Muere Al Primo, creador del noticiero local ‘eyewitness’, a los 87 años

Al Primo, una fuerza detrás de escena en la transmisión de televisión que revolucionó las noticias locales en la década de 1960 y principios de la de 1970, reemplazando al presentador estentóreo único con una banda de reporteros “testigos” itinerantes y un encantador elenco de personalidades en el set para crear una formato aún familiar para los televidentes de hoy, murió el 29 de septiembre en su casa en Old Greenwich, Connecticut. Tenía 87 años.

La causa fue un cáncer de pulmón, dijo su hija Julieta Primo.

El Sr. Primo creció en Pittsburgh, hijo de un inmigrante italiano, y se topó con la televisión poco después de la secundaria cuando consiguió un trabajo como empleado de correo en una estación local. Los noticieros de televisión de la época se parecían a los de la radio, con reportajes leídos por presentadores cuyo porte y entonación los hacían conocer, ya sea con burla o cariño, como la “voz de Dios”.

A medida que el Sr. Primo ascendía en los rangos de la estación, comenzó a imaginar otra forma de dar la noticia. Puso sus ideas en acción como director de noticias en KYW-TV, una estación de Westinghouse en Filadelfia donde envió reporteros desde el estudio a la ciudad, dando el nombre a su noticiero característico: “Eyewitness News” debutó en 1965.

“No íbamos a simplemente predicar las noticias a la gente”, dijo el Sr. Primo en un próximo documental, “News Primo: Al Primo’s Eyewitness News Revolution”, dirigido por Brian Calfano, profesor de periodismo en la Universidad de Cincinnati. “Queríamos salir y hablar con la gente porque la gente puede contar sus historias mejor de lo que nosotros podemos escribirlas”.

De vuelta en el plató, un dúo de presentadores masculino y femenino (los primeros fueron Marciarose Shestack y Tom Snyder, más tarde un elemento fijo de la televisión nocturna) se involucraron en bromas amistosas con los comentaristas deportivos y del clima. Para los fanáticos, el equipo de noticias locales se convirtió en un compañero diario, como un vecino o incluso como una familia. El Sr. Primo insiste en contratar minorías para reflejar y representar mejor a la audiencia de la estación.

Llevó su formato a WABC-TV en la ciudad de Nueva York en 1968, lo que impulsó a la estación en apuros a competir con otras cadenas (WABC finalmente obtuvo el primer lugar en las calificaciones) y demostró el atractivo de un formato que pronto dominó las noticias locales.

“Al es una de las figuras más importantes en la historia del periodismo televisivo”, dijo la personalidad de televisión ganadora de un Emmy, Geraldo Rivera, quien se inició en la televisión gracias al Sr. Primo. “Él inventó las noticias locales tal como las conocemos”.

Desde el principio, “Eyewitness News” invitó a retorcerse las manos sobre la sustitución de “charlas felices” por noticias duras y el advenimiento de lo que se conoció como “infoentretenimiento”.

Harry Waters, un escritor del New York Times que revisó el informe de noticias de WABC-TV en 1970, se burló de las bromas que se produjeron durante el programa entre sus personalidades, que incluían al presentador Roger Grimsby y al comentarista deportivo Howard Cosell. Es posible que el noticiero se haya llamado “Eyewitness News”, escribió Waters, pero “al menos para este testigo presencial, el programa podría llamarse mejor ‘Wiseguy News’. ”

La “replica libre es una nueva nota para un programa de noticias”, escribió Waters, “pero sigue siendo una pregunta abierta si disminuye o aumenta la efectividad”.

El Sr. Primo, por su parte, no se disculpó.

“Dijeron ‘no era periodismo’ y ‘él está usando técnicas del mundo del espectáculo’”, dijo al Philadelphia Inquirer a principios de este año. “Y por supuesto, dije, ‘Sí, así es. Esto es televisión, así que usamos luces, cámara, acción, eso es lo que hacemos’. Pero también hacemos las noticias”.

A medida que el formato de “testigo presencial” se hizo cargo de las noticias locales a nivel nacional, los críticos se opusieron a la cobertura cada vez más sensacionalista del crimen y la tragedia. Pero la plantilla resultó tan popular que muchos televidentes modernos nunca han conocido las noticias locales en ninguna otra encarnación.

