos sobre la extensión del hielo marino en el Ártico, que después de 1990 comienza a caer de manera bastante dramática”.

A medida que el hielo marino ha disminuido, los narvales han cambiado sus dietas. Al mismo tiempo, los niveles de mercurio (Hg) han ido en aumento.

Cortesía de Jean-Pierre Desforges

Podría estar pasando un par de cosas. A medida que el hielo marino se retira en el Ártico, los ecosistemas debajo de él pueden reorganizarse, lo que lleva a una disminución de la población entre el bacalao y el fletán del Ártico. En ese caso, los narvales tendrían que recurrir a la caza de especies de mar abierto para compensar su déficit dietético. Por otro lado, esas poblaciones de bacalao y fletán no necesariamente están disminuyendo, sino simplemente desplazándose hacia el norte. O podría ser que a medida que las aguas del Ártico se calientan, hay más capelán alrededor y los narvales no están dispuestos a dejar pasar una comida abundante.

Pero si el pez es un pez, ¿por qué importaría lo que comen los narvales, siempre y cuando obtengan suficiente comida? Resulta que no todos los peces son iguales. “Las especies del Ártico son más nutritivas y energéticamente más sabias”, dice Desforges. Para sobrevivir al frío, los peces necesitan acumular grasa, lo que significa más calorías para los depredadores que se alimentan de ellos, como los narvales. “Si están trasladando presas a especies menos árticas, eso podría tener un efecto en su consumo de nivel de energía”, agrega Desforges. “Aún está por verse si eso es cierto, pero sin duda es la gran pregunta que debemos empezar a hacernos”.

Esta reorganización de la dieta, que puede ser o no un problema para el narval, podría chocar con el aumento de los niveles de mercurio, lo que están un problema para cualquier animal. Estas dos amenazas podrían resultar más problemáticas combinadas que solas. “Esa es la parte complicada”, dice Desforges. “Básicamente, tenemos datos que sugieren que las cosas están cambiando, pero realmente no tenemos una idea de cómo eso está afectando a las ballenas aquí”.

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