Los Juegos Olímpicos serán la prueba definitiva para la política de cero COVID de China

Organizar los Juegos Olímpicos es un desafío abrumador durante cualquier año. Agregue una pandemia global, y la logística de dar la bienvenida a los atletas del mundo mientras se mantiene alejado el virus se complica rápidamente. Pero China cree que su postura agresiva contra el COVID-19 está a la altura. Mientras que el resto del mundo lucha por mantenerse al día con el virus, la estrategia de China es mantenerse a la vanguardia. Con su llamada política “dinámica cero-COVID-19”, los funcionarios de salud intentan contener cualquier caso nuevo realizando pruebas rápidamente, rastreando contactos, aislando e instituyendo bloqueos que bloquean la propagación del virus.

El plan de China para aplastar al COVID-19 durante los Juegos Olímpicos de Beijing es igual de draconiano. Si funciona, el enfoque del país podría convertirse en un ejemplo destacado de una forma de aprender a vivir con el SARS-CoV-2: detectar nuevos casos y extinguirlos lo más rápido posible. Si no es así, los Juegos Olímpicos de este año podrían ser una lección aleccionadora sobre la arrogancia de tratar de mantenerse al día con un virus tan adaptable como este ha demostrado ser.

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China ha utilizado un enfoque de “cero COVID” en los últimos dos años con resultados impresionantes, incluso a expensas de incomodar mucho a los residentes. Un mes antes del inicio programado de los Juegos, los funcionarios del gobierno emitieron restricciones para los 14 millones de personas que viven en la ciudad portuaria de Tianjin después de que estalló un grupo de 20 casos. En el área inmediata donde ocurrieron las infecciones, las personas estaban confinadas en sus hogares, mientras que en las áreas periféricas, los residentes tenían que cumplir con restricciones como permanecer en el interior (excepto una persona por hogar, a quien se le permitió un viaje de compras de alimentos cada dos días) o tener que permanecer en sus vecindarios. El 17 de enero, después de que un empleado de oficina en Beijing dio positivo con la nueva variante de Omicron, todo el edificio se cerró abruptamente y los empleados aún estaban adentro. Los funcionarios del gobierno cargaron ropa de cama y alimentos para los trabajadores varados, a quienes probablemente solo se les permitirá irse una vez que den negativo después de un período de tiempo designado. La casa del oficinista que dio positivo también fue acordonada y los vecinos fueron examinados.

Si bien las medidas parecen extremas, parecen funcionar, al menos según los últimos recuentos gubernamentales de COVID-19, que los líderes políticos y de salud pública han criticado por minimizar el impacto real de la pandemia. Si son precisos, los números de casos reportados en China son “mucho, mucho más bajos que los que tenemos en los EE. UU.”, dice Jeremy Luban, profesor de la Facultad de Medicina de la Universidad de Massachusetts. Actualmente, China ha informado un poco más de 5000 casos en el último mes, en comparación con más de 15 millones en EE. UU. “La idea que hemos tomado en EE. UU. es aplanar la curva para que muera menos gente. El concepto de China es incluso anterior a eso: no tener una curva”.

El gráfico de China de nuevas infecciones durante el año pasado es completamente opuesto al de EE. UU. Mientras que el promedio de casos en China alcanzó su punto máximo en febrero de 2020 con poco menos de 70 000 por mes y luego disminuyó de manera constante, con solo un pequeño parpadeo debido a Omicron, el caso de EE. UU. El conteo se mantuvo estable a una tasa relativamente baja durante el verano a medida que más personas se vacunaron, pero ha aumentado constantemente en los últimos meses debido a Omicron, alcanzando un máximo pandémico en enero de 2022.

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Gran parte del éxito de China en anular el SARS-CoV-2 se puede atribuir a las estrictas restricciones de viaje al país y las rígidas reglas de cuarentena que requieren que cualquier visitante del extranjero, que ya debe dar negativo antes de abordar sus vuelos, permanezca en un hotel de aislamiento. durante 14 días para asegurarse de que no albergan una infección. Esto se aplica incluso a los ciudadanos chinos que regresan a casa desde el extranjero. Los atletas, entrenadores, personal de apoyo y medios de comunicación que lleguen a los Juegos Olímpicos deben vacunarse para evitar tales cuarentenas, pero las autoridades chinas se están protegiendo contra cualquier riesgo con una política intensiva de pruebas y semiaislamiento que separará a los visitantes de los Juegos Olímpicos de los residentes locales. Se requerirá que todos los viajeros de los Juegos den negativo en la prueba 72 horas antes de abordar sus vuelos con destino a Beijing y se les hará una prueba con hisopos nasales y de garganta profundos cuando lleguen al aeropuerto. Luego serán trasladados directamente a sus hoteles, donde se supone que deben permanecer hasta que reciban la noticia de que su prueba fue negativa y que pueden irse.

Si son negativos, los atletas, entrenadores, medios de comunicación y demás personal permanecerán en una pseudo burbuja durante toda su estadía. Solo pueden usar transporte dedicado y cenar en restaurantes designados. Todos serán evaluados diariamente y se espera que se aíslen de inmediato si dan positivo; nadie puede salir del aislamiento hasta que dé negativo dos veces con 24 horas de diferencia. Sin embargo, estas medidas no son infalibles. No está claro, por ejemplo, si los voluntarios locales y el personal de apoyo para los Juegos Olímpicos (conductores de autobuses, personal de servicio de alimentos, trabajadores de la salud que realizan las pruebas) también deberán permanecer dentro de la burbuja o si se les permitirá regresar a sus lugares. casas cada noche. “Cuanto más grande es la burbuja, más oportunidades tienes de que algo salga mal”, dice Tara Kirk Sell, investigadora principal del Centro Johns Hopkins para la Seguridad de la Salud. “Y es más difícil cuando tienes algo tan transmisible como Omicron”.

