Por qué el primer gran premio de F1 en Las Vegas fue un completo fracaso y una “lección aprendida”

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Cuando la Fórmula Uno anunció en la primavera de 2022 que organizaría una carrera en Las Vegas, tenía demasiado sentido como para que no sucediera. La naturaleza deslumbrante y centrada en el entretenimiento de la ciudad encaja perfectamente con el deporte. Todos los actores clave se comprometieron no sólo en 2023, sino también en darle un lugar permanente en el calendario.

Entonces, la unión F1-Las Vegas no puede fracasar, ¿verdad?

De hecho, puede. Lo sabemos porque ya ha fracasado antes, y de forma algo espectacular. Todo lo que hay que hacer es mirar atrás, a 1981 y 1982, para comprender por qué esta apuesta no ofrece un pago garantizado.

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El encanto de Las Vegas

La F1 llegó por primera vez al desierto de Nevada en 1981 con el mismo tipo de pensamiento que caracteriza la carrera actual. Ya había dos carreras en Estados Unidos, en el Watkins Glen International de Nueva York y en Long Beach, California, pero Las Vegas ofrecía algo diferente.

Como final de la temporada de 1981, se promocionó como un evento repleto de estrellas que mostraría el brillo y el glamour que ofrece Las Vegas, comercializado hacia un grupo demográfico de grandes apostadores de manera similar a como los casinos promocionan otros eventos deportivos.

“Caesars (Palace) estaba celebrando estos combates de boxeo en su pabellón detrás de su hotel”, dijo Chris Pook, fundador del Gran Premio de Long Beach, contratado por los promotores de la carrera para ayudar a organizar el nuevo evento. “No había muchos asientos, pero eran muy caros y estaban llenos. Todos los que querían venir y apostar en la pelea vinieron, por lo que se agotaron en literalmente horas.

“Así que Caesars estaba bastante seguro de que si hacían algo como esto para una carrera de F1, podrían invitar a todos sus grandes apostadores a venir, participar y disfrutar del evento”.

Gran Premio del Caesars Palace, circuito del Caesars Palace, Las Vegas, 25 de septiembre de 1982. Vista aérea del trazado del Gran Premio de Las Vegas de 1982, con los coches de Fórmula 1 en el pit lane.  (Foto de Bernard Cahier/Getty Images)


Disputado en un aparcamiento, el Gran Premio del Caesars Palace duró sólo dos años. (Bernard Cahier/Getty Images)

Mario Andretti, que entonces conducía para Alfa Romeo, se emocionó cuando escuchó que la F1 visitaría Las Vegas. La popularidad de la F1 en los EE. UU. estaba aumentando: Watkins Glen se había establecido y Long Beach rápidamente demostró ser bastante popular. Correr en una ciudad tan atractiva como Las Vegas tenía sentido.

Entonces Andretti se enteró de los detalles. La carrera no se llevaría a cabo en una pista permanente como Watkins Glen o incluso en un circuito urbano adecuadamente construido como en Long Beach. En cambio, los organizadores optaron por crear un campo en un estacionamiento adyacente al hotel y casino Caesars Palace ubicado en Las Vegas Strip.

Por eso la carrera no fue el Gran Premio de Las Vegas sino el Gran Premio del Caesars Palace.

“Pensamos que sería emocionante y todos lo esperábamos con ansias”, dijo Andretti. “Pero después de ver ese recinto donde estaba no pensé que iba a tener mucha vida porque geográficamente estaba muy restringido”.

La ubicación del circuito dentro de la ciudad y cómo se diseñó se convertirían en factores importantes de por qué la F1 duró solo dos años en Las Vegas antes de desconectarse ignominiosamente.

El costo del compromiso

Fue un compromiso. Al carecer de opciones adecuadas en otros lugares y querer tener el circuito lo más cerca posible del casino principal que respaldaba el evento, significaba trabajar en una pequeña parcela de terreno situada frente a un casino, la Interestatal 15 y el Strip de Las Vegas (que, según Pook, la ciudad no permitiría a los organizadores utilizarlo en su totalidad).

El resultado fue un circuito de 14 vueltas y 2,2 millas en sentido antihorario que no presentó cambios de elevación y requirió muchas secciones de ida y vuelta para cumplir con la longitud mínima de 2 millas debido al tamaño reducido.

“Encajarlo en el espacio fue un desafío”, dijo Pook. “Fue difícil. Esos coches, incluso en aquella época, necesitaban poder estirar las piernas y estaban algo restringidos por el trazado del circuito.

“Es un poco injusto llamarla carrera en un estacionamiento porque en realidad no era un estacionamiento; era parte de un estacionamiento y mucho desierto y tierra sobre la cual se construyó el circuito. Caesars gastó mucho dinero, una enorme cantidad de dinero, en construir el circuito”.

