Peter Lim, propietario del Valencia: ‘Soy dueño de un club de fútbol y veo qué pasa después. No es nada más

Para Peter Lim, ser propietario del Valencia CF, uno de los clubes de fútbol más exitosos de España, ha sido “increíblemente bueno para la creación de redes”, permitiendo al inversor multimillonario unirse a la tabla superior del deporte favorito del mundo.

“Una vez que estábamos cenando, todos los [club] propietarios, en una de las finales de la Liga de Campeones ”, dijo el solitario Lim al Financial Times en una rara entrevista. “Tienes jeques, reyes, mafia, negros, blancos y amarillos. Y estábamos discutiendo sobre: ​​’¿por qué compraste este reproductor por tanto?’ Éramos como niños. . . este juego puede igualarlo todo “.

Una de las personas más ricas de Singapur con una fortuna de 2.700 millones de dólares, según Forbes, Lim describe a Valencia como un “activo trofeo”, que le permite codearse con futbolistas estrella como David Beckham y Cristiano Ronaldo. Aunque el jugador de 67 años no tiene planes de vender el Valencia, cree que vale mucho más que los 100 millones de euros que gastó en 2014 para adquirir una participación mayoritaria en el club.

Esta actitud desapasionada puede ser compartida por otros propietarios del club, pero enfurece a la base de aficionados del Valencia, que lo acusan de usar al equipo para el enriquecimiento personal a expensas de los resultados en la cancha. Esa desconexión se comparte en todo el fútbol, ​​con un abismo que crece entre los aficionados que ven a su club principalmente como una institución local y los inversores atraídos por las oportunidades financieras de explotar las audiencias mundiales del deporte.

Los fanáticos del Arsenal y el Manchester United de Inglaterra han lanzado protestas contra sus propietarios estadounidenses multimillonarios, provocadas por su fallido esfuerzo por lanzar una Superliga europea que genera ganancias. El Valencia, históricamente uno de los mejores clubes de España, no fue considerado lo suficientemente grande como para ser invitado a unirse al concurso de la escapada.

Los aficionados protestan contra el propietario estadounidense del Liverpool, John Henry, y el Fenway Sports Group por los planes ahora desaparecidos para una Superliga © Oli Scarff / espanol via Getty

“Miras la Superliga, es puramente [for big clubs to] sobrevivir, no le importan los fans ”, dijo Lim. “¿Por qué? Porque . . . tienes una audiencia de transmisión de 100 millones de fanáticos en Asia. . . Tengo [the Super League club owners] ¿Alguna vez pensé en los derbis locales, el inconveniente de ver el miércoles porque tengo que trabajar al día siguiente? No les importa “.

Lim, sin embargo, sostiene que los fanáticos deben entender que el modelo de negocio del fútbol está roto.

Finanzas tensas

La fuerte caída de ingresos causada por la pandemia ha expuesto la creciente deuda de clubes líderes como el FC Barcelona de España y el Inter de Milán de Italia, que durante años han gastado mucho en jugadores en busca de títulos.

El mismo problema existe en Valencia, que con Lim ha obtenido beneficios antes de impuestos en solo uno de sus siete años a cargo con deudas de aproximadamente 200 millones de euros. Mientras tanto, la masa salarial del equipo ha aumentado de 58,2 millones de euros en 2014 a 116,4 millones de euros en 2020, según la consultora KPMG.

Para detener la tendencia, Lim autorizó una venta directa de jugadores al comienzo de esta temporada, diciendo que Valencia, en cambio, dependerá de la promoción de jugadores jóvenes de su academia.

Los aficionados del Valencia acusan a Lim de ser un mal custodio, conduciendo al club hacia la mediocridad. El entrenador en jefe Javi Gracia fue despedido la semana pasada con el equipo en el puesto 14 en La Liga, la máxima división de España, más cerca del descenso que de clasificar para lucrativas competiciones europeas.

Gracia es el octavo técnico que abandona el Valencia con Lim. Entre los nombramientos de menor duración estuvo el de Gary Neville, el exjugador del Manchester United que tenía poca experiencia como entrenador y solo duró cuatro meses. Lim es un inversor en Salford City, un pequeño club inglés propiedad de Neville y otros ex jugadores del United.

“Todos los seguidores han perdido la fe en él”, dijo Marcos Colomer, miembro de Libertad VCF, un grupo de seguidores de Valencia que ayudó a organizar una protesta contra la propiedad de Lim este fin de semana. “Solo queda por ver cuándo exactamente encontrará la oportunidad de ganar más dinero vendiendo al mejor postor”.

La masa salarial del Valencia ha pesado sobre los beneficios

Lim, hijo de un pescadero, era corredor de bolsa antes de que una apuesta inicial por la empresa de aceite de palma Wilmar, con sede en Singapur, rindiera frutos. Vendería sus acciones en lo que se convirtió en uno de los negocios agrícolas más grandes del mundo por $ 1.5 mil millones en 2010. Más allá del fútbol, ​​sus inversiones incluyen hospitales, una práctica de arquitectura y bienes raíces.

