Parece una Vespa, se mueve como una Vespa, pero no huele a Vespa

Entre los diseños icónicos del vibrante período de posguerra de Italia, pocos capturan la esencia de La Dolce Vita como Vespas y Lambrettas, las motonetas de espíritu libre que llevaron la movilidad a las masas y se hicieron queridas en Italia y, posteriormente, en el mundo.

Si bien las dos compañías todavía fabrican scooters, esos primeros modelos, cuyos motores de dos tiempos arrojan columnas de humo aromático, son, con mucho, los más buscados por los coleccionistas, algunos con un precio de hasta $ 30,000.

Pero justo cuando los scooters antiguos están alcanzando un nuevo pico de popularidad, una ola de regulaciones de emisiones destinadas a reducir la contaminación amenaza su acceso a los centros de las ciudades de Europa. Sin embargo, dentro de cada regulación hay una oportunidad, y un entusiasta de los scooters de toda la vida la ha aprovechado firmemente por el tubo de escape.

Niall McCart, un irlandés de la ciudad de Armagh, consiguió su primera Vespa a los 16 años. De rigor para un joven atrapado en el renacimiento británico de Mod a principios de la década de 1980, la Vespa también era eminentemente práctica.

“Un motor de dos tiempos es una estructura mecánica muy simple”, dijo McCart, con una modestia común a los dotados mecánicamente. “Podría arreglarlo con un destornillador y un martillo”, una habilidad que eventualmente le serviría bien en los mítines a lo largo de la costa inglesa y en giras prolongadas por Europa e India.

En 1989, a la edad de 21 años, el Sr. McCart se mudó a Londres, donde, después de trabajar en el sector de la construcción y entregar paquetes en una Vespa, comenzó a trabajar como mecánico en una tienda de scooters. En 2000, abrió su propia empresa en un cobertizo de jardín. Hoy, su negocio, Retrospective Scooters, ocupa un almacén de 3500 pies cuadrados en la ciudad de Walthamstow en East End.

A medida que crecía el negocio de McCart, también lo hacían las restricciones a los vehículos más antiguos. Las primeras Zonas de Emisiones Bajas de la Unión Europea se establecieron en 1996. Para 2018, había más de 260, y siguen aumentando.

Londres tiene una de esas zonas, así como una zona de emisiones ultrabajas muy estrictas, en el centro de la ciudad. Introducida en abril de 2019, la zona más estricta se expandirá sustancialmente en octubre. Para conducir en su interior, los propietarios de scooters contaminantes deben pagar una tarifa diaria de 12,50 libras (unos 17 dólares). La falta de pago puede resultar en una multa considerable.

En 2017, cuando se avecinaba el fin de los scooters baratos y sucios, McCart le hizo una pregunta a un amigo y colega entusiasta de los scooters, John Chubb: “¿No sería genial si pudiéramos hacer nuestras viejas Vespas eléctricas?”

El Sr. Chubb recordó el momento vívidamente. “Estábamos sentados en una tienda de campaña en un festival de música en Cornualles y él decía que el futuro es eléctrico. Dije: ‘Creo que podría construir uno de esos’ “.

También podría aportar una serie de competencias técnicas al proyecto. Un comandante retirado de la Royal Navy con títulos en ingeniería eléctrica y ciencia espacial, el Sr. Chubb también es un experto en misiles antibuque, una calificación cuyo beneficio, aunque quizás no cuantificable, no podría perjudicar.

El escrito del Sr. McCart fue explícito. La conversión “no debía interferir de ninguna manera con el diseño y la configuración originales de los scooters”, dijo. “No se realiza ningún corte, soldadura o destrucción del chasis original”. Y de vital importancia para preservar el valor de un scooter, el proceso tenía que ser reversible.

Un encuentro con un fabricante chino en una feria de motocicletas en Milán en 2017 resultó fundamental.

“Los chinos han estado montando patinetes eléctricos durante más de 15 años”, dijo McCart. “Lo han hecho, lo han hecho y lo han perfeccionado. Lo tenían todo dispuesto “.

Mientras tanto, Chubb se codeó con el director técnico de QS Motor, una empresa de la provincia de Zhejiang que fabrica motores para scooters eléctricos y bicicletas eléctricas.

“Tuvimos una muy buena conversación”, dijo Chubb. “Hice una gran cantidad de cálculos de primeros principios sobre la potencia de un motor eléctrico y cómo funcionaría en un scooter eléctrico. Vi todas sus ecuaciones, y él y yo lo hicimos exactamente de la misma manera.

“Ver esos datos fue muy interesante”, continuó, “porque sabíamos exactamente dónde estaba el punto óptimo en términos de las especificaciones de lo que queríamos hacer funcionar como motor, y podíamos hacerlo funcionar más o menos con una eficiencia óptima”.

