Oklahoma v. Tyson, el caso Bus Loads of Lawyers, que dura 16 años

Han pasado casi 16 años desde que el estado de Oklahoma demandó a la mayoría de Tyson Foods, liderada por la industria avícola del país, por daños ambientales a sus aguas más populares por $ 1.6 mil millones. Oklahoma quería daños monetarios y medidas cautelares contra los productores avícolas a los que culpaba por almacenar y eliminar cientos de toneladas de desechos avícolas en la tierra dentro de su cuenca hidrográfica más preciada.

Oklahoma no obtuvo lo que quería, pero se encuentra entre los cientos de partes que aún deben monitorear el caso, que después de todo este tiempo aún no se ha desestimado.

Conocido como el caso “Bus Loads of Lawyers” cuando fue a juicio de 2007 a 2010, Oklahoma v. Tyson Foods et al. ha permanecido vivo en los tribunales de distrito federal más tiempo que casi cualquier caso. Su expediente tiene 430 páginas y sirve como un directorio de abogados que representan la industria avícola y los intereses de la calidad del agua.

Se ve no solo por no tener un final, sino por ser uno de los casos ambientales más destacados jamás juzgados.

El estado de Oklahoma solicitó $ 1.6 mil millones en daños y medidas cautelares bajo la Ley de Responsabilidad y Compensación de Respuesta Ambiental Integral (CERCLA) y la Ley de Conservación y Recuperación de Recursos (RCRA).

CERCLA también se conoce como Superfund, y RCRA es la principal ley federal en los Estados Unidos que rige la eliminación de desechos sólidos y desechos peligrosos.

Oklahoma buscó limpiar y proteger las áreas superior e inferior de su río Illinois; algunos compartidos con Arkansas y utilizados para la producción avícola. Flint Creek, Barren Fork Creek y Tenkiller Lake y sus áreas tributarias buscan protección.

Tyson, sin embargo, prevaleció sobre todas las reclamaciones monetarias de Oklahoma. El juez federal Gregory K. Frizzell Jr. los desestimó. Algunas reclamaciones permanecen abiertas, al igual que el caso en el Distrito Norte de Oklahoma.

Los reclamos de CERCLA y RCRA, junto con las leyes generales de molestias y otros reclamos legales, fueron desestimados hace años.

Por lo general, ni Frizzell ni nadie en el Distrito Norte de Oklahoma comenta sobre el estado del caso. Los autobuses llenos de abogados involucrados quedan maravillados y especulados.

Hasta el año pasado.

El propio Frizzell llamó la atención de unos cientos de abogados involucrados en el caso al decir que tiene un “borrador de 250 páginas y una opinión en el horizonte”. No dijo cuándo se alcanzará ese horizonte ni compartió dónde podría descender después de pensarlo durante 15 años.

No mucho después de la declaración del juez, la pandemia de COVID-19 casi cerró los tribunales de distrito de la nación. Los secretarios fueron enviados a casa y los jueces se mantuvieron alejados de sus salas de audiencias. No es que sepamos si la pandemia es responsable de retrasar Oklahoma v. Tyson un año más.

Después de 16 años con las principales cuestiones decididas, no hay muchas novedades en el expediente de la corte sobre las cuestiones ambientales que llevaron el caso. Pero de vez en cuando, hay un recordatorio de que el caso era importante. El 28 de diciembre de 2020, el geólogo independiente de Tulsa, Robert Jackman, le pidió al juez Frizzle que viera su artículo sobre el estado de Amicus en el caso. Jackman dijo que cuando su familia aprendió a bucear en Gene’s Dive Shop en Tenkiller Lake, la visibilidad era de 10 pies en agua limpia. Ahora esa visibilidad es “de cero a tres pies”, dice.

“La basura de pollo no es solo caca de pollo”, continuó. “El hecho es que con una tasa de mortalidad del 2 por ciento en las parvadas comerciales de pollos de engorde, los pollos sacrificados, sus restos en descomposición, se mezclan con la basura.

