Otro camino hacia la inteligencia – Nautilus

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yoResulta que hay muchas formas de “hacer” inteligencia, y esto es evidente incluso en los simios y monos que se posan cerca de nosotros en el árbol evolutivo. Esta conciencia adquiere un carácter completamente nuevo cuando pensamos en esas inteligencias no humanas que son muy diferentes a nosotros. Porque hay otras criaturas altamente evolucionadas, inteligentes y bulliciosas en este planeta que son tan distantes y tan diferentes de nosotros que los investigadores las consideran lo más parecido a los extraterrestres que jamás hayamos encontrado: los cefalópodos.

Los cefalópodos, la familia de criaturas que contiene pulpos, calamares y sepias, son una de las creaciones más intrigantes de la naturaleza. Todos son de cuerpo blando y no contienen esqueleto, solo un pico endurecido. Son acuáticos, aunque pueden sobrevivir algún tiempo en el aire; algunos incluso son capaces de realizar vuelos cortos, impulsados ​​por los mismos chorros de agua que los mueven a través del océano. Hacen cosas extrañas con sus extremidades. Y son muy inteligentes, fácilmente los más inteligentes de los invertebrados, en cualquier medida.

Los pulpos en particular parecen disfrutar demostrando su inteligencia cuando tratamos de capturarlos, detenerlos o estudiarlos. En zoológicos y acuarios son notorios por sus intentos de escape infatigables y, a menudo, exitosos. Un pulpo de Nueva Zelanda llamado Inky fue noticia en todo el mundo cuando escapó del Acuario Nacional en Napier trepando por la válvula de desbordamiento de su tanque, correteando dos metros y medio por el suelo y deslizándose por un estrecho tubo de desagüe de 106 pies hacia el océano. En otro acuario cerca de Dunedin, un pulpo llamado Sid hizo tantos intentos de fuga, como esconderse en cubos, abrir puertas y subir escaleras, que finalmente fue liberado en el océano. También han sido acusados ​​​​de inundar acuarios y robar peces de otros tanques: tales historias se remontan a algunos de los primeros pulpos mantenidos en cautiverio en Gran Bretaña en el siglo XIX y todavía se repiten hoy.

ARTISTAS DE ESCAPE: Inky, el pulpo, se opuso a su cautiverio y una noche escapó por un estrecho desagüe. Aquí, aparece en imágenes tomadas antes de su gran escape. Fotograma del video cortesía de Inside Edition / YouTube.

Otto, un pulpo que vive en el acuario SeaStar en Coburg, Alemania, atrajo la atención de los medios por primera vez cuando lo sorprendieron haciendo malabarismos con cangrejos ermitaños. En otra ocasión, rompió rocas contra el costado de su tanque y, de vez en cuando, reorganizaba por completo el contenido de su tanque “para que se adaptara mejor a su gusto”, según el director del acuario. Una vez, la electricidad en el acuario se cortaba constantemente, lo que amenazó la vida de otros animales cuando las bombas de filtración se detuvieron. En la tercera noche de los apagones, el personal comenzó a hacer turnos nocturnos para dormir en el suelo para descubrir la fuente del problema, y ​​descubrió que Otto se balanceaba hasta la parte superior de su tanque y rociaba agua en una bombilla colgante baja que parecía estar molestándolo. Había descubierto cómo apagar las luces.

Los pulpos no son menos difíciles en el laboratorio. No parece gustarles que experimenten y tratan de hacer las cosas lo más difíciles posible para los investigadores. En un laboratorio de la Universidad de Otago en Nueva Zelanda, un pulpo descubrió el mismo truco que Otto: arrojaba agua a las bombillas para apagarlas. Eventualmente se volvió tan frustrante tener que reemplazar continuamente las bombillas que el culpable fue devuelto a la naturaleza. A otro pulpo del mismo laboratorio le disgustaba personalmente uno de los investigadores, que recibía medio galón de agua en la nuca cada vez que se acercaba a su tanque. En la Universidad de Dalhousie en Canadá, una sepia tomó la misma actitud con todos los nuevos visitantes del laboratorio, pero dejó solos a los investigadores regulares. En 2010, dos biólogos del Acuario de Seattle se vistieron con la misma ropa y jugaron al policía bueno/policía malo con los pulpos: uno los alimentaba todos los días, mientras que el otro los pinchaba con un palo erizado. Después de dos semanas, los pulpos respondieron de manera diferente a cada uno, avanzando y retrocediendo, y mostrando diferentes colores. Los cefalópodos pueden reconocer rostros humanos.

