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Microsoft intensifica sus planes para hacer que sus centros de datos tengan menos sed

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Microsoft intensificó sus compromisos hoy para conservar agua y energía en sus centros de datos, presentando nuevas tecnologías y estrategias de enfriamiento que podrían llevar a los servidores notoriamente sedientos y hambrientos de energía más allá de sus límites actuales. El último compromiso medioambiental de la empresa se produce cuando planea ampliar drásticamente la cantidad de centros de datos que opera en todo el mundo, una medida que podría poner más estrés en las comunidades afectadas por la sequía a menos que la empresa encuentre formas de usar menos agua.

Microsoft planea reducir la cantidad de agua que usan sus centros de datos en un 95 por ciento para 2024, con el objetivo de eliminar “eventualmente” el uso de agua. Eso se basa en un compromiso que hizo el año pasado de convertirse en “agua positiva” para fines de la década, lo que significa que repondría más agua de la que utiliza para sus operaciones. En 2020, Microsoft también se comprometió a convertirse en carbono negativo antes de la misma >, lo que significa que planea reducir y almacenar más CO2 de calentamiento del planeta del que libera.

Microsoft también anunció hoy otros esfuerzos de sostenibilidad que podrían reducir las emisiones de gases de efecto invernadero dentro y fuera de la empresa. Está buscando materiales de construcción para sus centros de datos que sean menos intensivos en carbono, incluida la investigación de ladrillos hechos con algas y tubos estructurales hechos con hongos. También mostró una vista previa de una nueva herramienta llamada Microsoft Cloud for Sustainability, que puede ayudar a las organizaciones a rastrear sus emisiones de dióxido de carbono.

Pero el gran compromiso involucra a los centros de datos. Los centros de datos como el de Microsoft están repletos de servidores que permiten a las personas almacenar archivos, enviar mensajes y comprar y jugar en línea. Toda esa actividad consume mucha energía y genera calor. El sobrecalentamiento puede afectar el rendimiento y la confiabilidad de los servidores, pero bombardearlos con aire acondicionado aumenta el uso de electricidad y las emisiones de gases de efecto invernadero. Es posible usar agua para enfriar los servidores, pero el agua se ha convertido en un recurso cada vez más escaso en muchos de los lugares áridos donde operan los centros de datos.

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Un centro de datos típico usa tanta agua como una ciudad con una población de aproximadamente 30,000 a 40,000 personas, o alrededor de 3 a 5 millones de galones de agua al día, dice Venkatesh Uddameri, profesor y director del Centro de Recursos Hídricos en la Universidad Tecnológica de Texas. . Microsoft dice El borde que sus centros de datos usan menos agua que eso, aunque varía según las diferentes regiones y climas.

Los centros de datos de Microsoft utilizan actualmente refrigeración adiabática, que depende del aire exterior para enfriar las temperaturas interiores. Es un sistema que usa menos electricidad que el aire acondicionado y menos agua que las torres de enfriamiento. Pero cuando las temperaturas superan los 85 grados Celsius, el aire exterior no es muy útil. En ese momento, se activa un sistema de enfriamiento por evaporación, que utiliza agua. Funciona como un “enfriador de pantano”: enfría el aire empujándolo sobre o a través de pantallas empapadas de agua.

Microsoft reveló hoy dos estrategias principales en las que planea apoyarse para cumplir con sus objetivos de conservación de agua. Primero: investigó cómo funcionan sus servidores a temperaturas más altas y descubrió que puede establecer límites más altos para cuando los sistemas de enfriamiento evaporativo de los centros se activen. En las partes más frías del mundo, incluidas Ámsterdam, Dublín, Virginia y Chicago, las más altas. Los puntos de ajuste podrían, en los próximos años, eliminar por completo la necesidad de agua.

