Los números de COVID de Florida enfrentan un nuevo escrutinio

WASHINGTON – Una nueva investigación publicada a principios de este mes en el American Journal of Public Health sostiene que Florida está subestimando la cantidad de personas que murieron por COVID-19 en miles de casos, lo que arroja nuevas dudas sobre las afirmaciones de que el gobernador Ron DeSantis navegó con éxito la pandemia de coronavirus .

Los conservadores han celebrado a DeSantis por su manejo de la pandemia, que ha matado a más de 30.000 residentes del estado. Los críticos del combativo gobernador, mientras tanto, dicen que muchas de esas muertes se habrían evitado si hubiera escuchado con más atención a los expertos en salud. DeSantis se resistió a los encierros, restó importancia a las máscaras y ha dificultado cada vez más que las localidades instituyan sus propias medidas de salud pública.

Y el estado podría estar en la cúspide de un nuevo aumento de coronavirus.

Una vista general de South Beach mientras las playas se reabren con restricciones para limitar la propagación de la enfermedad del coronavirus (COVID-19), en Miami Beach, Florida, EE. UU., 10 de junio de 2020. REUTERS / Marco Bello

Personas en la playa de Miami Beach, Florida, en junio de 2020 (Marco Bello / Reuters)

El impacto de la pandemia en Florida “es significativamente mayor de lo que sugieren los datos oficiales de COVID-19”, escribieron los investigadores. Llegaron a esa conclusión comparando la cantidad de muertes estimadas para un período de seis meses en 2020, de marzo a septiembre, con la cantidad real de muertes ocurridas, una cifra conocida como “muertes en exceso” porque superan la estimación.

Hubo 400,000 muertes en exceso en los Estados Unidos en 2020, un aumento estrechamente relacionado con la pandemia de coronavirus.

La falta de pruebas al comienzo de la pandemia también puede haber subestimado las muertes por COVID-19, explica Daniel Weinberger, epidemiólogo de la Escuela de Salud Pública de Yale que también ha estudiado el coronavirus y el exceso de muertes.

El tema se complicó aún más porque cada estado tiene su propia metodología de recuento de muertes. “Algunos estados clasifican una muerte como debida a COVID si se obtuvo una prueba molecular positiva, mientras que otros estados permiten que la muerte se clasifique como debida a COVID si existe la sospecha de que fue causada por COVID (incluso sin una prueba molecular), ”, Escribió Weinberger en un correo electrónico a >.

Las pruebas de reacción en cadena de la polimerasa, otro nombre para las pruebas moleculares a las que hizo referencia Weinberger, son la forma más confiable de saber si una persona, viva o muerta, ha sido infectada con el coronavirus.

En el caso de Florida, dicen los investigadores, 4.924 muertes en exceso deberían haberse contabilizado como resultado de COVID-19, pero en su mayor parte se dictaminó que fueron causadas por otra cosa, lo que redujo el recuento de muertes por coronavirus en Florida. Eso es posible porque las personas que mueren de COVID-19 a menudo tienen comorbilidades, como diabetes y asma. Eso deja algo de discreción para los médicos forenses, que a veces han luchado con ciencia conflictiva y han estado sujetos a presiones políticas durante la pandemia.

En Florida, los 25 examinadores médicos de distrito del estado son nombrados directamente por el gobernador. La primavera pasada, la administración de DeSantis fue acusada de intentar evitar que los médicos forenses divulgaran datos completos sobre el coronavirus. (En agosto, el estado dijo que las muertes por coronavirus ya no requerían la certificación de un médico forense).

Multitudes retozan desafiantes en la calle mientras un orador toca música una hora después del toque de queda en Miami Beach, Florida, el 21 de marzo de 2021 (Daniel A. Varela / Miami Herald vía AP).

Las multitudes festejan desafiante en la calle una hora después del toque de queda en Miami Beach, Florida, el 21 de marzo (Daniel A. Varela / Miami Herald vía AP)

“Estoy seguro de que COVID-19 es responsable de la mayoría de estas muertes en exceso”, dice Moosa Tatar, economista de salud pública de la Universidad de Utah que dirigió el equipo de investigación que analizó el exceso de muertes en Florida. Dijo que eligió concentrarse en Florida debido a la rapidez con la que el gobernador levantó las restricciones allí. Ese movimiento fue ampliamente criticado por imprudente, aunque algunos creen que ha sido reivindicado por el hecho de que los estados donde persistieron los cierres en la primavera y el otoño no necesariamente tuvieron mejores resultados que Florida.

La administración de DeSantis no respondió a una solicitud de comentarios.

Florida ya tiene el cuarto mayor número total de muertes en el país por COVID-19, pero también es el segundo estado más poblado del país. Tiene la segunda población más vieja de los Estados Unidos, un factor significativo en una pandemia que tiende a afectar a los ancianos de manera más severa que a los jóvenes.

El debate sobre la respuesta pandémica del estado es, en gran medida, un indicador del debate más amplio sobre cuán efectivas han sido las restricciones para detener la enfermedad.

Donald Trump, quien criticó las restricciones incluso cuando su propio gobierno las implementó, ahora es residente de Florida; DeSantis es un discípulo político de Trump con ambiciones presidenciales propias. Recientemente arremetió contra el presidente Biden como un “encierro”. El presidente no ha intentado “bloquear” Florida, pero su administración ha expresado su preocupación en los últimos días por las multitudes de las vacaciones de primavera que festejan sin máscaras, lo que parece estar provocando una serie de nuevas infecciones en el estado.