Y hace 16 años, fue entonces el Fiscal General de Oklahoma, Drew Edmondson, quien demandó a Tyson junto con Cargill, Cobb-Vantress, Aviagen, Cal-Maine Foods, George’s, Peterson Farms, Simmons Foods, Willow Brook Foods y varias subsidiarias.

La disputa de Oklahoma con la industria avícola también ofreció la oportunidad de estudiar la aplicación de arena para pollos en tierra, que se dice que es uno de los métodos más baratos, si no completamente seguros, de desechar el material en tierra. Se usa ampliamente en todo el mundo y rara vez aparece en casos judiciales.

Edmondson, ahora de 74 años, se desempeñó como fiscal general de Oklahoma durante 16 años, de 1995 a 2011. Dijo que los niveles de fósforo y nitrato estaban dañando el río Illinois y el lago Tenkiller, las populares aguas recreativas, y las empresas avícolas eran las responsables.

Resumida, la disputa no resuelta enfrentó la contaminación “no puntual”, liderada por la basura avícola y su escorrentía con preocupaciones de “fuente puntual” que involucran el tratamiento de aguas residuales municipales y otros sistemas, incluidos los de desperdicio avícola.

El río Illinois es un afluente de 145 millas de largo del río Arkansas en Arkansas y Oklahoma. Oklahoma ha culpado durante mucho tiempo a Arkansas de contaminar el río. La descarga de aguas residuales en Fayetteville, sede de la Universidad de Arkansas, ha sido culpada de la contaminación por fósforo desde la década de 1980.

El estiércol de pollo es muy rico en nitrógeno y también contiene potasio y fósforo. El alto contenido de nitrógeno y los nutrientes equilibrados son la razón por la que el abono de estiércol de pollo es el mejor tipo de estiércol para usar como fertilizante. Sin embargo, es bastante fácil seguir el impacto de la escorrentía en la calidad del agua.

Oklahoma demandó a Arkansas por la pesada carga de fósforo de Fayetteville y el caso llegó a la Corte Suprema en 1992, encontrando que un estado río arriba podría hacer cumplir sus estándares en los estados río abajo.

Bajo un acuerdo de 2003, Oklahoma estableció un nivel de fósforo para los ríos escénicos y Arkansas acordó una reducción del 75 por ciento en la producción de fósforo. Las descargas de niveles de aves de corral no se abordaron en ese acuerdo.

Edmondson, ahora en la práctica privada con Riggs Abney en Oklahoma City, todavía expresa optimismo sobre la decisión de Frizzell cuando llega. Durante la larga espera, se postuló dos veces para ser gobernador del estado y dos veces no lo logró.

El paso del tiempo también ha traído mejoras en la calidad del agua del río Illinois. Los dos estados llegaron a otro acuerdo en 2008 y ambos adoptaron 0,037 partes de millón como nivel máximo de contaminación por fósforo.

Arkansas y Oklahoma también acordaron cooperar con los pasos de planificación y contaminación en la cuenca hidrográfica de un millón de acres. La basura avícola se está retirando de la cuenca y las operaciones avícolas tienen que informar sobre sus operaciones al Departamento de Alimentos y Silvicultura de Oklahoma.

Sin embargo, un fallo en Oklahoma contra Tyson Foods Inc. y otros seguirá teniendo valor. Como caso no resuelto, no ha sido posible apelar las decisiones que tomó Frizzell mientras escuchaba la disputa. Por ejemplo, dictaminó que Oklahoma no podría reclamar daños y perjuicios si se prueba que la industria avícola sabía que estaba en violación al contaminar la cuenca.

El trabajo ambiental y de recuperación más agresivo también podría resultar de un fallo del juez del tribunal de distrito. Edmondson dice que la industria avícola causó los daños y debería pagarlos, no los contribuyentes.

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