Por qué las estufas de gas natural son dañinas para nuestra salud y el clima

GRAMOya que los fogones se asocian a un cierto encanto: una imagen de chefs de prestigio cocinando en cocinas cotizadas y de alta gama sobre una llama abierta. Al mismo tiempo, muchos entusiastas culinarios domésticos han evitado las estufas eléctricas y sus bobinas anticuadas. Pero recientemente, esa sabiduría se está invirtiendo a medida que el mundo comprende mejor los impactos dañinos para la salud y el clima relacionados con nuestro amor por las estufas de gas.

Un sorprendente estudio publicado en enero por la Universidad de Stanford encontró que las estufas de gas natural, que usan más de un tercio de los hogares estadounidenses, pueden emitir niveles preocupantes de contaminación del aire interior y podrían desempeñar un papel más importante en el cambio climático de lo que se creía anteriormente. Incluso cuando no se usaban, se demostró que las estufas de gas natural liberan metano, un potente gas de efecto invernadero y otros contaminantes dañinos, incluidos formaldehído, monóxido de carbono y dióxido de nitrógeno, a través de fugas y en la línea de servicio.

Los hallazgos plantean una pregunta mucho más amplia sobre si los hogares de todo el mundo deberían pasar a estufas eléctricas de inducción potencialmente más seguras y eficientes.

Encuentran fugas de metano en cocinas estadounidenses

Históricamente, las casas y edificios residenciales han sido un punto ciego en lo que respecta a las emisiones de metano. Muy pocos estudios han tratado de medir cuánto metano se libera al vivir en nuestros hogares y trabajar en edificios; un estudio sugiere que podemos estar subestimando este impacto en las ciudades. Además de esto, la industria de los combustibles fósiles ha trabajado arduamente para convertir las estufas de gas en uno de los electrodomésticos más queridos de Estados Unidos.

El profesor de ciencias del sistema terrestre de Stanford, Rob Jackson, y su equipo en el Instituto Stanford Woods para el Medio Ambiente están ayudando a cambiar este entendimiento con su estudio de estufas de gas de enero, el primero en analizar este problema. Publicar su trabajo en la revista revisada por pares. Ciencia y tecnología ambiental, el equipo midió el metano y los óxidos de nitrógeno liberados en 53 hogares de California durante varias fases del proceso de cocción. En total, se analizaron 18 marcas de cocinas y estufas de gas de entre tres y 30 años.

Estiman que el metano que se escapa de las estufas de gas natural en los EE. UU. es igual a las emisiones liberadas por medio millón de automóviles a gasolina cada año. El solo uso de una estufa de gas durante un año emite en promedio 649 gramos de metano, equivalente a la cantidad de emisiones liberadas al conducir 40 millas. Además de contribuir al cambio climático, estos contaminantes pueden desencadenar efectos preocupantes para la salud, incluidas enfermedades respiratorias como el asma y un rendimiento cognitivo reducido, a las que los niños son particularmente vulnerables. Las diminutas partículas de material particulado liberadas por el gas también pueden penetrar profundamente en los pulmones y, cuando se exponen a corto plazo, pueden causar irritación no solo en los pulmones sino también en los ojos, la nariz y la garganta.

El metano no solo se emite cuando se usa una estufa, sino también cuando se apaga. De hecho, más de las tres cuartas partes de todas las emisiones de metano liberadas por las estufas ocurrieron cuando estaban apagadas, encontró el estudio, un fenómeno que probablemente se explica por tuberías con fugas y conexiones mal ajustadas entre las conexiones de gas natural y los electrodomésticos que utilizan. energía. “Simplemente tener la estufa en su casa crea una posible vía de exposición a los contaminantes del aire”, dice Seth Sockoloff, director ejecutivo de PSE Healthy Energy, un instituto de investigación que colaboró ​​con la Universidad de Stanford en el estudio.

El tamaño de su cocina y el tipo de ventilación disponible también pueden cambiar el nivel de impacto que pueden tener las estufas de gas, explica Eric Lebel, coautor del estudio de Stanford. Por ejemplo, en una de las habitaciones medidas, el uso del horno sin ventilación resultó en niveles de óxidos de nitrógeno que excedieron los estándares de seguridad establecidos por la Agencia de Protección Ambiental de EE. UU.

