Los sensores identifican las emisiones perdidas por los costosos instrumentos de la EPA — –

Algunos residentes del condado de Belmont en el este de Ohio han sufrido durante mucho tiempo dolores de cabeza, fatiga, náuseas y sensación de ardor en la garganta y la nariz. Sospechaban que estos síntomas eran el resultado de la contaminación del aire de las instalaciones de fracking que dominan el área, pero los reguladores descartaron y restaron importancia a sus preocupaciones.

Con la asistencia técnica de científicos voluntarios del Observatorio de la Tierra Lamont-Doherty de la Universidad de Columbia, el MIT y el Thriving Earth Exchange de la Unión Geofísica Estadounidense, los grupos de defensa locales establecieron su propia red de sensores de bajo costo. Descubrieron que los tres sensores de la EPA de la región no brindaban una imagen precisa: los sensores revelaron niveles preocupantes de contaminación del aire y correlaciones entre los picos locales y los impactos en la salud.

Los resultados se publican hoy en la revista Cartas de investigación ambiental.

Ubicado en un valle de los Apalaches, Belmont ha estado en auge con nueva infraestructura para extraer y procesar gas natural. Se sabe que el fracking emite contaminantes que incluyen partículas y compuestos orgánicos volátiles como benceno, tolueno y etilbenceno, que se han relacionado con problemas de salud respiratorios y cardiovasculares. El cáncer de pulmón y bronquios se ha convertido en la principal causa de muerte por cáncer en Ohio. Un análisis de Salud Pública de Yale de 2017 confirmó la necesidad de un control y una regulación adicionales para los productos químicos asociados con el desarrollo de gas y petróleo no convencional.

Preocupados por los humos en ciertas áreas de la comunidad y la falta de información y transparencia, dos grupos activistas, Concerned Ohio River Residents y Freshwater Accountability Project, querían establecer una red de monitoreo de alta densidad. Después de enviar su propuesta al Thriving Earth Exchange, que permite colaboraciones entre grupos comunitarios y científicos voluntarios, fueron emparejados con Garima Raheja, una candidata a doctorado que estudia la contaminación del aire en Lamont-Doherty.

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“Nos dimos cuenta de que el programa Thriving Earth Exchange nos brindaría una ayuda valiosa para validar las quejas que a menudo recibimos de quienes viven cerca de fuentes de contaminación de una manera que proporcionaría datos creíbles y procesables para mejorar la calidad del aire en la región”, dijo Lea Harper, director gerente del Proyecto de Responsabilidad de Agua Dulce.

Con el asesoramiento de Raheja y otros científicos, los miembros de la comunidad compraron 60 sensores de bajo costo para monitorear partículas y compuestos orgánicos volátiles en el aire. Luego identificaron las áreas de mayor preocupación y reclutaron a los residentes para que instalaran y mantuvieran los sensores en los patios traseros, las iglesias y las escuelas de esas áreas.

El nuevo estudio presenta los dos primeros años de datos de la red de sensores. El equipo descubrió que muchos sitios experimentaban con frecuencia días en los que la contaminación del aire excedía los niveles recomendados por la Organización Mundial de la Salud. Por ejemplo, en la ciudad de Martins Ferry, donde un sensor tomó medidas durante 336 días, midió niveles peligrosos de contaminación del aire en 50 de esos días.

“Es un poco salvaje”, dijo Raheja, “considerando que generalmente es un área limpia. Creo que cualquier cantidad de días por encima de las pautas de la OMS es realmente preocupante para un área como esta”.

Ella ve un vínculo claro con el desarrollo de combustibles fósiles del área. “Si no hubiera fracking en esta área, no habría razón para la mala contaminación del aire. No es un área urbana. No hay muchos autos ni horas pico ni nada por el estilo que generalmente cause contaminación del aire”.

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El estudio compara los promedios diarios recopilados de los sensores de los ciudadanos con los tres sensores cercanos de la EPA. La correlación entre los dos fue baja, menos del 55 por ciento.

“Simplemente demuestra que los monitores de la EPA podrían estar obteniendo tendencias amplias correctamente, como cantidades anuales o estacionales”, dijo Raheja. “Pero en términos de promedios diarios, que es lo que afecta la salud humana, los sensores de la EPA no siempre capturan la exposición heterogénea que experimentan las personas en esta área”.

Eso se debe a que los sensores de la EPA son muy pocos y están demasiado espaciados para capturar una imagen detallada de los niveles de contaminación del aire, dijo. La EPA depende de monitores de alta calidad que cuestan cientos de miles de dólares cada uno, lo que ayuda a explicar por qué la red es tan escasa. En contraste, los sensores de los científicos ciudadanos cuestan solo unos pocos cientos de dólares cada uno, por lo que pudieron establecer una red más densa.

En otro aspecto del estudio, los residentes detectaron picos de contaminación del aire en sus monitores y querían saber de dónde venían. Entonces, los científicos voluntarios ayudaron a modelar los patrones de viento locales para determinar qué instalaciones de fracking podrían ser responsables de los picos en sensores específicos en días específicos.

“Hay muchas fuentes diferentes en el área y, a veces, los activistas comunitarios tienen que elegir qué batallas pelear primero”, dijo Raheja. Hasta ahora, los residentes dicen que están particularmente preocupados por la estación de compresión Williams y la estación de compresión Dominion del área.

Los datos han permitido a los líderes de la comunidad enviar solicitudes específicas de registros públicos sobre estas operaciones y su cumplimiento con los estándares de calidad del aire, señala el documento. La información de los sensores de calidad del aire también ha ayudado a los residentes a saber cuándo cerrar las ventanas, usar máscaras o actualizar los sistemas de purificación de aire interior.

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Los miembros de la comunidad también vieron correlaciones entre los picos de contaminación del aire y sus dolores de cabeza y náuseas. Por ejemplo, algunos notaron malos olores y síntomas más graves a mediados de diciembre de 2020. Al mismo tiempo, los datos de contaminación del aire muestran varios picos en las emisiones.

El periódico cita al miembro de la comunidad Kevin Young. “Antes, [there] no había nadie para ayudarnos. Ninguno de los reguladores de Ohio vendría a presenciar los eventos extremos de contaminación del aire que enfermaron gravemente a mi esposa y a mí”. Agregó: “Ahora que tenemos datos para corroborar las cantidades dañinas de los contaminantes del aire, parece que los mas serio.”

El documento señala que los datos ofrecieron un lenguaje compartido que los miembros de la comunidad podrían usar para articular sus quejas ante la EPA, el Departamento de Recursos Naturales de Ohio y el Departamento de Salud de Ohio. Los reguladores están empezando a darse cuenta; La activista local Jill Hunkler fue invitada a testificar en abril de 2021 ante el Subcomité de Medio Ambiente de la Cámara de Representantes de EE. UU.

Los científicos y los grupos comunitarios esperan seguir trabajando juntos. Actualmente están solicitando subvenciones para ampliar su red de sensores y establecer contactos con otros grupos comunitarios interesados, algunos tan lejanos como el infame Cancer Alley de Luisiana, que desean obtener más información sobre cómo comenzar con programas similares.

“La ciencia dirigida por la comunidad y el activismo comunitario, especialmente cuando se trabaja con científicos académicos, pueden ser realmente poderosos en términos de hacer lo que las agencias reguladoras no pueden hacer”, dijo Raheja.

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