Los pulpos disfrutan demostrando su inteligencia cuando intentamos detenerlos o estudiarlos.

Todos estos comportamientos, así como muchos más observados en la naturaleza, sugieren que los pulpos aprenden, recuerdan, saben, piensan, consideran y actúan en función de su inteligencia. Esto cambia todo lo que creemos que sabemos sobre los animales de “orden superior”, porque los cefalópodos, a diferencia de los simios, son muy, muy diferentes a nosotros. Eso debería ser evidente solo por la forma extraordinaria en que están constituidos sus cuerpos, pero la diferencia se extiende también a sus mentes.

Los cerebros de pulpo no están situados, como los nuestros, en sus cabezas; más bien, están descentralizados, con cerebros que se extienden por todo el cuerpo y hasta las extremidades. Cada uno de sus brazos contiene haces de neuronas que actúan como mentes independientes, lo que les permite moverse y reaccionar por sí mismos, sin las trabas del control central. Los pulpos son una confederación de partes inteligentes, lo que significa que su conciencia, así como su pensamiento, se produce de formas radicalmente diferentes a las nuestras.

Quizá una de las expresiones más completas de esta diferencia se encuentre, no en el trabajo de los científicos, sino en una novela. en su libro Hijos del tiempo, el escritor de ciencia ficción Adrien Tchaikovsky conceptualiza la inteligencia del pulpo como una especie de sistema de procesamiento de subprocesos múltiples. Para los pulpos espaciales en Hijos del tiempo, su conciencia, su conciencia, es tripartita. Sus funciones superiores, que Tchaikovsky llama la “corona”, están incrustadas en su cabeza-cerebro, pero su “alcance”, la “mente inferior impulsada por los brazos”, es capaz de resolver problemas de forma independiente: obtener alimentos, abrir cerraduras, pelear o huyendo del peligro. Mientras tanto, un tercer modo de pensar y comunicarse, el “disfraz”, controla la luz estroboscópica y las manchas de la “piel, ‘la pizarra del cerebro’” de los pulpos, donde garabatea sus pensamientos momento a momento. De esta forma, los pulpos ruedan libremente por el espacio, construyendo naves, hábitats y sociedades enteras que se deben tanto a estallidos de emoción, vuelos de fantasía, actos de curiosidad y aburrimiento, como a intentos conscientes. Los pulpos de Tchaikovsky son animados, frenéticos, aburridos, creativos, distraídos y poéticos, todo al mismo tiempo: un producto del diálogo constante y el conflicto dentro de sus propios sistemas nerviosos. Como dice Tchaikovsky, los pulpos son inteligencias múltiples en cuerpos singulares.

Cada uno de los brazos de un pulpo contiene haces de neuronas que actúan como mentes independientes.

Tchaikovsky basó su investigación en visitas al Museo de Historia Natural de Londres, conversaciones con científicos y su propia experiencia como zoólogo. Pero, ¿qué vamos a hacer con tales criaturas, tales inteligencias, que requieren las herramientas de la ciencia ficción para hacerlas inteligibles para nosotros? ¿Cómo pueden parecer tan extraordinariamente diferentes y, sin embargo, existir en el mismo planeta, como parte del mismo proceso evolutivo, como nosotros?