Salir a la pista confirmó el escepticismo. Andretti y Derek Daly, que también compitieron en los dos Grandes Premios del Caesars Palace, recuerdan un circuito físicamente exigente con rectas cortas y curvas cerradas constantes. Los conductores fueron presionados aún más física y mentalmente para la carrera de 1982, cuando la temperatura ambiente era de casi 99° F (37° C). (Este año, Los conductores están más preocupados por el frío..)

“El calor era extremo”, dijo Daly. “Por primera y única vez en mi vida como piloto de carreras, cuando faltaban unas tres vueltas para el final, comencé a marearme en las zonas de frenada porque hacía mucho calor. Estaba muy deshidratado, la pista estaba llena de baches y no había descanso”.

El circuito también era estéticamente aburrido. Construida principalmente sobre el espacio donde ahora reside el centro comercial The Forum Shops, esa área de Las Vegas a principios de la década de 1980 carecía de muchas de las estructuras distintivas que desde entonces le han dado a Las Vegas su apariencia distintiva. Y como la carrera se celebró un sábado por la tarde, las características luces de neón pasaron desapercibidas. El escenario era bastante monótono y carecía del tipo de telón de fondo que debería asociarse con Las Vegas como sede de un evento deportivo mundial de alto perfil.

“Fue más una novedad que un evento”, dijo Daly.

Un matrimonio en las rocas

El apoyo dentro de la ciudad también fue reducido. Dado que el Caesars Palace promocionaba exclusivamente la carrera y pagaba los gastos, otros casinos y hoteles no ayudaron a promocionar la carrera entre sus clientes, muy lejos del nuevo Gran Premio de Las Vegas, donde casi todos los casinos destacados tienen un interés financiero y, por lo tanto, están motivados. para promocionar la carrera.

Según Andretti y Daly, aunque los conductores permanecían en los casinos, su presencia prácticamente pasaba desapercibida. Y aunque asistieron varias celebridades, hubo pocos rumores en torno a las festividades.

“Todos nos quedamos en el Caesars Palace y pudimos vestirnos completamente en nuestras habitaciones, lo cual hicimos, caminar hasta el desayuno con el traje de conductor, lo cual hicimos, y nadie se dio cuenta”, dijo Daly. “Nadie entendía la Fórmula Uno. Nadie conocía a los pilotos de Fórmula Uno”.

Al poco tiempo, los participantes se dieron cuenta de que la ciudad y la F1 estaban destinadas a terminar como tantos matrimonios de Las Vegas: rotos.

Alan Jones, Alain Prost, Bruno Giacomelli, Gran Premio del Caesars Palace, Caesars Palace, Las Vegas, 17 de octubre de 1981. (Foto de Bernard Cahier/Getty Images)


Alan Jones, Alain Prost y Bruno Giacomelli en el Gran Premio del Caesars Palace de 1981. (Bernard Cahier/Getty Images)

“Honestamente y de manera realista, cuando miras todo, no hay manera de que esto haya tenido una vida larga”, dijo Andretti. “Principalmente, nuevamente, por dónde estaba; no tenías una infraestructura sólida. En ese momento, sabías que solo quedarían uno o dos años más”.

Pocos se sorprendieron cuando, después de dos años, apareció la candidatura a la F1. adiós a Las Vegas. Dado que el Gran Premio del Caesars Palace era una propuesta que perdía dinero y el apoyo de los fanáticos era tibio, no tenía mucho sentido regresar a pesar de que aún quedaban años de contrato entre las partes.

En 1983 y 1984, el circuito acogió una carrera de IndyCar, que tampoco tuvo éxito. Pasarían 41 años antes de que la F1 regresara a Las Vegas, pero cuando lo haga la próxima semana, será en circunstancias y en un entorno muy diferentes.

El nuevo Gran Premio de Las Vegas cuenta con un fuerte apoyo del gobierno estatal y local y se llevará a cabo por la noche en un circuito inundado de luces de neón y ante una multitud de hasta 100.000 personas cada día del fin de semana. Pook estima que entre 20.000 y 25.000 personas asistieron al Gran Premio inaugural del Caesars Palace a modo de comparación.

Lo que suceda con el Gran Premio de Las Vegas se determinará con el tiempo. Sin embargo, muchas cosas tendrían que salir mal para que se acerque al legado ignominioso que el Gran Premio del Caesars Palace guarda en los anales de la F1.

“Creo que el legado es una lección aprendida”, dijo Pook. “No se pueden poner dos libras de estiércol en una bolsa de una libra. Y en este caso, la Fórmula Uno era genial en aquella época. La carrera fue genial, la competencia fue genial, todo fue genial. Simplemente no funcionó. Simplemente no encajaría allí. No le hizo justicia al producto de Fórmula Uno”.

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(Imagen principal del Gran Premio del Caesars Palace de 1982: Bernard Cahier/Getty Images))

2023-11-11 21:16:23
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