Los investigadores utilizaron el huracán Larry para demostrar que los microplásticos del océano pueden ser arrastrados hacia el interior como contaminación del aire.

Cuando el huracán Larry azotó Terranova en 2021, estudiantes universitarios de Halifax se dirigieron a una zona rural en su camino para descubrir si el océano podría arrojar microplásticos a la atmósfera y luego transportarlos por aire a comunidades que de otro modo serían prístinas.

Se podría decir que los resultados los dejaron boquiabiertos.

“Fue un resultado tan sorprendente que realmente no esperábamos”, dijo Anna Ryan, estudiante de maestría en ciencias ambientales de la Universidad de Dalhousie e investigadora principal del estudio.

Para probar su teoría, el joven de 24 años y otro estudiante colocaron un gran cilindro de vidrio, esencialmente tratando de recolectar aire, cerca de St. Michaels, una comunidad de menos de 300 habitantes en la península de Avalon en Terranova. El barco estuvo en el lugar durante seis horas seguidas, recogiendo muestras antes, durante y después de la tormenta de septiembre.

La mayor concentración de microplásticos se encontró en muestras recolectadas durante el huracán: más de 100.000 partículas por metro cuadrado por día, una cantidad que Ryan calificó como mucho mayor que la encontrada en cualquier otro estudio sobre microplásticos atmosféricos. Su estudio fue publicado la semana pasada en Naturalezauna revista científica líder.

Amber LeBlanc, una estudiante de Dalhousie que ayudó a Ryan a recolectar muestras, revisa un gran cilindro de vidrio instalado cerca de Saint Michaels, NL, durante el huracán Larry. (Enviado por Anna Ryan)

Los microplásticos son pequeños trozos de plástico, de menos de cinco milímetros de largo, que provienen de la degradación de productos plásticos más grandes o del desprendimiento de partículas de botellas de agua, envases de plástico y ropa sintética.

Ryan dijo que a menudo se piensa que el océano es el “último sumidero” de microplásticos. Pero puede que no sea ahí donde se quedan los plásticos.

Dijo que la contaminación por microplásticos es una preocupación creciente que se ha detectado en todos los entornos del mundo. Es un riesgo para la salud humana y animal, así como para la salud general del ecosistema, aunque aún no se comprende bien el alcance de ese daño.

Las partículas que recogió el equipo de Ryan eran tan pequeñas que no se podían ver a simple vista, entre 20 y 30 veces más pequeñas que el ancho de un cabello humano, dijo.

“Se podría decir que cuanto más pequeños son, mayor es el riesgo porque son tan pequeños que se ingieren o inhalan muy fácilmente”, dijo durante una entrevista reciente en un laboratorio de Dalhousie.

Espacios rojos sobre fondo negro.
Una muestra de los microplásticos recolectados por los estudiantes de Dalhousie durante el huracán Larry, visto a través de un microscopio. (Enviado por Anna Ryan)

Sus notas de trabajo de investigación huracán larry, que tocó tierra como tormenta de categoría 1, siguió una trayectoria muy alejada de la costa este de los Estados Unidos y el este de Canadá, manteniendo su trayectoria sobre el océano antes de tocar tierra en Terranova.

Esto hizo que el fenómeno meteorológico fuera una oportunidad única para los investigadores.

vista panorámica del océano
Anna Ryan recolectó muestras de microplásticos cerca de Saint Michaels, Países Bajos, un lugar escasamente poblado sin una industria importante ni otras fuentes obvias de microplásticos. Ella dice que incluso los lugares más prístinos ahora tienen plásticos en el aire. (Enviado por Anna Ryan.)

El huracán no pasó cerca de ninguna zona urbana importante, que generalmente se considera una fuente importante de microplásticos en el aire.

Sin embargo, pasó sobre áreas oceánicas, incluida la “parche de basura” del Atlántico norte ubicada al sur de Terranova, donde las corrientes atrapan altas concentraciones de plásticos en las aguas superficiales, según el estudio.

Se detectaron microplásticos en las 11 muestras recolectadas durante la duración del experimento.

Los niveles encontrados antes y después del huracán fueron relativamente similares: un promedio de 20.000 partículas por metro cuadrado por día. Por el contrario, los niveles máximos encontrados durante el huracán fueron más de cinco veces y media esa cantidad.

Pocos estudios similares a nivel mundial

Tony Walker, profesor de la escuela de estudios ambientales y de recursos de Dalhousie y coautor del artículo, dice que hay pocos estudios como este en todo el mundo.

En 2020 se realizó un estudio sobre los microplásticos atmosféricos en el Mar de China Meridional como consecuencia del tifón Sinlaku, y otro en 2021 durante las lluvias monzónicas en Irán.

Ninguno de los dos se encontró cerca del nivel de microplásticos como lo hizo el examen del huracán Larry.

Walker dijo que la investigación de Ryan ha ilustrado aún más que los microplásticos se encuentran en “todos los compartimentos ambientales de la Tierra” y que su publicación en una revista prestigiosa como Naturaleza es significante.

“Creo que eso realmente indica la importancia del trabajo, la novedad del trabajo”, dijo.

Estudio similar en marcha sobre la tormenta postropical Fiona

Otra estudiante, Justine Ammendolia, que está haciendo un doctorado en Dalhousie, está estudiando actualmente cómo tormenta postropical Fiona afectó los microplásticos en la atmósfera el año pasado.

Recogió sus muestras atando una olla de cocina a su balcón en el extremo sur de Halifax.

Una mujer joven que lleva una bata de laboratorio blanca y guantes azules sostiene un bote de plata en un laboratorio de ciencias.
La estudiante de doctorado de Dalhousie, Justine Ammendolia, está analizando muestras de microplásticos que recogió de la atmósfera durante la tormenta postropical Fiona. (Eric Woolliscroft/CBC)

Su trabajo aún no está completo, pero describe lo que ha encontrado hasta ahora como “extremadamente emocionante y también inquietante”.

Encontró rastros de 14 tipos diferentes de microplásticos.

Dijo que debido a que ella y Ryan siguieron métodos similares, podrán hacer comparaciones entre las dos tormentas, una en un entorno urbano y otra en un entorno rural, cuando termine de analizar los resultados.

Tanto Ammendolia como Ryan dicen que la mejor solución es limitar los plásticos de un solo uso para evitar que una mayor cantidad termine en el medio ambiente.

Estudios como el suyo son importantes porque proporcionan los datos necesarios para que se produzca el cambio, afirmó Ammendolia.

“No podemos tomar medidas más importantes, como cambios de políticas a nivel nacional, para reducir la contaminación plástica si no sabemos qué tan grave es a un nivel menor”.

VER | Las investigaciones muestran que las tormentas oceánicas están propagando microplásticos hacia el interior:

Los huracanes están elevando la contaminación plástica al aire, sugiere una investigación

Un grupo de la Universidad de Dalhousie en Halifax recopiló muestras de aire antes, durante y después del huracán Larry, que azotó Terranova en 2021. Encontraron una cantidad asombrosa de microplásticos en el aire en un lugar que se pensaba estaba prístino debido a la contaminación plástica.

2023-12-07 11:00:00
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