Por ejemplo, según un informe publicado por el Centro Nacional para la Vivienda Saludable y Socios Comunitarios Empresariales, los niveles de dióxido de nitrógeno (NO2) al hornear un pastel en un horno de gas midieron 230 partes por mil millones (ppb). Esto es similar a la cantidad de NO2 que se encuentra en el smog (alrededor de 200 ppb), según el consorcio de investigación, la Corporación Universitaria para la Investigación Atmosférica.

Si bien el estudio de Stanford solo analizó una pequeña cantidad de hogares, el equipo cree que sus hallazgos a nivel estatal se pueden aplicar al resto del país, con poca variación regional, lo que sugiere que es probable que se subestime el impacto de los aparatos de gas natural. Y dos décadas de datos de emisiones de metano residenciales analizados por el clima sin fines de lucro RMI respaldan la investigación. “Sorprendentemente, en los Estados Unidos, no se requiere universalmente que las estufas de gas se ventilen al aire libre”, dijo Brady Seals, experto en energía renovable de RMI, a TIME. “Entonces, gran parte de la contaminación que se emite en la cocina se queda allí”.

Basado en todo esto, Jackson cree “absolutamente” que las estufas de gas son más dañinas para el medio ambiente y la salud humana que sus contrapartes eléctricas. “Las estufas son el único electrodoméstico donde se nos permite emitir contaminación directamente a nuestros hogares”, dice. “Se requiere que cada horno o calentador de agua se ventile al aire libre; nunca nos pararíamos sobre el tubo de escape de un automóvil respirando, sin embargo, estamos perfectamente felices de pararnos sobre nuestras estufas y respirar su contaminación”.

¿Son las estufas de inducción mejores para su salud y el clima?

Durante décadas, las estufas de inducción se han utilizado en Europa, que actualmente representa más del 35 % del mercado mundial. Sin embargo, en los EE. UU., las estufas de inducción apenas han comenzado a generalizarse, y los expertos en energía y los productores de electrodomésticos ahora las promocionan como una alternativa ecológica a las estufas de gas natural.

Al igual que las estufas eléctricas, las estufas de inducción se conectan a una fuente eléctrica, pero difieren en la forma en que se genera ese calor. Como su nombre indica, las estufas de inducción utilizan tecnología de inducción. Una corriente eléctrica pasa a través de un cable de cobre enrollado debajo de la superficie de cocción, lo que crea una corriente magnética que va directamente a la olla para producir calor. Esta inducción magnética esencialmente transfiere energía de la estufa directamente a cualquier utensilio de cocina que tenga una base magnética. Es probable que varias ollas y sartenes en su cocina en este momento sean adecuadas para una estufa de inducción, incluidas las hechas de acero inoxidable, hierro fundido y porcelana esmaltada sobre metal. (Para saber si los suyos son compatibles, el fabricante de electrodomésticos Frigidaire recomienda una simple “prueba magnética”).

Debido a que el calor se transfiere directamente a una olla o sartén, las estufas se sienten frías al tacto. Esta forma más precisa de calentamiento significa una cocción más poderosa: las estufas de inducción pueden hervir agua hasta un 50 por ciento más rápido en comparación con sus contrapartes de gas y eléctricas mientras mantienen temperaturas constantes y precisas, señala Frigidaire.

Las estufas de inducción también son mucho más eficientes que las estufas eléctricas y de gas convencionales. El monitor de eficiencia energética respaldado por el gobierno, Energy Star, señala que los utensilios de cocina de inducción transfieren el calor con una eficiencia de alrededor del 85 %, mucho más que el gas (32 %) y la mayoría de las estufas eléctricas (75-80 %). “La eficiencia por unidad de las cocinas de inducción es entre un 5 y un 10 % más eficiente que las unidades de resistencia eléctrica convencionales y unas tres veces más eficiente que el gas”, dijo a TIME un portavoz de la Agencia de Protección Ambiental de EE. UU. Si todas las superficies de cocción de EE. UU. vendidas en 2021 usaran tecnología de inducción que cumpliera con las pautas de uso recomendadas por el gobierno, Energy Star estima que el ahorro de costos habría sido de más de $ 125 millones.