El mismo año, una oferta para comprar Liverpool fracasó. Ese esfuerzo llevó a varios clubes a buscarlo como posible adquirente, incluido el Valencia, que estaba en apuros económicos.

A principios de la década de 2000, Valencia jugó y perdió en dos finales de la Liga de Campeones. Decididos a ganar el trofeo más codiciado de Europa, los ejecutivos del club gastaron mucho en jugadores. También comenzaron a construir un nuevo estadio, financiado por un plan para vender Mestalla, su terreno existente, a los promotores inmobiliarios.

La crisis financiera de 2008 detuvo la construcción. Las deudas de Valencia lo dejaron al borde del colapso. “No quiero correr [the club] abajo, pero. . .[Valencia]tiene 102 años ”, dijo Lim. “Nunca ganó la Champions League y [the past leaders] ¿Querías ganarlo a toda costa? Tienes piedras en la cabeza “.

Los aficionados del Valencia habían aclamado la llegada de Lim como un benefactor en la línea de Roman Abramovich del Chelsea o Sheikh Mansour del Manchester City, creyendo que él se echaría mano a los bolsillos para financiar el ascenso del equipo.

La realidad ha sido más errática. Bajo el mandato de Lim, el club se ha clasificado para la Liga de Campeones en tres temporadas, y hace dos años ganó la Copa del Rey. Esos máximos se han entremezclado con inconsistencias y malos resultados.

El estadio incompleto de Valencia sigue siendo un cascarón vacío. Los esfuerzos para financiar la construcción fracasaron al comienzo de esta temporada. “La deuda en la que tendríamos que incurrir simplemente no es sostenible”, dijo Lim, aunque espera encontrar una “solución” para completar el proyecto.

Gaspar Romero, aficionado de toda la vida cuyo abuelo fue contable del club, se muestra escéptico: “Está dirigiendo el equipo de una manera que el Valencia está cada vez más lejos de la Champions. Cada año aumenta la deuda y tiene que vender los jugadores ”.

Lim descarta a los críticos de su liderazgo diciendo que “trata de asegurarme de que no le vendo el club a nadie más que a ellos. Esta gente discute ‘porque somos valencianos, conocemos el club’. Pero con los valencianos, el club quebró, ¿no? ”.

Bajo escrutinio

Los fanáticos denuncian la inclinación de Lim por el intercambio de jugadores y los estrechos vínculos con Jorge Mendes, el súper agente portugués que ha organizado muchos acuerdos de jugadores para el Valencia. Lim defiende la relación, diciendo que muchos de los clientes de Mendes, como João Cancelo y André Gomes, se vendieron posteriormente con una ganancia.

La crisis financiera de 2008 detuvo la construcción del nuevo estadio de Valencia y la financiación sigue siendo difícil de alcanzar © Xisco Navarro / SOPA Images / Sipa via Reuters

Sin embargo, antes de comprar el Valencia, Lim estaba involucrado en la “propiedad de terceros”, adquiriendo los derechos económicos de un jugador y recuperando un retorno de futuras transferencias. La práctica fue prohibida por la FIFA, el organismo rector del fútbol internacional, un año después de que Lim comprara Valencia a través de su vehículo de inversión Meriton, con sede en Hong Kong.

La colaboración anterior de Meriton en los acuerdos de TPO ha sido objeto de escrutinio por parte de la FIFA, pero Lim niega que todavía esté involucrado en tales acuerdos. Según las cuentas del club, Meriton ha prestado al club aproximadamente 50 millones de euros, deuda que está garantizada contra las ventas futuras de ocho jugadores del primer equipo.

Lim describió el acuerdo como un “gravamen” que asegura que Meriton se clasifique más alto que otros acreedores si Valencia incumple. El prestamista español Bankia también debe unos 150 millones de euros. Una vez que se cancele el préstamo de Meriton, Lim insistió en que cualquier beneficio comercial se quedaría en el club.

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Sin estar convencido de tales respuestas, Libertad VCF quiere convencer a miles de accionistas individuales de Valencia para que unan sus fuerzas con una participación combinada del 5 por ciento. En ese umbral, según la ley española, el grupo puede ganar más capacidad para controlar las operaciones del club, como el acceso a los contratos e incluso el nombramiento de un miembro de la junta.

Pero Lim dice que las acusaciones de que usa al Valencia para especular en el intercambio de jugadores, o para obtener ganancias del club de otras maneras, están fuera de lugar.

“Puedo hacer 101 cosas para ganar dinero y dinero que creo que puedo controlar mejor”, dijo. “Esto es algo bastante bueno. Me despierto, soy dueño de un club de fútbol y veo lo que pasa después. No es nada más.

“Y tengo algo de compasión por [fans], pero entre nosotros, entre amigos, decimos que las cosas más pequeñas te dan los mayores dolores de cabeza ”.

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