McCart y Chubb idearon el plan básico: tire del tanque de gasolina y coloque una batería de iones de litio en su lugar, y reemplace el brazo oscilante original del scooter (que sostiene el motor y la rueda trasera) con un brazo oscilante hecho a medida. que sostiene una rueda con un motor de cubo incorporado.

El Sr. Chubb se puso a trabajar en el prototipo y se reunió periódicamente con el Sr. McCart, quien afinó varios componentes. En junio de 2018, McCart presentó su creación, una Vespa Primavera 1976 electrificada, en el rally Vespa World Days en Belfast, Irlanda del Norte.

La reacción inicial fue escéptica. “Estos tipos eran puristas”, dijo McCart. “Estaban en contra cuando lo vieron”, recordó, “pero tan pronto como lo llevaron al otro extremo del estacionamiento y regresaron, tenían la mayor sonrisa en su rostro”.

Un ciclista hizo una sugerencia fundamental: “Tienes que venderlo como un kit”. McCart, que había planeado ofrecer conversiones eléctricas solo como un servicio, abrazó la idea. “Pensé, ‘Tiene razón. Tengo que hacerlo realmente simple ‘. El siguiente paso fue intentar hacer un kit plug-and-play “.

Tres años después, Retrospective Scooters vende kits para cinco tipos de Vespas y Lambrettas antiguas. Con un costo de £ 3,445 (alrededor de $ 4,750), cada uno incluye una batería de 64 voltios y 28 amperios por hora que puede llevar un scooter a una velocidad máxima de 50 millas por hora e ir de 30 a 35 millas con una carga.

Ciertos scooters pueden acomodar dos o tres baterías. Una Lambretta GP, por ejemplo, equipada con tres unidades de iones de litio, puede recorrer 120 millas entre cargas. Sin embargo, McCart cree que una sola batería es suficiente.

“No olvidemos para qué se inventaron los scooters: viajar en un radio de 20 a 30 millas de donde vivía”, dijo.

Hasta la fecha, McCart ha vendido 60 kits, 24 en Gran Bretaña (20 de ellos instalados en su tienda) y 36 a clientes en el extranjero, en su mayoría, y sorprendentemente a McCart, en los Estados Unidos.

“Esperaba que llegaran más a Europa”, dijo, “pero hay mucha burocracia e inspecciones oficiales de cualquier alteración del vehículo, por lo que realmente no hay ningún incentivo para que los europeos compren nuestro kit con todo eso en contra”.

El verano pasado, Danny Montoya, el propietario de un estudio de carpintería para niños en San Francisco, instaló un kit en su Vespa Rally 180 de 1973. Montoya había sido propietario de la scooter desde 1999, pero en los últimos años se había sentido incómodo con su contaminación, no por mencionar el hedor constante del petróleo.

Un hábil aficionado al bricolaje, inicialmente consideró armar su propio equipo eléctrico con información obtenida de los foros de mensajes de Internet, pero cuando se encontró con el del Sr. McCart, dijo, pensó: “Vaya, este tipo realmente ha hecho el trabajo”. . ” Aunque el precio le dio una pausa, después de comunicarse con el Sr. McCart, quien prometió ayudar con cualquier problema técnico, el Sr. Montoya dijo: “Está bien, esto es legítimo”.

Montoya estima que pasó de 20 a 30 horas en el proyecto, la parte más compleja de la cual, dijo, fue asegurarse de que todas las conexiones eléctricas fueran correctas. McCart reconoce que en ese momento, a fines de 2020, la guía de instalación era rudimentaria. Desde entonces, explicó, el diseño del kit y las instrucciones se han mejorado para que alguien con habilidades mecánicas básicas pueda completar la instalación en aproximadamente 16 horas.

En estos días, Montoya busca cualquier excusa para montar su máquina electrificada, que funciona tal como se anuncia, entregando 30 millas con una carga, incluso en las colinas de San Francisco. Al recordar su primer viaje, el Sr. Montoya dijo: “Fue muy extraño. Un scooter normal es tan ruidoso que todo lo que oyes es el motor. Esto es tan silencioso que todo lo que escuchas es el viento “.

En una tarde reciente, mientras el Sr. Montoya hacía algunos autos, un reportero luchó por discernir qué era más fuerte: el suave zumbido del motor o el sonido de las llantas lamiendo el pavimento.

La nueva encarnación es tan sigilosa que, de hecho, el Sr. Chubb descubre que “cuando vives en un pueblo tranquilo, la gente camina frente a ti”. Está buscando generadores de ruido que puedan producir cualquier cosa, desde el zumbido de una Harley-Davidson hasta el estruendo futurista de una vaina de carreras de “Star Wars”.

McCart, que viaja todos los días en su Vespa electrificada, adopta un enfoque diferente para los peatones desprevenidos: “Les grito. Yo digo, ‘¡Oye!’ “

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