Pero los centros de datos de Microsoft en las regiones desérticas, donde la escasez de agua es un problema mayor, probablemente seguirán bebiendo agua durante años más. Microsoft dice que la misma estrategia que podría eliminar el uso de agua en Ámsterdam y Dublín solo reduciría el consumo de agua en las regiones desérticas hasta en un 60 por ciento para 2024.

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Ahí es donde entra la segunda parte del plan de Microsoft. Para reducir su huella hídrica a cero en esos climas cálidos y secos, Microsoft planea recurrir a una nueva forma de enfriar los servidores: sumergirlos en baños líquidos a base de fluorocarbono. A medida que los servidores funcionan, el calor que generan hace que el líquido hierva cuando alcanza los 122 grados Fahrenheit (50 grados Celsius). El líquido hirviendo aleja el calor de los servidores y luego se convierte en un vapor que se eleva. El vapor golpea la tapa de un tanque enfriado, se condensa y vuelve a llover en la tina. El proceso, llamado inmersión líquida de dos fases, crea un sistema de enfriamiento de circuito cerrado que reduce el uso de agua y electricidad mientras elimina el calor. Es una estrategia que, según la compañía, se inspiró en los mineros de criptomonedas, que también utilizan grandes cantidades de energía y han recurrido al enfriamiento por inmersión líquida para equipos informáticos.

Mientras que los expertos El borde habló para decir que la tecnología es prometedora, dicen que lograr que funcione a escala será otro desafío. Microsoft acaba de anunciar su primera ejecución de prueba con enfriamiento por inmersión en abril y dice que esta tecnología aún se encuentra en la etapa de investigación y desarrollo. Muy pocos centros de datos, probablemente menos del 2 por ciento, dependen del enfriamiento por inmersión, según Lucas Beran, analista principal de la firma de investigación de mercado Dell’Oro Group.

“También piensa en la escala de alguien como Microsoft que implementa la cantidad de centros de datos que está construyendo y la cantidad de cómputo que está implementando; eso es un cambio masivo en la cadena de suministro. Eso es un cambio de operación masivo ”, dice Beran. Microsoft tendrá que estudiar y planificar cómo afectará ese cambio al rendimiento del centro de datos y capacitar al personal para trabajar en nuevos entornos, señala. “Es una empresa muy grande, pero que tiene algunos resultados potenciales extremadamente positivos”.

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Microsoft dice El borde Adoptará un enfoque por fases para implementar sus nuevas estrategias de enfriamiento para los centros de datos. El enfriamiento por inmersión requerirá servidores nuevos especialmente diseñados, y Microsoft esperará a que las configuraciones de sus servidores se vean antes de reemplazarlas en los centros de datos existentes. Incluso la plétora de nuevos centros de datos que la compañía ha planeado probablemente se construirá primero con sistemas de enfriamiento híbridos a medida que pasa a una nueva tecnología de inmersión.

Microsoft planea construir de 50 a 100 nuevos centros de datos al año para satisfacer la demanda de sus servicios en la nube. Se espera que el tráfico mundial de Internet se duplique el próximo año, dice. Es una gran oportunidad para la empresa, pero también un gran desafío para los nuevos objetivos de sostenibilidad de la empresa.

Las tensiones han aumentado, por ejemplo, en torno a los centros de datos en Arizona, donde Microsoft abrió uno nuevo este año. Después de que las autoridades federales declararan la primera escasez de agua en el río Colorado en agosto, Arizona enfrenta cortes inminentes en su suministro de agua. Los recortes, hasta ahora, limitarán principalmente el agua para la agricultura, pero a algunos residentes les preocupa que los nuevos centros de datos en la región solo intensifiquen la competencia por los ya escasos recursos hídricos.

La empresa deberá abordar problemas exclusivos de cada ubicación donde construye un centro de datos y prestar especial atención a los lugares con mayor estrés hídrico. “No existe una solución única para todos los casos”, dice Uddameri. “Puede volverse una empresa positiva con respecto al agua, pero no es útil si ahorra toda el agua en un lugar, como caso extremo, y crea déficits mayores en otros lugares”.

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