Los recortes de investigación ponen en riesgo la reputación del Reino Unido, dicen los académicos

Los recortes radicales inesperados en el gasto público en ciencia arruinarán la ambición de los ministros de convertir a Gran Bretaña en una “superpotencia científica”, costarán empleos y dañarán la batalla global contra Covid-19, advirtieron líderes de investigación y políticos.

Las cuatro academias nacionales del Reino Unido y los comités parlamentarios de ciencia y tecnología han instado al primer ministro y al canciller a abordar lo que Lord Naren Patel, presidente del comité de la Cámara de los Lores, llamó “múltiples crisis de financiación científica que amenazan con socavar las ambiciones políticas clave en el país y extranjero”.

La amenaza inmediata a corto plazo es una reducción del 70 por ciento para 2021-22 en la investigación financiada a través de la Asistencia Oficial para el Desarrollo (AOD), como resultado de profundos recortes en la ayuda exterior.

UK Research and Investment, el principal organismo público de financiación de la ciencia, ha gastado 422 millones de libras esterlinas en programas de AOD en 2020-21. En el próximo año, a UKRI se le han asignado sólo 125 millones de libras esterlinas, aunque ya se han comprometido 245 millones de libras esterlinas. La brecha de 120 millones de libras está obligando a las universidades a cancelar proyectos existentes sin previo aviso.

Eso corre el riesgo de socavar los programas Covid-19 que ya están en marcha. Estos incluyen análisis genómico, estudios de transmisión, nuevos enfoques de tratamiento, pruebas y modelos de la propagación del coronavirus, así como programas más amplios para limitar los efectos de la pandemia en otras enfermedades infecciosas.

“Esto amenaza la esencia de cómo hemos podido responder a la pandemia y representa una amenaza real para la posición preeminente del Reino Unido en la investigación de la salud mundial, donde realmente es un líder mundial”, dijo el profesor David Lalloo, director de la Escuela de Medicina Tropical de Liverpool.

La segunda amenaza para la financiación de la ciencia podría ser mucho mayor. Es posible que UKRI tenga que obtener hasta 2.000 millones de libras esterlinas al año de su presupuesto actual de 8.500 millones de libras esterlinas para pagar la participación británica en el programa internacional Horizonte Europa, que anteriormente se financiaba por separado a través de la membresía de la UE del país.

“Deducir esto ahora del presupuesto científico reduciría la financiación de ciencia e investigación de UKRI en casi una cuarta parte, justo en el punto en el que se esperaba que los recursos estuvieran aumentando”, dijo Greg Clark, presidente del comité científico de Commons y ex Secretaria de negocios conservadora. “Eso sería una reducción devastadora”.

Ottoline Leyser, directora ejecutiva de UKRI, dijo que había “discusiones en curso muy activas dentro del gobierno” sobre la financiación de la organización para 2021-22. “Es brillante que hayamos tomado la decisión de asociarnos con Horizon Europe”, agregó. “Hay enormes beneficios al participar en estos programas internacionales”.

Mientras continúan las negociaciones, los observadores ven una perspectiva razonable de que el Tesoro llene al menos parte del agujero de financiación de Horizonte Europa. “Sé que Patrick Vallance se lo planteó al primer ministro”, dijo Clark, refiriéndose al asesor científico principal del gobierno.

Pero el recorte de la AOD es un hecho consumado, temen los investigadores. Los proyectos a largo plazo se terminarán justo cuando comenzaran a generar resultados y las relaciones internacionales construidas durante varios años se debilitarán.

“Esto nos está afectando en el corazón de nuestro negocio”, dijo Peter Piot, director de la Escuela de Higiene y Medicina Tropical de Londres. “El daño a la reputación será enorme. Esto es tan miope. Hemos dejado de contratar personal nuevo y tendremos que despedir a la gente “.

Richard Sullivan, codirector del grupo de investigación sobre conflictos y salud en el King’s College de Londres, dijo que los proyectos que probablemente tendría que cancelar incluían el apoyo a la prueba Covid-19 y el trabajo de rastreo para personas desplazadas internamente en Siria, Líbano y Turquía que habían huido del conflicto. , así como diferentes formas de tratar a los pacientes con cáncer de forma segura y al mismo tiempo protegerlos de las infecciones.

“No es sólo la moralidad del bienestar de los socios extranjeros, sino que no es ético”, dijo Sullivan, advirtiendo que también dañaría la influencia del “poder blando” del Reino Unido en el extranjero al socavar las asociaciones a largo plazo. “No olvidarán ni perdonarán. China y Rusia no creerán su suerte “.

Richard Catlow, secretario de Relaciones Exteriores de la Royal Society, la academia científica de alto nivel de Gran Bretaña, estuvo de acuerdo: “Ya no podremos financiar una generación emergente de destacados científicos africanos, algunos de los cuales han centrado su talento y atención en la pandemia de Covid en el pasado. año, y otros que están trabajando en la crisis del cambio climático ”.

Otro problema al que se enfrenta la ciencia médica en particular es que las organizaciones benéficas de salud dependientes de donaciones, que financian alrededor de una cuarta parte de la investigación médica del Reino Unido, están teniendo que hacer grandes recortes de gastos porque la pandemia ha inhibido su recaudación de fondos.

Sin embargo, Leyser adoptó una visión optimista del creciente clamor de voces que abogan por la financiación de la ciencia en el Reino Unido. “Uno puede ver todo esto como tremendamente positivo”, dijo. “Existe un acuerdo generalizado de que la investigación y la innovación son el eje de cualquier plan para el futuro económico y más amplio del Reino Unido, y la pandemia ha puesto al frente y al centro la capacidad de la ciencia para abordar los desafíos globales”.

El Departamento de Negocios, Energía y Estrategia Industrial (Beis) dijo que estaba “trabajando con nuestros socios de entrega, incluido UKRI, para implementar un nuevo acuerdo de investigación y desarrollo para 2021-22, que incluye nuestra participación en Horizonte Europa, como parte de nuestro compromiso más amplio para mantener la reputación de clase mundial del Reino Unido en ciencia, investigación e innovación ”.

El gobierno también anunció el mes pasado que estaba creando una nueva Agencia de Investigación e Invención Avanzadas (Aria) con un presupuesto de 800 millones de libras esterlinas durante cuatro años, independiente de UKRI pero dentro de Beis. Su objetivo es otorgar subvenciones para proyectos de alto riesgo y alta recompensa a partir del próximo año.

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