Pequeña ciudad, gran decisión: ¿Qué estamos dispuestos a pagar para luchar contra el aumento del mar?

AVON, Carolina del Norte – Bobby Outten, un administrador del condado en Outer Banks, dio dos malas noticias en una reunión pública reciente. Avon, una ciudad con unos cientos de residentes a tiempo completo, necesitaba desesperadamente al menos $ 11 millones para evitar que la carretera principal se desvaneciera. Y para ayudar a pagarlo, el condado de Dare quería aumentar los impuestos a la propiedad de Avon, en algunos casos en casi un 50 por ciento.

Los propietarios de viviendas estuvieron mayoritariamente de acuerdo con la urgencia de la primera parte. Estaban considerablemente menos interesados ​​en el segundo.

La gente le dio al Sr. Outten sus propias ideas sobre quién debería pagar para proteger su ciudad: el gobierno federal. El gobierno del estado. El resto del condado. Turistas. Personas que alquilan a turistas. La vista para muchos parecía ser, cualquiera menos ellos.

El Sr. Outten siguió respondiendo con el mismo mensaje: nadie viene al rescate. Solo nos tenemos a nosotros mismos.

“Tenemos que actuar ahora”, dijo.

El riesgo para la pequeña Avon por el cambio climático es particularmente grave: después de todo, se encuentra en un mero banco de arena de una cadena de islas, en un Atlántico en constante ascenso. Pero la gente de la ciudad se enfrenta a una pregunta que está empezando a hacer eco a lo largo de la costa estadounidense a medida que aumentan los mares y las tormentas se intensifican. ¿Qué precio se puede poner para salvar una ciudad, un barrio, un hogar donde generaciones han construido sus vidas?

Las comunidades grandes y pequeñas buscan respuestas diferentes. Los funcionarios en Miami, Tampa, Houston, San Francisco y otros lugares han pedido prestado dinero, aumentado los impuestos o aumentado las facturas del agua para ayudar a pagar los esfuerzos para proteger sus hogares, escuelas y carreteras.

A lo largo de Outer Banks, donde las playas para turistas se están reduciendo más de 14 pies por año en algunos lugares, según la División de Manejo Costero de Carolina del Norte, otras ciudades han impuesto aumentos de impuestos similares al que Avon está considerando. El lunes, los funcionarios del condado votarán si Avon se les unirá o no.

Esto a pesar de la realidad de que lo más probable es que la batalla de Avon sea perdida. En su punto más alto, la ciudad está a solo un par de docenas de pies sobre el nivel del mar, pero la mayoría de las casas, así como la carretera principal, están a lo largo de la playa.

“Según la ciencia que he visto sobre el aumento del nivel del mar, en algún momento, los Outer Banks, como son hoy, no son para siempre”, dijo David Hallac, superintendente de los parques nacionales en el este de Carolina del Norte, incluyendo la costa nacional de Cape Hatteras, que abarca la tierra alrededor de Avon. “No está claro exactamente cuándo sucede eso”.

Los Outer Banks tienen un rico pasado. La isla Hatteras, originalmente hogar de miembros de la tribu Algonquin, está cerca del sitio de la llamada colonia perdida de Roanoke. Unos kilómetros al norte y varios siglos después, los hermanos Wright volaron su primer avión.

Y es la vulnerabilidad al mar, la misma amenaza con la que Avon está luchando hoy, lo que, en un giro del destino, ayudó a transformar los Outer Banks en un lugar turístico, según Larry Tise, exdirector de la División de Archivos de Carolina del Norte. e Historia.

En 1899, un terrible huracán casi destruyó las islas y el estado decidió no gastar dinero en desarrollarlas. Más tarde, los especuladores de tierras se abalanzaron sobre la tierra, comprando propiedades y promocionando la curiosa historia local para atraer turistas.

Hoy en día, el turismo domina Avon, una aldea de tiendas de camisetas y mansiones de cedro sobre pilotes que bordean la costa. Unas pocas cuadras hacia el interior se encuentra un grupo de modestas casas antiguas, llamado Village, a la sombra de robles, cedros rojos del este y mirtos de cera. Aquí es donde vive la mayoría de los residentes de Avon de toda la vida que quedan.

La abuela de Audrey Farrow creció en Avon y conoció al abuelo de la Sra. Farrow cuando se mudó a la ciudad como pescador a fines del siglo XIX. La Sra. Farrow, de 74 años, vive en el mismo terreno en el que ella y su madre antes que ella crecieron.

Parada en su porche la semana pasada, la Sra. Farrow habló sobre cómo Avon había cambiado en su vida. Los turistas y compradores de segundas residencias han traído dinero nuevo pero han expulsado a los lugareños.

Y el océano mismo ha cambiado. El agua ahora está más cerca, dijo, y las inundaciones son más constantes. Ahora solo el viento empuja el agua por el pequeño camino donde vive y hacia su césped.

“Si hemos llovido con él, entonces sientes que tienes una propiedad frente al mar”, dijo.

Desde cualquier ángulo, el ajuste de cuentas para Avon parece acercarse.

Durante la última década, los huracanes han causado $ 65 millones en daños a la autopista 12, la carretera de dos carriles que corre a lo largo de Outer Banks y conecta Avon y otras ciudades con el continente. Los gobiernos federal y estatal están gastando $ 155 millones adicionales para reemplazar una sección de la Carretera 12 con un puente de 2.4 millas, ya que la carretera ya no puede protegerse del océano. La isla Hatteras ha sido evacuada cinco veces desde 2010.