El gobernador de Florida, Ron DeSantis, habla en una conferencia de prensa en el hangar de aviación de Eau Gallie High School el 22 de marzo de 2021 en Melbourne, FL.  (Paul Hennessy / SOPA Images / LightRocket a través de Getty Images)

El gobernador de Florida, Ron DeSantis, en una conferencia de prensa el 22 de marzo en Melbourne, Florida (Paul Hennessy / SOPA Images / LightRocket a través de Getty Images)

Los hallazgos de Tatar no han sido aceptados universalmente. Lauren Rossen, estadística del Centro Nacional de Estadísticas de Salud de los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades que ha analizado el exceso de muertes, dijo a > que no vio nada excepcionalmente sospechoso en el exceso de muertes en el estado.

“Florida no me llama la atención”, dijo.

Otros críticos de los hallazgos de Tatar describieron a Florida como ni un éxito resplandeciente ni un desastre absoluto, sino más bien un estado que ha manejado la pandemia con algunos éxitos y algunos fracasos, con el exceso de datos de muertes que reflejan ese historial mixto.

Jason Salemi, profesor asociado de epidemiología de la Universidad del Sur de Florida, le dijo a > que era un error asumir que cada exceso de muerte durante el período en cuestión debería atribuirse directamente a quienes contrajeron el coronavirus, especialmente porque las personas que nunca lo fueron Es posible que los infectados todavía tuvieran miedo de buscar atención para otras afecciones mientras la pandemia aumentaba y los hospitales se llenaban de pacientes con COVID-19.

“Nunca podría haber contraído el coronavirus, retrasar la atención médica necesaria y morir por complicaciones relacionadas con la diabetes. Eso todavía está indirectamente relacionado con la pandemia “, dijo Salemi a >, describiendo las estadísticas de Florida con respecto al exceso de muertes por todas las causas y el coronavirus como” una especie de categoría intermedia “.

El exceso de muertes fue del 21 por ciento en todo el país para 2020, según los CDC; Florida vio una tasa del 15,5 por ciento de exceso de muertes durante el período que estudió Tatar. La tasa de mortalidad excesiva de California también fue del 15 por ciento, a pesar de que el gobernador de ese estado, Gavin Newsom, promulgó restricciones mucho más estrictas que DeSantis en Florida.

Salemi tiene un panel de control de coronavirus centrado en Florida y habla con frecuencia con epidemiólogos estatales. “No creo que haya nada atroz con los datos”, dijo a >. “Me gustaría saber. Estoy constantemente en estos datos “.

Weinberger, el epidemiólogo de Yale, también dijo que su análisis indicó que la “brecha” de Florida entre el COVID-19 y el exceso de muertes era aproximadamente promedio.

La pregunta no es si ocurrieron las muertes, sino cómo las contaron los estados. La investigación realizada por Andrew Stokes de la Universidad de Boston ha demostrado que en las secciones del país que favorecen a Trump, donde los funcionarios electos tendían a tomar la pandemia con menos seriedad, era menos probable que el exceso de muertes se atribuyera al coronavirus.

Stokes le dijo a > que lo que era cierto para los EE. UU. También lo era para Florida, con condados fuertemente demócratas como Miami-Dade, Osceola y Hillsborough que tienden a informar todas o casi todas las muertes en exceso como muertes por COVID-19. Por el contrario, la mayoría de los condados donde el subregistro de muertes por COVID-19 fue especialmente alto (Franklin, Wakulla, Taylor y Sumter) son bastiones republicanos.

“Hay mucha variación regional dentro de Florida”, dijo Stokes en una entrevista, describiendo lo que dijo eran “patrones de subregistro”. Eso contradice lo que Rossen, el estadístico de los CDC, le dijo a >.

Esos patrones subyacentes podrían explicar por qué los números promedio del estado provocan reacciones tan sorprendentemente diferentes. Si bien el estado en su conjunto parece, como dijo Salemi, que los datos promedio y más detallados sugieren discrepancias en juego.

En otras palabras, parece que los informes diligentes sobre el coronavirus en las secciones demócratas del estado pueden haber sido compensados ​​por la falta de informes de las regiones republicanas.

La Oficina del Médico Forense de Miami-Dade transporta cuerpos y realiza autopsias.  También es responsable de firmar los certificados de defunción de las víctimas del coronavirus.  (John VanBeekum / Miami Herald / Tribune News Service a través de Getty Images)

El Departamento de Médicos Forenses del Condado de Miami-Dade transporta cadáveres y realiza autopsias. También es responsable de firmar los certificados de defunción de las víctimas del coronavirus. (John VanBeekum / Miami Herald / Tribune News Service a través de Getty Images)

DeSantis se ha esforzado personalmente por contrastarse favorablemente con el gobernador de Nueva York, Andrew Cuomo, acusado de ocultar el número de muertes en hogares de ancianos. Pero también ha atraído sus propias críticas al pelear con un científico de datos que fue despedido después de acusarlo de manipular datos. Los opositores políticos lo han tildado de “DeathSantis” por lo que han acusado de una negligencia imprudente hacia un estado lleno de ancianos y personas vulnerables.

El debate político sobre cómo los gobernadores, incluidos Cuomo y DeSantis, han manejado el coronavirus puede reflejar nada más que el hecho de que todos los estados, ya sean rojos o azules, de repente se encontraron lidiando con un patógeno que desafió a la sociedad estadounidense en todos los niveles.

Y la incertidumbre que implica enfrentar la nueva enfermedad se vio agravada por el cambio de orientación de Washington sobre cómo manejar la pandemia. Los expertos en salud pública creen que un liderazgo más claro y decisivo de la administración Trump podría haber evitado cientos de miles de muertes innecesarias.

“En general, COVID-19 fue la tercera causa más común de muerte en los EE. UU. Durante 2020”, dice el epidemiólogo de Johns Hopkins Justin Lessler. La pandemia fue coronada solo por enfermedades cardíacas y cáncer. “Dado que no existía a principios de año, esto debería ser preocupante para todos”.

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