Los robots vienen … para cortar el césped

Este artículo es parte de nuestra nueva serie, Corrientes, que examina cómo los rápidos avances tecnológicos están transformando nuestras vidas.

Incluso antes de que la nieve del invierno pasado se hubiera derretido por completo, el rugido de los sopladores de hojas comenzó a marcar la tranquilidad de muchos pueblos, renovando las batallas ruidosas que solo se habían intensificado a medida que más personas trabajaban desde casa.

Los sopladores de hojas no solo son ruidosos. Las pequeñas máquinas de gas, sujetas a una regulación federal menos restrictiva que los automóviles y camiones, liberan grandes cantidades de contaminantes al aire.

Pero Jamie Banks, presidente de Quiet Communities, una organización sin fines de lucro con sede en Lincoln, Massachusetts, dijo que no es un problema de una sola máquina. “Si solo se concentra en los sopladores de hojas, se trivializa todo el problema. Es realmente el uso muy extendido de todos los equipos contaminantes que funcionan con combustibles fósiles lo que está en cuestión ”, dijo. “Y, por supuesto, también es muy ruidoso”.

La Sra. Banks, cuya organización promueve el uso de equipos más limpios para mantener los espacios verdes, fue la autora principal de un informe de 2015 para la Agencia de Protección Ambiental sobre los peligros de los equipos de energía a gas.

Para poner el problema en perspectiva, según la Junta de Recursos del Aire de California, operar una cortadora de césped comercial durante solo una hora emite tanta contaminación como conducir un Toyota Camry a unas 300 millas. Para un soplador de hojas comercial, una hora de funcionamiento emite una contaminación comparable a conducir un Camry aproximadamente 1,100 millas.

El cambio puede estar, bueno, en el aire. Los avances tecnológicos, incluidos los equipos que se basan únicamente en baterías de litio de mayor duración, están reduciendo las emisiones y reduciendo los niveles de ruido de los sopladores de hojas, las cortadoras de césped e incluso las motosierras. Los fabricantes nuevos y tradicionales ofrecen equipos eléctricos y robóticos para el mercado doméstico y comercial.

E incluso después de tener en cuenta las emisiones que resultan de la carga del equipo, el equipo que funciona con baterías es más ecológico, especialmente cuando la electricidad se genera a partir de recursos renovables, dijo Banks.

El mercado de todos los equipos para el cuidado del césped que se envían anualmente en los Estados Unidos es de aproximadamente $ 16 mil millones, según el Outdoor Power Equipment Institute, una organización comercial con sede en Alexandria, Virginia. La mayor parte lo compran los propietarios y sus opciones están cambiando. Por ejemplo, si bien las cortadoras de césped a gasolina siguen dominando las ventas, “la velocidad a la que están ganando terreno las alternativas que funcionan con baterías es notable”, dijo Grant Farnsworth, presidente de la firma de investigación de mercado Farnsworth Group. En los últimos cuatro años, las ventas de cortadoras de césped a batería han aumentado del 4 al 8 por ciento, dijo.

El ruido de los equipos de césped que funcionan con gas es lo que destaca para las personas. Pero, ¿qué tan ruidosas son esas máquinas? Si bien los niveles de sonido generalmente se miden en decibelios, los expertos también confían en lo que se conoce como decibelios ponderados o dBA, que tienen en cuenta no solo la intensidad del sonido, sino también cómo responde el oído.

Es probable que cualquier “sonido por encima de 45 dBA comience a tener efectos negativos”, dijo John Medina, profesor asociado afiliado del departamento de bioingeniería de la Universidad de Washington. Los sopladores de hojas, dijo en un correo electrónico, “son potencialmente bastante peligrosos”, porque cuando están cerca de la oreja “se han medido a 95 dBA”. Una persona parada a 50 pies de distancia está expuesta a niveles de 65 a 80 dBA, agregó.

Solo para la reducción del ruido, “las cortadoras de césped robóticas son la mejor inversión”, dijo Dan Mabe, fundador y presidente de la American Green Zone Alliance, o AGZA, una empresa de consultoría con sede en California que está creando sus propios estándares y certificación para áreas que pasan a un cuidado del césped libre de emisiones. Al igual que la certificación LEED para edificios, la designación AGZA significará que la comunidad o el área comercial ha alcanzado el estado libre de emisiones en sus espacios verdes.