Hay mucho en juego para los funcionarios chinos, tanto políticamente como desde una perspectiva de salud pública. Su manejo de la pandemia inevitablemente se comparará con la forma en que el gobierno japonés manejó los Juegos Olímpicos de verano hace solo seis meses, durante los cuales se informaron 865 casos asociados con los Juegos. Si ocurren brotes importantes durante los Juegos Olímpicos, será una prueba muy pública de que un enfoque de tolerancia cero, incluso uno dinámico, no es la forma más efectiva de controlar la transmisión.

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Incluso si la política de cero COVID de China logra mantener seguros a los visitantes de los Juegos Olímpicos, este enfoque tiene desventajas potencialmente graves para la población en general a largo plazo, incluido un nivel más bajo de inmunidad al virus. Una vez que finalmente se levanten los bloqueos, las personas aún podrían ser vulnerables a infecciones y, lo que es más preocupante, a enfermedades graves. Si bien el 87 % de la población china está vacunada, es posible que esta alta tasa no confiera tanta protección como sugiere; estudios recientes muestran que una de las vacunas desarrolladas en China más utilizadas no produjo suficientes anticuerpos para neutralizar la variante Omicron en estudios de laboratorio.

Como resultado, algunos expertos predicen que alcanzar la inmunidad colectiva, en la que la mayoría de la población está protegida, ya sea por vacunación o por haberse infectado con COVID-19, será mucho más difícil para China que para muchos otros países. Debido a que Omicron tiende a causar enfermedades menos graves en las personas vacunadas, algunos expertos dicen que podría ayudar a algunas poblaciones en las que circula ampliamente a alcanzar la inmunidad colectiva más rápidamente y, con suerte, con menos enfermedades y muertes de lo que cabría esperar de variantes anteriores. Desde esa perspectiva, erradicar el virus dondequiera que brote podría proporcionar una solución temporal (aunque costosa y laboriosa), pero no necesariamente a largo plazo o duradera. En un informe reciente, la firma de evaluación de riesgos Eurasia Group, cuyo presidente escribe una columna para TIME, advirtió que “la política de China no logrará contener las infecciones, lo que provocará brotes más grandes, lo que requerirá, a su vez, bloqueos más severos”.

La asombrosa capacidad de Omicron para propagarse tan rápida y eficientemente planteará obstáculos a China que ningún otro país anfitrión de los Juegos Olímpicos ha enfrentado. Con un nivel de transmisión tan alto, incluso las pruebas más rigurosas podrían pasar por alto los casos que provocan brotes. “Omicron es el último desafío para cualquier programa basado en cero casos”, dice Michael Osterholm, director del centro de investigación y política de enfermedades infecciosas de la Universidad de Minnesota. Los estudios muestran que Delta, que estuvo circulando durante los Juegos Olímpicos de Tokio el verano pasado, es dos veces más contagioso que las variantes anteriores, y Omicron es hasta cuatro veces más infeccioso que Delta. Si bien las vacunas pueden proteger contra enfermedades graves, no pueden evitar por completo que las personas se infecten, como lo revela el creciente número de infecciones avanzadas. “No estoy seguro de que alguna vez lleguemos al punto de cero COVID-19”, dice Jeremy Farrar, director de Wellcome Trust, una fundación de investigación de salud global. “Sospecho que el SARS-CoV-2 no va a desaparecer; cuando ha estado en este número de personas y se ha adaptado maravillosamente a la humanidad, ¿por qué se iría? La mejor esperanza es que cambie con el tiempo, a medida que más personas desarrollen inmunidad, para convertirse en la gripe del siglo XXI”.

Otros países que han adoptado estrategias de cero COVID, incluidos Australia y Nueva Zelanda, se vieron obligados a abandonarlas durante el verano y el otoño. La variante Delta aplastó los esfuerzos de estas naciones por estar al tanto de los casos, y los bloqueos se volvieron socialmente insoportables y perjudiciales para la salud mental de las personas. Al aceptar que puede que no sea posible eliminar el SARS-CoV-2, el primer ministro australiano, Scott Morrison, dijo que era hora de “salir de la cueva”. Su admisión reconoció que si bien las vacunas brindan protección, no pueden evitar que las personas se infecten, por lo que los casos son inevitables. El objetivo es evitar que las personas que se infecten se enfermen gravemente o necesiten hospitalización.

EE. UU., ya sea por intención o por inacción, nunca adoptó la mentalidad de fortaleza, sino que confió en vacunar a la mayor cantidad de población lo más rápido posible y, más recientemente, alentó pruebas más generalizadas para que las personas que dan positivo puedan tomar las precauciones de seguridad adecuadas y evitar interacciones públicas. Si bien los casos se han disparado en los EE. UU. desde que surgió Omicron, algunos modelos predicen que la combinación de la inmunidad de las inyecciones y de las infecciones naturales finalmente levantará un muro lo suficientemente formidable como para relegar el daño significativo de COVID-19 a brotes entre las personas más vulnerables. que no están vacunados o tienen sistemas inmunológicos debilitados, al menos esa es la esperanza.

“Los países van a tener que aceptar un período de alta transmisión en las comunidades”, dice Farrar. “Y creo que ese es el camino por el que China tendrá que pasar en última instancia”.

Por ahora, el enfoque agresivo de China frente al COVID-19 puede colocarlo en una posición sólida para albergar los Juegos Olímpicos de la forma más segura posible. Pero el desempeño final del virus allí durante los Juegos, y después de ellos, será el concurso que todos observen más de cerca.

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