El tipo de autoconciencia que podemos observar con la prueba del espejo —el tipo que se parece más al nuestro— parece haber aparecido en los simios en algún lugar entre el bonobo y el orangután, o hace entre 18 y 14 millones de años. Es entonces cuando una de las cualidades que componen nuestro tipo de inteligencia parece haber evolucionado. Los humanos se separaron de los chimpancés hace solo unos 6 millones de años, por lo que es comprensible que nuestra inteligencia sea similar a la de ellos. Pero los primates se separaron de otros mamíferos hace unos 85 millones de años, mientras que los mamíferos aparecían distintos de otros animales hace más de 300 millones de años. Para encontrar un ancestro común con los cefalópodos, necesitamos retroceder el doble de esa distancia, a 600 millones de años.

en su libro otras mentes, el filósofo Peter Godfrey-Smith imagina quién podría haber sido este antepasado común. Aunque no podemos saberlo con certeza, lo más probable es que se tratara de algún tipo de gusano pequeño y plano, de solo unos milímetros de largo, que nadaba en las profundidades o se arrastraba por el fondo del océano. Probablemente era ciego o sensible a la luz de alguna manera muy básica. Su sistema nervioso habría sido rudimentario: una red de nervios, quizás agrupados en un simple cerebro. “Lo que estos animales comieron, cómo vivieron y se reprodujeron”, escribe, “todo es desconocido”. Es difícil imaginar algo menos parecido a nosotros, pero vivo, que diminutos gusanos casi ciegos retorciéndose en el fondo del océano. Pero nosotros venimos de ellos, y también el pulpo.

Seiscientos millones de años en el árbol evolutivo y 600 millones en el otro lado también. Si bien esa distancia hace que todas las diferencias obvias entre nosotros y el pulpo sean comprensibles, hace que las similitudes sean aún más sorprendentes.

El árbol de la evolución da muchos frutos y flores y la inteligencia ha florecido por todas partes.

Una de las características más notables de los pulpos son sus ojos, que se parecen mucho a los nuestros. Como los nuestros, sus ojos consisten en un iris, una lente circular, líquido vítreo, pigmentos y fotorreceptores. De hecho, el ojo del pulpo es superior al nuestro de una manera notable: debido a la forma en que se desarrollan, las fibras de los nervios ópticos crecen detrás de la retina en lugar de atravesarla, lo que significa que carecen del punto ciego central común a todos los vertebrados. Y esta diferencia existe porque el ojo del pulpo evolucionó completamente separado del nuestro, a partir de ese gusano plano ciego hace 600 millones de años, a lo largo de una rama completamente diferente del árbol evolutivo.

Este es un ejemplo de evolución convergente. El ojo de los pulpos evolucionó para hacer casi lo mismo que nuestro ojo, completamente por separado pero solo ligeramente diferente. Dos estructuras increíblemente complejas, pero sorprendentemente similares, aparecieron en el mundo, por diferentes rutas, en diferentes contextos. Y si algo tan complejo y adaptativo como el ojo puede evolucionar más de una vez, ¿por qué la inteligencia no puede hacer lo mismo?

Esta idea de ramificación y división del árbol evolutivo es demasiado simplista, si no del todo falsa. Por ahora, simplemente imaginémoslo de esta manera: el árbol de la evolución da muchos frutos y muchas flores, y la inteligencia, en lugar de encontrarse solo en las ramas más altas, de hecho ha florecido en todas partes.

La inteligencia del pulpo es una de esas flores. Como dice Godfrey-Smith, “los cefalópodos son una isla de complejidad mental en el mar de animales invertebrados”. Debido a que nuestro ancestro común más reciente era tan simple y se encuentra tan atrás, los cefalópodos son un experimento independiente en la evolución de cerebros grandes y comportamiento complejo. Si podemos hacer contacto con los cefalópodos como seres sintientes, no es por una historia compartida, no por parentesco, sino porque la evolución construyó mentes dos veces”. Si dos veces, entonces probablemente muchas más.

Reimpreso con permiso de Formas de ser: animales, plantas, máquinas: la búsqueda de una inteligencia planetaria, publicado por Farrar, Straus y Giroux. Copyright © James Bridle 2022. Todos los derechos reservados.

Imagen principal: Saranya_V / Shutterstock

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