Opinión | El presentador de Sinclair exige $ 20 millones de caridad por acusaciones de fraude

Las demandas surgen de una disputa entre Reed Cowan, que trabaja en una filial de NBC propiedad de Sinclair en Las Vegas, y WE Charity, con sede en Toronto. En abril de 2006, Cowan perdió a su hijo de 4 años, Wesley, en un accidente fatal en el columpio y se sumió en el dolor. A través de un episodio del “Oprah Winfrey Show”, Cowan se enteró de que WE Charity, cofundada por Craig y Marc Kielburger, estaba construyendo escuelas en Kenia y decidió recaudar fondos para la causa “como una forma de convertir el dolor en un propósito”, según la carta de demanda enviada en nombre de Cowan por el bufete de abogados de Las Vegas Reid Rubinstein & Bogatz.

Durante los dos años siguientes, Cowan viajó a Kenia para conmemorar la construcción de la escuela en nombre de Wesley y filmar imágenes documentales de toda la empresa.

Años después, ocurrió lo “impensable”. A fines de diciembre de 2020, Bloomberg Businessweek publicó una investigación que se alimentaba de un escándalo de amiguismo que involucraba a WE Charity. La historia alegaba que la organización se había involucrado en prácticas manipuladoras con respecto a sus proyectos de Kenia, como avanzar lentamente en la construcción para que los grupos de donantes tuvieran muchas “tareas para sentirse bien” que realizar. Bloomberg informó: “Una broma corriente entre el personal era que las placas de los donantes que cuelgan de los edificios deben estar hechas de velcro porque se intercambian con mucha frecuencia “. (La organización benéfica rechazó las reclamaciones). La mala prensa se produjo al final de un año en el que WE Charity anunció que cerraría sus operaciones canadienses.

Según la carta de demanda, la placa de Wesley Cowan fue retirada de una escuela de Kenia y reemplazada por una dedicada a otra persona. Más tarde, la organización benéfica restauró el nombre de Wesley Cowan en la escuela.

El descubrimiento del cambio de placa inquietó a Cowan. “La escuela Wesley Cowan es un lugar tan sagrado para el Sr. Cowan que ha sido una herramienta central para sus médicos en el tratamiento de su trastorno de estrés postraumático, que se deriva de la muerte de Wesley”, se lee en la carta de demanda, que dice que Cowan planea utilizar la “plena extensión de la ley para descubrir todos y cada uno de los [one] de los malos actos de WE para que pueda comprender adecuadamente el alcance total de sus daños “.

Cowan testificó ante un comité parlamentario canadiense sobre el asunto y publicó un video en las redes sociales afirmando que WE Charity debería haber construido muchas más escuelas con el dinero que él ayudó a recaudar. WE Charity le dice al Blog de Erik Wemple que los aproximadamente $ 70,000 que Cowan y su Wesley Smiles Coalition recaudaron “apoyaron la construcción de cuatro escuelas en Kenia y contribuyeron a una escuela en China y una escuela en Sierra Leona”. Dos de esas cuatro escuelas en Kenia , dice la organización benéfica, tenía placas “.

La primera demanda en la carta de Cowan es un mecanismo para reembolsar las donaciones que fueron a la causa de Cowan. Otros buscan el reembolso de los gastos en los que incurrió Cowan al viajar a Kenia y financiar un documental sobre la empresa. La demanda más dramática es la de 20 millones de dólares para compensar a Cowan por “la destrucción de su personaje y su comerciabilidad como periodista, orador público, cineasta y autor”. El razonamiento aquí es que Cowan ha pasado los últimos 15 años “predicando” la historia de cómo superó la tragedia a través de WE Charity, una historia que, según la carta, “ahora se sabe públicamente que se basa en mentiras”.

Además: Cowan pide que se elimine el nombre de su hijo de todos los edificios de Kenia. La violación de esta condición, dice la carta, generará $ 20 millones en daños adicionales. Si WE Charity acepta las demandas, Cowan declara su voluntad de eliminar las publicaciones en las redes sociales sobre el tema y rechazar las entrevistas de televisión con medios como “Dateline NBC, CBS News, Sinclair Broadcasting, Nex[s]tar Broadcasting, CBC y todas las entrevistas impresas con Vanity Fair, The New Yorker, The New York Times, The New York Post y Bloomberg, y cualquier otro medio de prensa que solicite entrevistas “.

¿El resultado? “Tiene una rara oportunidad de evitar alturas adicionales de infamia pública”, se lee en la carta, que fue firmada por el abogado I. Scott Bogatz e insiste en que la falta de respuesta en un tiempo específico resultaría en un litigio y una remisión a la policía.

Eso es un arte de gobernar duro de los medios. O en opinión del abogado de WE Charity: “Su carta es una extorsión, no una discusión sobre un acuerdo”. WE Charity respondió con una carta argumentando que la organización usó los fondos de Cowan para el propósito previsto; que NOSOTROS quitamos una placa y nos disculpamos con Cowan por hacerlo; que no hay base para los reclamos legales de Cowan; que los $ 20 millones no parecen ser un “número aleatorio”, señalando que los registros financieros más recientes de WE muestran “aproximadamente $ 20 millones en activos netos”; y que la organización benéfica “no puede pretender comprender completamente la importancia emocional para el Sr. Cowan de colocar una placa en la memoria de su hijo en una escuela que ayudó a construir en Kenia. Pero esa escuela sigue ahí. El bien que el Sr. Cowan se propuso hacer en nombre de su hijo se está haciendo “. (Cowan se negó a comentar el registro. El blog de Erik Wemple le pidió a Sinclair Broadcast Group que comentara, pero no ha recibido ninguna declaración).

En referencia a los medios de comunicación citados en la misiva de Cowan, la respuesta dice: “La carta amenaza con que, si no se le paga, el Sr. Cowan, un reportero de noticias de televisión, usará su puesto para hacer que WE Charity sea infame … El Sr. Cowan usa su posición como periodista para dejar en claro que es capaz de cumplir con sus amenazas ”, se lee en la carta, firmada por Joseph F. Kroetsch de Boies Schiller Flexner LLP.

Hacer un cambio de placa no es ético y merece la condena que Cowan ha impuesto a WE Charity. Sin embargo, los miembros de los medios de comunicación deben tener mucho cuidado de no lanzar un lenguaje aterrador sobre la “infamia pública”, dado su papel en facilitar tal resultado.

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