Los funcionarios del condado recurrieron a lo que se llama nutrición de playa, que consiste en dragar arena del fondo del océano a unas pocas millas de la costa y luego empujarla a la costa a través de una tubería y colocarla en capas en la playa. Pero esos proyectos pueden costar decenas de millones de dólares. Y las solicitudes del condado de dinero federal o estatal para pagarlos no llegaron a ninguna parte.

Entonces, el condado comenzó a usar dinero local en su lugar, dividiendo el costo entre dos fuentes: ingresos de un impuesto a los turistas y un recargo de impuestos a la propiedad en las viviendas locales. En 2011, Nags Head se convirtió en la primera ciudad de Outer Banks en obtener una nueva playa bajo esa fórmula. Otros siguieron, incluida Kitty Hawk en 2017.

Ben Cahoon, el alcalde de Nags Head, dijo que pagar 20 millones de dólares para reconstruir la playa cada pocos años era más barato que comprar todas las casas frente al mar que de otro modo caerían al mar.

Dijo que podía imaginarse otros dos o tres ciclos de alimentación en la playa, comprando su ciudad 20 o 25 años más. Después de eso, dijo, es difícil adivinar lo que depara el futuro.

“La nutrición de la playa es una gran solución, siempre que pueda pagarla”, dijo Cahoon. “Las opciones alternativas son bastante crudas”.

Ahora el condado dice que es el turno de Avon. Su playa está desapareciendo a un ritmo de más de dos metros por año en algunos lugares.

Durante la reunión del mes pasado, el Sr. Outten describió las necesidades de Avon. A medida que la playa desaparece, incluso una tormenta menor envía agua del océano a través de la Carretera 12. Con el tiempo, un huracán empujará suficiente agua sobre esa carretera para destruirla, dejando la ciudad inaccesible durante semanas o más.

En respuesta, el condado quiere poner alrededor de un millón de yardas cúbicas de arena en la playa. El proyecto costaría entre $ 11 millones y $ 14 millones y, según el Sr. Outten, tendría que repetirse aproximadamente cada cinco años.

Esa impermanencia, combinada con el alto costo, ha llevado a algunos en Avon a preguntarse si la nutrición de la playa vale la pena. Señalan a Buxton, la siguiente ciudad al sur de Avon, cuya playa recibió arena nueva en 2018, pagada con impuestos más altos. Ahora, la mayor parte de esa arena se ha lavado, dejando un motel frente a la playa y alquileres de vacaciones tambaleándose sobre el agua.

“Todo se ha ido”, dijo Michael David, quien creció en Avon y es dueño de un garaje en Buxton, durante la reunión del mes pasado. “Solo estamos enmascarando un problema que nunca se soluciona”.

Hablando después de la reunión, el Sr. Outten defendió la alimentación de la playa, a pesar de ser temporal. “No creo que podamos detener la erosión. Creo que solo podemos frenarlo ”, dijo.

En entrevistas con más de una docena de propietarios de viviendas en Avon, una preocupación frecuente fue cómo el condado quiere dividir el costo. Las personas que poseen propiedades a lo largo de la playa serán las que más se beneficiarán, dijo Outten, porque la arena adicional protegerá sus hogares de caer al océano. Pero dijo que todos en la ciudad se beneficiarían de salvar la carretera.

Para reflejar esa diferencia, el condado propone dos tipos impositivos. Los propietarios de viviendas en el lado del océano de la carretera pagarían 25 centavos adicionales por cada $ 100 de valor tasado, un aumento del 45 por ciento sobre su tasa impositiva actual. En el lado de la entrada, el impuesto adicional sería solo una quinta parte.

Sam Eggleston, un optometrista jubilado que se mudó a Avon hace tres años desde las afueras de Raleigh y compró una casa en el lado oeste de la ciudad, dijo que incluso esa cantidad más pequeña era demasiado. Dijo que debido a que la autopista 12 es propiedad del estado, el estado debería pagar para protegerla.

Si el gobierno quiere ayudar, argumentó Eggleston, debería pagar a la gente por mudar sus casas a otro lugar, una solución que dijo que al menos sería permanente. “Para mí, seguir gastando millones y millones de dólares en la playa no tiene sentido”, dijo.

Esa opinión no fue compartida por las personas que viven en la playa.

Cuando Carole y Bob Peterson compraron una casa en el océano en 1997, estaba protegida del agua por dos hileras de enormes dunas, dijo Peterson. Años de tormentas han arrasado esas dunas, dejando su casa de 2.800 pies cuadrados expuesta al agua.

La Sra. Peterson reconoció que ella y sus vecinos se beneficiarían más de la reconstrucción de la playa. Pero el resto de la ciudad también debería estar dispuesto a pagar por ello, dijo, porque protege los trabajos y servicios de los que dependen.

“La gente que vive allí, de ese lado, no entiende que la playa es lo que los mantiene vivos”, dijo, señalando al otro lado de la calle. “Si no tienes esta playa, la gente no va a venir aquí”.

El hijo de Audrey Farrow, Matthew, un pescador comercial, dijo que le preocupaba el futuro del lugar en el que creció. Entre las inundaciones y la demanda de casas de vacaciones, que sigue elevando los precios inmobiliarios, dijo, se estaba volviendo más difícil. para hacer una buena vida en Avon.

“Ya les estoy diciendo a mis hijos”, dijo Farrow, “vayan a otro lado”.

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