Obtener una receta para morir sigue siendo complicado incluso cuando las facturas de ayuda para morir ganan impulso en los EE. UU.

Linda Heim sabía que su padre no planeaba esperar a que el cáncer lo matara. Durante décadas, había vivido en Montana, que pensaban que era uno de los pocos lugares donde las personas con enfermedades terminales podían obtener una receta para terminar con su vida.

Después de dos años de estar enfermo, el padre de Heim recibió el diagnóstico en 2019: cáncer de riñón en etapa 4. Su médico le ofreció tratamientos que podrían extender su vida por meses. En cambio, el hombre de 81 años le pidió ayuda al médico para morir. Heim dijo que sus padres dejaron la cita en su ciudad natal de Billings con dos conclusiones: la legalidad de la muerte asistida médicamente era cuestionable en Montana y el médico de su padre no parecía dispuesto a arriesgar su carrera para poner esa pregunta a prueba.

“Mis padres sabían cuando se fueron de allí que era el final de esa conversación”, dice Heim, ahora de 54 años. “Mi papá estaba molesto y enojado”. Al día siguiente de la cita, la madre de Heim fue a hacer la compra. Mientras ella no estaba, el padre de Heim fue al patio trasero y se disparó fatalmente. (Heim pidió que no se publicara el nombre de su padre debido al persistente estigma del suicidio).

Aproximadamente una década antes, en 2009, la Corte Suprema de Montana, en teoría, abrió la puerta a una muerte asistida médicamente sancionada. El tribunal dictaminó que los médicos podrían usar el consentimiento de un paciente moribundo como defensa si se les acusa de homicidio por prescribir medicamentos que terminan con la vida.

Sin embargo, el fallo eludió si los pacientes terminales tienen un derecho constitucional a esa ayuda. Desde entonces, se ha debatido si ese caso legalizó la ayuda para morir en Montana. “Simplemente no existe el derecho a recibir ayuda médica para morir en Montana, al menos ningún derecho en el que un paciente pueda confiar como en los otros estados”, dice el ex juez de la Corte Suprema estatal Jim Nelson. “Cada vez que un médico lo hace, el médico tira los dados”.

En cada sesión de la legislatura estatal bienal de Montana desde entonces, un legislador ha propuesto un proyecto de ley para criminalizar formalmente la muerte asistida por un médico. Quienes respaldan los proyectos de ley dicen que la ayuda es moralmente incorrecta, mientras que los opositores dicen que criminalizar la práctica sería un paso atrás para los derechos de los pacientes. Pero hasta ahora, los legisladores no han obtenido suficiente apoyo para aprobar ninguna legislación sobre el tema, aunque ha estado cerca. El último esfuerzo se estancó el 1 de marzo, en una votación dividida.

Incluso se cuestiona la terminología para describir la práctica. Algunos dicen que es un “suicidio” cada vez que alguien termina intencionalmente con su vida. Otros dicen que es “muerte con dignidad” cuando optan por acelerar un final doloroso. Tales debates se han prolongado durante décadas. Pero Montana sigue siendo el único estado atrapado en una zona gris legal, incluso si la práctica todavía puede parecer tabú en muchos estados con leyes claras. Tal incertidumbre continua hace que sea especialmente difícil para los pacientes de Montana, como el padre de Heim y sus médicos, navegar por lo que está permitido.

“Los médicos son reacios al riesgo”, dijo el Dr. David Orentlicher, director del programa de derecho de la salud de la Universidad de Nevada-Las Vegas, quien ayudó a redactar las pautas clínicas de ayuda para morir publicadas en el Revista de Medicina Paliativa en 2016. “El miedo a ser demandado o procesado sigue ahí”.

A pesar de eso, el acceso a la ayuda médica para morir está ganando impulso en los EE. UU. Fuera de Montana, ocho estados y el Distrito de Columbia permiten la ayuda para terminar la vida, seis de ellos desde 2014. En lo que va de 2021, los legisladores de al menos 19 estados han impulsó proyectos de ley de ayuda para morir, la mayoría buscando legalizar la práctica y algunos buscando eliminar las barreras a la ayuda existente, como expandir qué profesionales médicos pueden ofrecerla. Muchos son esfuerzos de legalización repetidos con algunos, como en Nueva York, que se remontan a 1995. Solo el proyecto de ley de Montana de este año buscó específicamente criminalizarlo.

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Dakota del Norte consideró una legislación para legalizar la muerte asistida por médicos por primera vez. La representante Pamela Anderson, una demócrata de Fargo que propuso la medida después de escuchar a un paciente con cáncer, dice que no le sorprendió que el proyecto de ley fracasara el mes pasado en una votación de 9 a 85. La asociación médica del estado dijo que era “incompatible con el papel del médico como sanador”. Los votantes enojados llamaron a Anderson para preguntarle por qué quería matar gente.

“Pero escuché de tantas personas que este era un buen proyecto de ley”, dice Anderson. “Hay un impulso para no dejar que este concepto desaparezca”.

De regreso en Montana, el juez de la Corte Suprema estatal ahora retirado Nelson dice que siempre se ha arrepentido de unirse a la mayoría en el caso que permitió la práctica porque el fallo estrecho se centró en la defensa legal de los médicos, no en los derechos de los pacientes. Después de haber visto a un amigo morir lentamente a causa de una enfermedad, Nelson, de 77 años, quiere elegir él mismo si alguna vez es necesario.

A pesar de la decisión judicial, o debido a ella, algunos médicos de Montana sienten hoy que pueden adaptarse a las decisiones de estos pacientes. Por ejemplo, la Dra. Colette Kirchhoff, médica de cuidados paliativos y de cuidados paliativos, dice que hasta que se retiró de la práctica privada el año pasado consideró las solicitudes de los pacientes de medicamentos para el fin de la vida.

