Paige Bueckers, Jalen Suggs construyeron una amistad desafiándose mutuamente

El mundo ahora conoce a Paige Bueckers y Jalen Suggs como fenómenos de primer año, los armadores increíblemente talentosos que lideran a los equipos universitarios mejor clasificados del país, las mujeres de Connecticut y los hombres de Gonzaga, a sus respectivos Final Fours este fin de semana. La estrecha amistad que han construido desde la escuela primaria es un hilo que conecta los dos torneos. El martes, por ejemplo, Suggs acreditó una sesión de FaceTime con Bueckers la noche anterior por haberlo hecho antes de la victoria de los Bulldogs sobre el sur de California en la final de la región.

“He estado luchando un poco, tratando de ponerme en pie en estos juegos de torneo”, dijo Suggs. “Ella dijo algunas palabras, me animó, me puso en marcha”.

Aunque han seguido pistas paralelas, emergiendo de la misma escena de baloncesto de las Ciudades Gemelas, acumulando campeonatos estatales de escuelas secundarias y medallas de oro de baloncesto de EE. UU. Y partiendo hacia costas opuestas el año pasado como dos de los mejores reclutas del país, esas pistas nunca se han cruzado en el cancha de baloncesto en cualquier capacidad oficial. Bueckers y Suggs, ambos de 19 años, han tocado frente a decenas de miles en persona y decenas de millones en televisión, esas audiencias, siempre que ha sido posible, incluido el que no estaba jugando, pero siempre por separado.

Quizás solo unos pocos cientos de personas, lo suficientemente bien conectadas como para estar al tanto de uno de esos raros días de verano y lo suficientemente inteligentes como para dirigirse directamente al gimnasio del Bloomington Activity Center, hayan sido testigos del enfrentamiento definitivo: Bueckers contra Suggs, cara a cara, cinco en cinco, cancha completa. Puede que haya sido solo un golpe, antes de los campeonatos nacionales de la AAU, su Metro Stars contra su equipo Grassroots Sizzle, pero nadie que lo haya visto probablemente lo olvidará.

“Cosas simplemente asombrosas: ida y vuelta, charla basura en ambos lados”, dijo Tara Starks, la entrenadora del equipo Metro Stars AAU de Bueckers, cuya idea era invitar al equipo masculino de Suggs a jugar con sus niñas antes del campeonato de julio. “Paige tiraba un tiro y hablaba un poco basura. Jalen bajaría y se sumergiría. Siempre iban detrás de nosotros con fuerza, corriendo por el medio del carril y mojándose y hablando basura. Sin tregua en absoluto. Pero empujaría a nuestras chicas y las prepararía para jugar “.

Mia Curtis, prima de Suggs y ex compañera de equipo de Bueckers en AAU, recordó que la charla basura comenzaría mucho antes de que esos dos pisasen la cancha y continuaría mucho después de que terminara la pelea.

“Se protegerían entre sí, por lo que tendrías algo de esa acción uno a uno”, dijo. “Ambos venían a jugar. Ambos tomaron el relevo en su extremo de la cancha. A veces tenías que quedarte quieto y mirar. Fue increíble “.

Curtis, ahora un guardia de primer año en Dartmouth, se encuentra en la intersección fundamental de esta inusual historia de amistad. Aunque Bueckers y Suggs se conocían desde cuarto grado, cuando el hermano menor de Bueckers jugaba en un equipo juvenil con Suggs, no fue hasta los años de AAU, con Curtis como denominador común, que se convirtieron en JalenPaige, tan inseparables que a menudo se hablaba de como una entidad. Fue un vínculo fortalecido a través de la experiencia compartida de los aros de élite y la creciente comprensión, a medida que su talento los separaba de los demás, de que se dirigían hacia grandes cosas.

“Los equipos de la escuela secundaria, los equipos de la AAU, luego los equipos nacionales de USA Basketball, aunque no estaban en los mismos equipos, todas esas experiencias similares los acercaron mucho más”, dijo Bob Bueckers, el padre de Paige. “Fue una especie de comprensión cada vez mayor: ‘Sí, esto está sucediendo’. Han estado en estos caminos paralelos por un tiempo “.