“Parece tan natural ahora, pero se necesitó un visionario como Primo para codificarlo, primero en Filadelfia y luego en Nueva York”, dijo Ron Simon, curador principal del Paley Center for Media en Nueva York.

Albert Thomas Primo nació en Pittsburgh el 3 de julio de 1935. Su madre, ama de casa, era hija de inmigrantes italianos. Su padre llegó a los Estados Unidos desde Italia cuando era adolescente y trabajó en ferrocarriles, en la construcción y como sepulturero, con el Sr. Primo a veces ayudándolo en este último trabajo.

El Sr. Primo fue contratado para trabajar en la sala de correo de la estación WDTV de DuMont en 1953 y trabajó allí mientras estudiaba en la Universidad de Pittsburgh, donde se graduó en 1958. Le dijo al Pittsburgh Post-Gazette que “tuvo el beneficio de trabajar en cada trabajo que había en la televisión: camarógrafo, editor de cine, escritor, productor, en el aire”.

Eventualmente ascendió a asistente de director de noticias antes de mudarse a Cleveland y luego a Filadelfia y luego a Nueva York. El Sr. Primo luego se convirtió en vicepresidente de ABC, así como en productor ejecutivo de “The Reasoner Report”, presentado por Harry Reasoner. Como consultor, ayudó a popularizar el formato de “testigo ocular” en las estaciones de noticias locales de todo el país.

El Sr. Primo también fue el creador y coproductor ejecutivo de Teen Kids News, un programa de noticias sindicado para jóvenes que debutó en 2003.

Su esposa durante más de 50 años, la ex Rosina Pregano, murió en 2018. Su hijo, Gregg Primo, murió en 2007. Los sobrevivientes incluyen dos hijas, Valerie Primo Lack de Ginebra y Juliet Primo de Old Greenwich; dos Hermanas; un hermano; y dos nietos.

Rivera, quien se convirtió en reportero en programas de televisión como “20/20” de ABC y presentador del programa de entrevistas diurno “Geraldo”, fue quizás el descubrimiento de talento más notable del Sr. Primo.

Formado como abogado, Rivera se desempeñaba como vocero de un grupo activista puertorriqueño, los Young Lords, que se había apoderado de varios edificios en el vecindario Spanish Harlem de Nueva York cuando dijo que Primo lo “divisó” en 1970. .

Buscando ampliar la representación cultural de su noticiero, el Sr. Primo le ofreció capacitación a Rivera y un trabajo en “Eyewitness News” en Nueva York. Rivera, que vio la televisión como un medio para efectuar cambios sociales, aceptó. Dos años más tarde, recibió un premio Peabody por su informe de investigación sobre la miseria en Willowbrook, una institución mental estatal en Staten Island.

Según el relato del Sr. Primo, los equipos de noticias que dirigió no cubrieron el movimiento de derechos civiles con suficiente vigor. Melba Tolliver, una reportera afroamericana de WABC-TV, adoptó un peinado natural poco antes de que cubriera la boda de Tricia Nixon en la Casa Blanca en 1971 y le dijeron que volviera a su aspecto alisado anterior, o que se le prohibiera aparecer en el aire. Tolliver se negó, la historia se filtró a la prensa y la estación cedió.

Pero a Primo se le atribuye ampliamente el reconocimiento ante muchos otros periodistas de la importancia de cultivar la diversidad en una sala de redacción. Reclutó a Trudy Haynes, quien en KYW se convirtió en la primera reportera de televisión negra de Filadelfia, según el Inquirer, e impulsó la carrera de Gloria Rojas, una periodista latina que trajo a WABC. Rose Ann Scamardella, presentadora de “Eyewitness News” en Nueva York, inspiró al personaje de Gilda Radner, Roseanne Roseannadanna, en el segmento de parodia de noticias “Weekend Update” de “Saturday Night Live”.

“Fue uno de los pioneros de la integración en los equipos de noticias locales”, dijo Rivera. “Su filosofía era que nuestra gente en el aire debería reflejar la comunidad a la que buscamos servir”.

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