Pero esta mayor eficiencia tiene un precio más alto. Las estufas de inducción cuestan alrededor de $ 1,000 en comparación con los doscientos dólares de las estufas eléctricas o de gas convencionales. Entonces, ¿esta estufa más costosa, pero altamente eficiente, también es mejor para su salud?

Al igual que otros electrodomésticos, incluidos microondas y tostadoras, las estufas de inducción emiten ondas electromagnéticas. Pero las cantidades son lo suficientemente bajas como para considerarse seguras según los estándares establecidos por la agencia rectora Instituto de Ingenieros Eléctricos y Electrónicos. Si bien algunos estudios iniciales plantearon dudas sobre si estos campos electromagnéticos pueden ser dañinos para los niños y los fetos, la Organización Mundial de la Salud en 2007 no encontró evidencia convincente de que los campos magnéticos de frecuencia media tengan efectos a largo plazo en la salud humana. En comparación, las estufas de gas se han relacionado con tasas un 42 % más altas de asma en los niños.

Kenneth McCloud, profesor de la Universidad de Binghamton en Nueva York que estudia la influencia de los campos electromagnéticos en los humanos, dice que los estudios para determinar los efectos potenciales de las estufas de inducción son difíciles de controlar y, en general, no presentan suficiente evidencia de que los electrodomésticos sean dañinos. “¿Alguno de esos efectos es peligroso?” él dice. “En términos de a lo que puede estar expuesto en el hogar, no tengo conocimiento de ningún efecto perjudicial”.

Al igual que con cualquier otro electrodoméstico, cuando utilice estufas de inducción, asegúrese de leer y comprender las instrucciones de seguridad en su totalidad. Esto incluye el uso de utensilios de cocina de tamaño y construcción adecuados y el mantenimiento de una distancia segura mediante el uso de los campos de cocción traseros.

La futura transición energética

Los efectos a largo plazo de continuar quemando combustibles fósiles y las implicaciones climáticas asociadas agravan aún más los problemas de salud, desde una peor calidad del aire hasta un estrés por calor exacerbado y el empeoramiento de los desastres naturales. “Si bien podemos sentir los impactos en la salud de nuestra estufa de gas antes que los impactos climáticos”, dice Seals en RMI, “a nivel macro, quemar gas en nuestros hogares nos hace depender de estos combustibles que alteran el clima y la infraestructura con fugas que respalda a ellos.”

Para limitar el cambio climático y sus impactos, la ciencia dice que debemos alejarnos de los combustibles fósiles. Para hacer esto, algunos estados como Massachusetts y ciudades de California están impulsando legislación para prohibir las conexiones de gas natural en edificios nuevos y promover nuevas construcciones totalmente eléctricas a través de incentivos y descuentos. En diciembre de 2021, la ciudad de Nueva York se convirtió en la más grande del país en promulgar dicha regulación.

“La idea es que no queremos encerrar estos aparatos de gas como infraestructura durante los próximos 20 o 30 años; ese es el tiempo que durará una estufa de gas”, dice Lebel. “Si alguien compra una estufa de gas hoy, ese electrodoméstico estará en la cocina de una persona durante las próximas décadas”.

Mientras tanto, no todo el mundo puede darse el lujo de actualizarse de inmediato, y los impactos ambientales de producir estufas nuevas y desechar las viejas antes del final de su vida útil tampoco deben ignorarse, señalan los investigadores de Stanford. De manera similar a los vehículos eléctricos, se necesita una mejor comprensión de lo que implica obtener más recursos como minerales para las estufas. Entonces, hasta que llegue el momento adecuado para elegir la inducción, tal vez cuando busque un nuevo apartamento o aproveche los descuentos para hacer el cambio, los investigadores sugieren dar pequeños pasos iniciales para avanzar hacia cocinas residenciales electrizantes.

Estos incluyen estrategias como invertir en ollas y sartenes de inducción que se pueden usar en otros tipos de estufas y actualizar los enchufes y electrodomésticos, como las estufas de inducción, según lo permitan el tiempo y el dinero. Hasta entonces, siempre encienda la ventilación o el ventilador de la campana y abra las ventanas cercanas cuando opere una estufa de gas natural.

Más historias de lectura obligada de TIME


Contáctenos en [email protected]

Leave a Reply

Your email address will not be published.

This site uses Akismet to reduce spam. Learn how your comment data is processed.