Paige aparecía en los juegos de fútbol de la Academia Minnehaha de Jalen; también era un mariscal de campo altamente reclutado, el jugador Gatorade de Minnesota del año tanto para fútbol como para baloncesto. Aparecía en los juegos de baloncesto de Paige, ocasionalmente invitado al vestuario para celebrar las victorias del campeonato. Para un baile de Sadie Hawkins en Hopkins High en su tercer año, Bueckers le pidió a Suggs que fuera su cita, y él aceptó, quizás el mayor talento de baloncesto que ha aparecido en una sola foto de baile escolar cursi.

Con el tiempo, los paralelos entre Bueckers y Suggs se trasladaron más allá de lo obvio (la misma posición, el mismo conjunto de habilidades, la misma clase de graduados, nacidos con 4 meses y medio de diferencia en diferentes rincones de las Ciudades Gemelas) y pasaron a lo metafísico: a veces era difícil saber dónde terminaba uno. y empezó el otro.

“Eran como las versiones masculina y femenina el uno del otro”, dijo Curtis. “Ciertas interacciones que tendrías, simplemente me alejaría y diría, ‘Oh, Dios mío. ¿Estaba hablando con Paige o con Jalen? “

Las historias de su competitividad compartida se volvieron legendarias. Bob Bueckers cuenta una historia sobre una época en la que estaba entrenando al equipo de la escuela primaria y tuvo que explicarle a Paige, inconsolable y frustrada, que las reglas de la liga requerían que la dejara en la banca durante parte del juego. Larry Suggs, el padre de Jalen, recuerda haber jugado en un partido de liga masculina cuando Jalen, de 4 años en ese momento, bajó de las gradas y se ofreció a reemplazar a un adulto lesionado.

Una vez, cuando se les preguntó durante una grabación de video para el sitio web de baloncesto juvenil BallIsLife.com que describieran lo que les gusta del juego del otro, Bueckers y Suggs jugaron piedra-papel-tijera para decidir quién tenía que ir primero, un ejercicio tonto que se convirtió en una epopeya. , partido de maratón: requiere una novena ronda, la piedra de Paige sobre las tijeras de Jalen, para decidir el resultado.

“¿Hablas de un jugador de baloncesto versátil que puede hacer todo a un alto nivel?” Jalen, obligado a ir primero, dijo de Paige. “Esa es ella”.

“Es la persona más competitiva que he conocido”, dijo Paige de Jalen.

Esta temporada, a 3,000 millas de distancia entre sí, en medio de una pandemia global que ha alterado horarios y actitudes, Bueckers y Suggs han producido temporadas mágicas con sus propios paralelos. Suggs ha llevado a los Bulldogs a un récord de 30-0, dejándolos a dos victorias de una temporada perfecta. Se espera que salte a la NBA después de su primer año y se proyecta como una selección de lotería.

Bueckers, mientras tanto, se convirtió en la primera estudiante de primer año en ganar el premio a la jugadora universitaria de baloncesto del año de Associated Press. Obtiene la primera oportunidad en las semifinales nacionales, con U-Conn. enfrentando a Arizona el viernes por la noche en San Antonio. Suggs y los Bulldogs obtienen a UCLA en su juego semifinal el sábado en Indianápolis.

“Ambos perdieron tanto por culpa del covid”, dijo Allison Tegeler, la madre de Curtis, sobre Bueckers y Suggs, su sobrino. “Campeonatos estatales de secundaria. El juego All-American de McDonald’s. Nike [Hoop] Cumbre. Así que poder verlos completar esta temporada y llegar a este nivel ha sido realmente gratificante ”.

Todavía hay una cosa que Bueckers y Suggs nunca han logrado hacer: vestirse en el mismo equipo. Es posible que hayan perdido su mejor oportunidad hace unos años, cuando ambos lideraron equipos en el popular Torneo de Baloncesto Gus Macker 3 contra 3. Conspiraron para formar un equipo mixto, con Curtis como el tercero, y arrasaron el campo la próxima vez que llegara el torneo. Pero al ser la vida complicada y el tiempo corto, nunca lograron llevarlo a cabo. El mundo es menos para eso.

“Habría sido increíble verlo”, dijo Curtis. “¿Paige y Jalen en el mismo equipo? Quiero decir, eso es imparable “.

Especialmente para aquellos pocos afortunados que los han visto enfrentarse cara a cara, la perspectiva de una asociación en la cancha entre Bueckers y Suggs, lo único que podría ser mejor, permanece como una fantasía lejana. Solo puede esperar que salga en algún momento y que alguien que lo sepa le avise.

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