MLB usó diferentes pelotas de béisbol en 2022, y las jugosas aparecieron en los juegos de los Yankees

Cuando pensamos en el equilibrio competitivo en los deportes, nos vienen a la mente muchas cosas. Está el tope salarial, los sorteos de lotería y la estandarización de equipos, todo diseñado para promover la paridad. Normalmente no pensamos en los elementos provistos por la liga, porque en teoría todos deberían ser idénticos, pero en la MLB hay un problema importante que no se ha abordado, y son las pelotas de béisbol en sí.

Un estudio generalizado de más de 200 pelotas de béisbol utilizadas durante la temporada 2022 mostró una variación masiva, apuntando a una “pelota con jugo”, una “pelota muerta” y una “pelota Goldilocks”. El estudio fue realizado por la astrofísica Dra. Meredith Wills, que trabaja para la Sociedad para la Investigación del Béisbol Estadounidense, y con la ayuda de Insider, quien publicó el informe el miércoles por la mañana.

Esta no es la primera vez que surgen preguntas sobre el uso de diferentes pelotas de béisbol dentro de una sola temporada de la MLB. El Dr. Wills descubrió previamente en 2019 que MLB estaba usando una nueva pelota, lo que contribuyó a la explosión de anotaciones del béisbol. En respuesta a esto, y a estudios similares, MLB anunció que se mudaría a una nueva construcción de béisbol más muerta. Estas bolas serían más livianas y más consistentes, pero saldrían del bate con menos velocidad, lo que tenía como objetivo detener la explosión de puntuación.

Es aquí donde los problemas de varianza asomaron la cabeza. En 2021, la MLB se vio obligada a utilizar dos construcciones de pelota diferentes para la temporada debido a las dificultades de producción debido al Covid-19 de las nuevas pelotas de béisbol. Los problemas de la cadena de suministro hicieron que MLB recurriera a su “stock de reserva” de pelotas, que eran la construcción anterior. Estas bolas notablemente más livianas salieron de los bates con más velocidad que sus contrapartes más nuevas, impartiendo un elemento definitivo de aleatoriedad a la temporada. Las bolas nuevas y viejas se distribuyeron al azar, pero eso no significaba que los jugadores estuvieran contentos.

“Todos son diferentes”, dijo el lanzador de los Mets Chris Bassitt en la televisión a SNY, “La primera entrada son decentes; la tercera entrada son malos; la cuarta entrada están bien; la quinta entrada son malas… no hay terreno común con las bolas”.

Esto llevó al comisionado de la MLB, Rob Manfred, a reconocer el problema de la pelota, admitiendo en el juego All Star de 2022 que la MLB se vio obligada a usar las diferentes pelotas, el primer reconocimiento público del problema por parte de la liga. En ese momento, aseguró a los fanáticos que para 2022 no había ningún problema y que todas las pelotas de béisbol en circulación para la temporada eran de nueva construcción, lo que aparentemente solucionaba el problema.

Ahora sabemos que Manfred estaba equivocado, en el mejor de los casos, mintiendo, en el peor.

El informe de Wills and Insider muestra que de las 200 pelotas de béisbol que probaron de la temporada 2022, la mayoría eran del nuevo stock de pelotas “muertas”, que MLB dijo que serían todas las pelotas de la temporada. Sin embargo, también encontraron instancias de las viejas bolas “jugo”, así como una tercera construcción que cayó en el medio, y se la conoce como la “bola Ricitos de oro”, por ser la combinación perfecta de peso y velocidad. Más alarmante es que parece, al menos a partir de los datos iniciales, mostrar grandes inconsistencias en la distribución de pelotas en los estadios de MLB.

Wills e Insider descubrieron que 35 bolas Goldilocks solo aparecían en cuatro situaciones distintas:

  1. Balones conmemorativos especiales utilizados en aniversarios de equipos (6)
  2. Semana de las estrellas (3)
  3. Postemporada (14)
  4. Partidos en casa de los Yankees (10)

Es ese punto final el que va a ser el más polémico. Encontrar 10 pelotas de béisbol está lejos de ser una prueba irrefutable, pero es muy curioso que las pelotas Ricitos de Oro aumentaron en uso en los juegos locales de los Yankees cuando Aaron Judge perseguía el récord de jonrones de la Liga Americana de Roger Maris. En agosto, solo se encontraron dos de las diferentes bolas, saltando a seis en septiembre, antes de volver a caer en octubre a dos. Judge rompió el récord el 4 de octubre.

MLB está rechazando con vehemencia este estudio, diciendo exteriormente a Insider que está mal.

“La temporada 2022 de la MLB utilizó exclusivamente una sola pelota utilizando el cambio en el proceso de fabricación anunciado antes de la temporada 2021, y todas las pelotas de béisbol estaban dentro de las especificaciones de la MLB”, se lee en el comunicado. “Múltiples expertos científicos independientes no han encontrado evidencia de diferentes diseños de pelotas. Por el contrario, los datos muestran la variación de fabricación normal esperada de un producto natural hecho a mano”.

El problema es menos que haya variación, lo cual es de esperar debido a cómo se fabrica el béisbol, y más que parece haber un patrón en el que se usó una construcción de béisbol diferente. Si hubiera 35 bolas Goldilocks distribuidas en 20 estadios diferentes, sería problemático, pero no un gran problema. El hecho de que este estudio haya mostrado una notable preferencia por las pelotas de béisbol de mayor puntuación en Nueva York durante la búsqueda de jonrones de Judge es un problema.

MLB no admite que haya un problema, pero eso es parte del curso. No admitieron que hubo una variación de béisbol en 2021 hasta 2022 y podrían pasar meses hasta que posean las tres pelotas en 2022, si es que las tienen. Estamos hablando de diferencias de peso muy pequeñas aquí, pero contribuye a la erosión de la confianza en el béisbol. Sería mejor si MLB simplemente admitiera el error ahora, en lugar de dejar que esto se prolongue.

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