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Novak Djokovic perdió su apuesta por la historia, pero finalmente se ganó el corazón de los fanáticos | Novak Djokovic

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SAlgo andaba mal. La máquina no funcionaba correctamente. La energía estaba parpadeando. Los revés de rutina caían en la red. Las derechas volaban largas. En Amazon, que presentaba la cobertura televisiva del Reino Unido de la final masculina del US Open, los usuarios ya estaban comenzando a expresar su desaprobación en las reseñas. “Horrible calidad”, señaló uno. “Fallos en todo momento, no es un servicio lo suficientemente bueno”. “Cobertura de calidad muy decepcionante”. No estaban hablando de Novak Djokovic, pero bien podrían haberlo sido.

Por supuesto, a lo largo de los años todos hemos vislumbrado a Djokovic en varios estados de deterioro, y la mayoría de las veces pensamos que sabemos cómo resultó. La máquina se reinicia, se reinicia y se endereza. Las lesiones debilitantes se curan solas en minutos. Una raqueta se rompe y el repuesto que saca de su bolso resulta ser de plutonio. Los sets perdidos se vengan con una especie de furia industrial. Hemos aprendido que los momentos de mayor vulnerabilidad de Djokovic son simplemente el retroceso, el silencio embarazoso que precede a un choque orquestal.

Entonces Djokovic se echó a llorar.

Novak Djokovic está abrumado por la emoción durante el cambio antes de que Daniil Medvedev sirviera por el título. Fotografía: Betancur / espanol / Getty Images

Fue el cambio tras el noveno juego del tercer set. Las lágrimas brotaron rápidamente y todas a la vez. El labio inferior de Djokovic se estremeció, dejando al descubierto una boca llena de dientes húmedos y rechinantes. Instintivamente enterró su rostro en una toalla, que comenzó a convulsionar al mismo tiempo que su angustia. Eran lágrimas de tristeza y felicidad y quizás incluso de desconcierto; porque a pesar de que estaba dos sets abajo y su oponente Daniil Medvedev estaba a punto de servir para el partido, la multitud de Nueva York lo animaba como si fuera uno de los suyos.

La derrota de Djokovic contra Medvedev en sets seguidos fue fundamental, trascendental y memorable en todo tipo de formas: el golpe sublime de Medvedev mientras se abría paso hacia un primer título de Grand Slam, el aplastante fracaso de Djokovic para completar una barrida limpia de los cuatro grandes títulos en un año calendario. Incluso podría interpretarlo, prematuramente, por mi dinero, como evidencia de un cambio tectónico en el tenis masculino, el momento en el que el nuevo orden finalmente comenzó a derrocar al anterior.

Pero para Djokovic, este fue un hito diferente. A la edad de 34 años, ha pasado más de la mitad de su vida jugando tenis profesional, y la mayor parte de ese tiempo ganando, y la mayor parte del tiempo ganando contra una marea de indiferencia, contra una música de ambiente de corteses aplausos y resentimiento tácito, contra una multitud que no ocultaba su preferencia por su oponente, cualquiera que fuera su nombre.

Quizás subestimamos, en un nivel humano básico, lo agotador que debe ser esto. Djokovic no es la idea de dechado de nadie. Ha hecho algunos comentarios dudosos sobre las vacunas y la igualdad salarial en el tenis. Organizó un torneo de tenis en plena pandemia que acabó dando coronavirus a mucha gente. Ha apostado una cantidad extraña de capital personal a Justin Gimelstob, el miembro de la junta de la ATP sentenciado a libertad condicional en 2019 por presuntamente agredir a un hombre frente a su esposa e hijos.

Pero a la gente le disgustaba Djokovic mucho antes de que sucediera algo de esto. Y así, con el tiempo, surgió una dinámica extrañamente antagónica entre Djokovic y la multitud: jugó bien, no les gustó, y por eso jugó aún mejor, y les gustó aún menos. Se sentía puntiagudo y un poco mezquino, y probablemente lo era. Pero la dialéctica fue el elemento clave aquí: la sensación de que incluso cuando los fanáticos abucheaban y silbaban, de alguna manera lo estaban galvanizando, alimentándolo, haciéndolo más fuerte.

Novak Djokovic habla con el ganador, Daniil Medvedev. El subcampeón dijo que era “el hombre más feliz del mundo” después de la ovación de la multitud de Nueva York. Fotografía: Ella Ling / Shutterstock

Mientras tanto, Djokovic como un villano de dibujos animados tenía mucho sentido. Aquí estaba un hombre que pasaba su tiempo libre relajándose en cámaras hiperbáricas, que abandonó el gluten mucho antes de que la gama Sainsbury’s Free From lo pusiera de moda, cuyo cabello curiosamente erguido lo hacía parecer el tercer hermano de Miliband, el que secretamente quería privatizar todo. Y esto fue incluso antes de que tocáramos su tenis: un conjunto elaborado y energéticamente eficiente de resortes y pistones y aprendizaje automático avanzado, un juego que localizó rápidamente el punto más débil de su oponente y lo hizo vibrar sin piedad, un juego de todas las consonantes y sin vocales.

Ahora, mientras estaba sentado en su silla, luchando por contener las lágrimas, nos enteramos de que debajo del armazón de la máquina había un hombre de carne y hueso y dolor como todos los demás. Quizás esto no debería habernos sorprendido. Probablemente no deberíamos tener que ver a un hombre llorar para verificarlo como miembro de la raza humana. Pero entonces, tal vez ese sea el precio que pagas por ser un tenista tan inhumanamente bueno como lo es Djokovic. Quizás todo lo que Djokovic tuvo que hacer para ganarnos fue perder.

A dónde vamos desde aquí, por supuesto, es una incógnita. Ahora parece historia antigua, pero incluso Federer y Nadal (y Andy Murray, por supuesto) pasaron por etapas al principio de su carrera cuando ellos también parecían inexpugnables, impenetrables, incluso un poco fríos. Quizás con Djokovic el proceso de deshielo simplemente ha tomado mucho más tiempo, y cuando entre en la recta final, los viejos antagonismos se sentirán cada vez menos relevantes.

Ciertamente, esta final se sintió como una especie de punto de inflexión: una pausa en las hostilidades, tal vez incluso un enterramiento del hacha. “Mi corazón está lleno de alegría y soy el hombre más feliz del mundo”, dijo Djokovic después del partido, rindiendo homenaje a la multitud. Acababa de perder una final devastadora. Su inclinación por la inmortalidad se había derrumbado al final. Y, sin embargo, era difícil deshacerse de la sospecha de que, en algún nivel, finalmente tenía lo que siempre había querido.

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