Los médicos que ayudan en tales casos siguen pautas bien establecidas establecidas por otros estados, dice Kirchhoff. Un paciente debe tener seis meses o menos de vida, un hecho corroborado por un segundo médico, no puede estar clínicamente deprimido, necesita pedir ayuda y ser un adulto capaz de tomar decisiones de atención médica, lo cual es determinado por el médico tratante. . También deben administrarse ellos mismos la medicación que acaba con la vida.

“Obviamente, no vas a hacer un caso que sea vago o nebuloso o que tenga discordia familiar”, dice Kirchhoff. “Los médicos que prescriben se han sentido cómodos y que están haciendo lo correcto por su paciente, aliviando su sufrimiento”. De los pocos pacientes que calificaron para una receta, dice, ninguno tomó los medicamentos. Kirchhoff señala que, en algunos casos, obtener la receta parecía brindar consuelo a sus pacientes: era suficiente saber que tenían la opción si su enfermedad se volvía insoportable.

Durante las últimas seis sesiones legislativas, que se remontan a 2011, un legislador de Montana propuso un proyecto de ley para aclarar que la ley estatal no permite la muerte asistida por un médico. El senador republicano Carl Glimm retomó ese esfuerzo en las dos últimas sesiones. Glimm dice que el estado actual, basado en la decisión judicial de más de una década, envía un mensaje contradictorio en un estado que los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades clasifican como uno de los que tienen las tasas de suicidio más altas del país. Glimm dijo que permitir que alguien acabe con su vida debido al dolor de una enfermedad terminal podría normalizar el suicidio de las personas que viven con depresión, que también es una forma de dolor.

“Es realmente difícil porque simpatizo con ellos”, dice Glimm. “Todo se reduce a que si te vas a quitar la vida, entonces eso es un suicidio”.

Kim Callinan, presidente y director ejecutivo de Compassion & Choices, una organización sin fines de lucro nacional, dice que la comparación con el suicidio es frustrante. “Las personas que buscan ayuda médica para morir quieren vivir, pero están afectadas por una enfermedad que les acaba con la vida”, dice.

Glimm y los partidarios de su proyecto de ley dicen que algunos pacientes podrían ser presionados por miembros de la familia con algo que ganar, y los médicos podrían recetarlo con más frecuencia de lo que deberían. Pero Callinan, cuyo grupo aboga por la ayuda para morir, dice que desde que Oregón la legalizó por primera vez en 1997, ningún dato ha mostrado ningún mérito a las advertencias sobre abuso y coerción. Un estudio no mostró evidencia de un mayor riesgo de abuso dentro de la práctica para poblaciones vulnerables como los ancianos. Pero los críticos han dicho que los estados no están haciendo lo suficiente para rastrear el problema.

A estas alturas, Leslie Mutchler, de 60 años, conoce a la mayoría de las personas en todos los lados del debate después de años de testificar en apoyo de la protección de la ayuda para morir. Su padre, Bob Baxter, fue un demandante en el caso que finalmente condujo a la decisión de la Corte Suprema de Montana en 2009 sobre muerte asistida por médicos. Después de que la leucemia redujera su cuerpo durante años, murió en 2008 sin opción, el mismo día en que un tribunal inferior falló a su favor.

Mutchler dijo que no entendía lo complicado que era el fallo final de la Corte Suprema hasta que a su hijo TJ le diagnosticaron cáncer de páncreas metastásico terminal en 2016.

Tenía 36 años y vivía en Billings, Montana. Para entonces, el hombre de 6 pies y 5 pulgadas había perdido 125 libras de lo que había sido un cuadro de 240 libras. No podía retener la comida y necesitaba un tubo de alimentación para medicinas y agua. TJ Mutchler quería tener la opción que su abuelo nunca tuvo. Pero cuando fue a su médico y le pidió ayuda para morir, la respuesta fue que no era legal. Finalmente, Mutchler encontró a un médico para evaluar a su hijo y recetarle fenobarbital y amitriptilina. TJ tomó las drogas más de dos meses después y murió.

“La gente se pone en contacto conmigo para preguntarme cómo encontrar a alguien y es difícil”, dijo Mutchler. “Es por eso que la gente termina tomando el asunto en sus propias manos”. La investigación en poblaciones con enfermedades terminales es limitada, pero un estudio nacional publicado en 2019 encontró que el riesgo de que alguien con cáncer se quite la vida es cuatro veces mayor que el de la población general.

Para Roberta King, otra de las hijas de Baxter, la lucha en curso por la ayuda para morir en Montana significa que sabe que cada dos inviernos hará el viaje de ida y vuelta de más de 200 millas desde su hogar en Missoula hasta la capital del estado. King, de 58 años, ha testificado contra los seis proyectos de ley que buscaban prohibir la ayuda para morir después del caso de su padre. Ella memorizó un discurso sobre cómo su padre se puso tan delgado después de que su medicamento dejó de funcionar que le dolía sentarse.

“Todavía es terrible, todavía tienes que estar ahí delante de todos y ellos saben lo que vas a decir porque son las mismas personas que hacen lo mismo”, dice King. Pero saltarse una audiencia no parece una opción. “Si algo le pasara a esto y no lo intentara, nunca me lo perdonaría”, dice.


KHN (Kaiser Health News) es una sala de redacción nacional que produce periodismo en profundidad sobre temas de salud. Junto con Policy Analysis and Polling, KHN es uno de los tres principales programas operativos en KFF (Fundación de la Familia Kaiser). KFF es una organización sin fines de lucro que brinda información sobre temas de salud a la nación.

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