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NASCAR continuará con los eventos de iRacing, aunque el verdadero negocio está de vuelta

by admin

Tim Clark comenzó a enviar mensajes de texto incluso antes de que terminara la reunión.

Esto fue la primavera pasada, cuando al igual que el resto del mundo deportivo, NASCAR se vio obligada a suspender su temporada durante la ola inicial de la pandemia de COVID-19. Mientras otros ejecutivos de la serie descubrieron cómo detener las carreras en vivo, Clark, el director digital de NASCAR, ya estaba haciendo una lluvia de ideas sobre qué hacer en su lugar.

“Mientras estábamos en esa habitación, tenía conversaciones de texto”, dijo Clark. Una idea que surgió rápidamente: “Oye, ¿podemos realizar un evento de iRacing?”

La plataforma iRacing, un juego de simulación de carreras de alta tecnología en el que los usuarios compiten entre sí en carreras virtuales en tiempo real usando un volante, palanca de cambios y pedales para controlar sus autos, había sido relevante durante mucho tiempo en el mundo de NASCAR.

Fundada en 2004, ya había atraído a cientos de miles de clientes (el equipo especial necesario puede costar desde unos pocos cientos hasta varios miles de dólares). La mayoría de los equipos de NASCAR utilizaban la tecnología como herramienta de formación para sus conductores profesionales. Incluso ayudó a lanzar las carreras de jóvenes estrellas de NASCAR como William Byron, quien se convirtió en un exitoso competidor de iRacing al crecer antes de poner un pie en un auto de carreras.

“Eso es lo grandioso de esto, cómo se traduce al mundo real”, dijo Steve Myers, vicepresidente ejecutivo y productor ejecutivo de iRacing. “Esencialmente, estás haciendo exactamente lo mismo, incluso con el mismo movimiento de manos y pies que harías en un auto de carreras real”.

Pero las carreras virtuales nunca se habían presentado como un evento televisivo.

No fue hasta que el caos de la temporada 2020 de NASCAR creó una oportunidad.

Durante el período de dos meses de marzo a mayo, cuando se suspendieron las carreras reales de NASCAR, la serie celebró eventos “eNASCAR Pro Invitational” en su lugar: carreras virtuales con los mejores pilotos de NASCAR transmitidas por Fox Sports (a menudo en espacios de televisión originalmente programados para cancelaciones de la vida real Razas).

Los resultados dejaron boquiabiertos a todos los involucrados. La primera transmisión atrajo a más de 900.000 espectadores, casi duplicando la marca anterior de un programa de televisión de deportes electrónicos. El segundo rompió ese récord nuevamente, obteniendo más de 1.3 millones de espectadores. El resto del calendario de seis carreras también promedió alrededor de 1 millón de espectadores.

“La expectativa era, ‘Pongamos al aire deportes en vivo’, lo que sea que eso signifique durante una pandemia cuando todo se estaba apagando”, dijo Brad Zager, vicepresidente ejecutivo y jefe de producción de Fox Sports. “Decir que superó eso sería quedarse corto”.

Este año, NASCAR está recuperando los eventos televisados ​​de iRacing, regresando con un calendario de 10 carreras que comenzará con una carrera del miércoles por la noche en Fox Sports 1.

Los eventos eNASCAR ya no son un reemplazo para las carreras de la vida real. Más bien, sirven como un complemento de la serie, un “diferenciador”, como lo llamó Clark, que podría ayudar al deporte a construir una audiencia más amplia y comprometida.

“Está buscando formas de separarse del resto y crear oportunidades de participación”, dijo Clark. “Y creo que este es uno. Es extraordinariamente único pensar en una plataforma que tenga aplicaciones no solo en juegos y deportes electrónicos, sino también en carreras de la vida real “.

Con NASCAR todavía operando en un horario limitado este año (la mayoría de los fines de semana de carreras esta temporada no incluyen días de práctica o clasificación), la idea de realizar eventos de iRacing entre semana para complementar el calendario fue atractiva, tanto para una serie que intenta aumentar su presencia televisiva como para equipos de carreras que buscan cortejar patrocinadores.

Las primeras cinco carreras de eNASCAR de este año serán televisadas en FS1. Los últimos cinco serán mostrados por NBC Sports.

“Podemos utilizar estas plataformas para atraer a una audiencia que puede no estar involucrada con el deporte, puede que no esté familiarizada con el deporte o que no esté familiarizada con los conductores”, dijo Clark. “Creo que solo estamos creando más puntos de contacto para esos fanáticos potenciales”.

NASCAR no es la única organización deportiva que experimenta con deportes electrónicos virtuales. La NBA patrocina la “NBA 2K League”. Tanto la NHL como la Major League Baseball utilizaron videojuegos para crear contenido digital durante el cierre de la pandemia.

Pero el tipo de integración que NASCAR puede lograr es único. Los dones físicos de LeBron James no lo ayudarían mucho en un videojuego de “NBA 2K”, ni el legendario arsenal de lanzamientos de Clayton Kershaw sería de mucha utilidad mientras jugaba “MLB: The Show”.

El Chevrolet Axalta No. 24 de William Byron, se detiene durante un evento eNASCAR iRacing.

(Chris Graythen / Getty Images)

Pero en las carreras de autos, las habilidades necesarias para una carrera simulada reflejan las que se requieren dentro de un automóvil real, lo que permite a los mejores pilotos del deporte participar en carreras virtuales serias, aunque menos intensas.

“Tiene un toque de juego. Tiene un toque de eSports. Pero también tiene suficientes atributos del producto de carreras real ”, dijo Clark. “Ciertamente, tener a los conductores involucrados es fundamental en eso”.

En cuanto a las transmisiones, Zager dijo que también es una buena televisión. Fox Sports se acerca a las transmisiones como cualquier otra carrera, organizando un programa previo a la carrera y poniendo a sus mejores comentaristas en la convocatoria. El formato virtual permite ángulos de cámara que serían imposibles en la vida real. Y les brinda a los fanáticos un foro diferente en el que ver a sus conductores favoritos.

“La gente siempre quiere ponerlo en un cubo de deportes en vivo o eSports o lo que sea, pero buscamos contenido atractivo”, dijo Zager. “Lo que iRacing pudo brindarnos, con la combinación de cómo lo transmitimos y contar con nuestros locutores, fue contenido atractivo”.

Y aunque los organizadores planearon apresuradamente las carreras del año pasado en cuestión de semanas, no sienten que se necesiten cambios estructurales importantes en las transmisiones de este año. La integración de los pilotos del mundo real y las carreras virtuales parecía casi perfecta. Lo que comenzó como un experimento ahora se está convirtiendo en un esfuerzo estratégico a largo plazo.

“Estábamos esperando esta oportunidad para mostrar a mayor escala lo que podemos hacer”, dijo Myers. “Realmente se arriesgaron mucho con nosotros, que podíamos lograrlo. Estamos muy orgullosos de que nos estén dando otra oportunidad de hacerlo “.

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