Los cortacéspedes robóticos son más frecuentes en Europa, donde los patios tienden a ser más pequeños. En Estados Unidos, algunas empresas han comenzado a ofrecer servicios robóticos, según Frank Rossi, profesor asociado de la Facultad de Agricultura y Ciencias de la Vida de la Universidad de Cornell.

Los “desafíos laborales” en el mercado de la jardinería están ayudando a generar cambios, dijo Kris Kiser, presidente y director ejecutivo del Outdoor Power Equipment Institute.

Por ejemplo, una escasez de mano de obra impulsó por primera vez a Langton Group, una empresa de paisajismo en Woodstock, Ill., A hacer la transición a equipos libres de emisiones y más silenciosos hace unos cinco años.

“Simplemente no pude encontrar suficientes personas para contratar y vi la robótica como una forma de resolver mis problemas laborales”, dijo Joe Langton, presidente de la empresa. “Comencé a darme cuenta de que no solo ahorramos mano de obra, sino que también ayudamos al medio ambiente”.

El año pasado, trabajando con el Sr. Mabe de AGZA, designaron una zona verde de 29 acres en Woodstock, que según el Sr. Mabe fue la primera en el estado. La zona comprende un gran campus corporativo, así como un grupo de casas adosadas de 11 acres.

Langton ahora tiene una flota de 200 cortacéspedes robóticos, cada uno de aproximadamente 2 por 2,5 pies y poco más de un pie de altura, que operan en esta zona. Se cargan en el lugar, algunos de forma convencional a través de enchufes eléctricos y otros con energía solar. Al igual que las aspiradoras robóticas, pueden volver a cargarse cuando hayan terminado su trabajo (y se pueden apagar si hace mal tiempo).

Cada robot cubre 1.25 acres, restringido por un cable subterráneo emisor de señales similar al que se usa en una cerca invisible para perros. La empresa familiar depende en gran medida de los equipos fabricados por Husqvarna. una empresa sueca a la vanguardia de la tecnología de césped verde.

Y Langton dijo que el uso de robots no había eliminado puestos de trabajo, sino que había cambiado el tipo de trabajadores que contrataba. Ahora necesita personas que puedan supervisar la tecnología y también podar los setos y trabajar en la maleza, todo con equipos que funcionan con baterías.

Las cortadoras de césped robóticas son caras, lo que puede disuadir a los propietarios de viviendas. Los costos pueden oscilar entre $ 1,000 y $ 2,500, según el modelo. Pero durante la vida útil del equipo, los modelos alimentados por batería finalmente ahorran dinero, según un análisis de 2017 de la Universidad de Arkansas. Algunas comunidades ofrecen reembolsos cuando se intercambian cortadoras de césped o sopladoras más antiguas, dijo Mabe.

Entre los fabricantes que ofrecen equipos, Husqvarna es bien conocido, y hay empresas más nuevas, como EGO y Ambrogio, así como Mean Green Products, que en septiembre fue adquirida por una división de Generac Holdings. Los incondicionales del mercado como Toro y DeWalt ahora también ofrecen equipos para el cuidado del césped que funcionan con baterías.

El equipo es comparable en tamaño a las cortadoras de césped tradicionales, dijo Joe Turoff, director de marketing de Chervon, la empresa matriz de EGO en Norteamérica. El tiempo de funcionamiento, dependiendo del tamaño de la batería, es de entre 60 y 90 minutos, dijo.

Aquellos que cuidan de sus propios jardines se están moviendo hacia sopladores, recortadoras y bordeadoras que funcionan con baterías cuando compran equipo nuevo, dijo Farnsworth, y agregó que aproximadamente la mitad de los sopladores y recortadoras recién comprados funcionan con baterías.

El mayor obstáculo puede ser el mercado profesional, porque el equipo eléctrico necesita recargarse para soportar, digamos, 10 horas de uso continuo. Hasta que no haya una solución, dijo, los paisajistas pueden “ser rezagados en comparación con los propietarios”.

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