Recuperarse de los desafíos emocionales de la pandemia de coronavirus

Con los estadounidenses vacunados a un ritmo de más de dos millones de inyecciones por día, la atención ha comenzado a centrarse en la vida después de la pandemia. Pero los funcionarios de salud pública están cada vez más preocupados porque más de medio millón de muertes solo en este país y un año de aislamiento, escuelas cerradas y trabajos perdidos han tenido efectos traumáticos en muchos estadounidenses, especialmente en los niños. Para hablar sobre cuáles podrían ser esos efectos y cómo asegurar que las personas reciban la atención y el apoyo que necesitan, recientemente hablé por teléfono con el Dr. Archana Basu, psicólogo clínico del Hospital General de Massachusetts y científico investigador del Harvard TH Chan. Escuela de Salud Pública. Durante nuestra conversación, que ha sido editada por su extensión y claridad, discutimos cómo los niños y adultos enfrentan el trauma, los distintos desafíos que enfrentan los adultos jóvenes y cómo las lecciones de la pandemia pueden usarse para mejorar la atención de salud mental en el futuro.

Cuando quedó claro que una pandemia iba a cambiar nuestras vidas, ¿qué le preocupaba más en términos de salud mental?

Como fue el caso de la mayoría de los estadounidenses, no creo que esperaba cuál sería el horizonte para la pandemia. Dudo que la mayoría de mis colegas realmente esperaran que duraría tanto tiempo. Esperábamos absolutamente que hubiera un aumento en los problemas de salud mental y algún nivel de angustia, porque esa sería una reacción muy típica a un estresante o trauma generalizado extremo, como una pandemia. Y hemos visto esto en el pasado con otros desastres masivos. Hay un aumento de las preocupaciones y la angustia de salud mental, y luego, una vez que se restablece la seguridad y se restablece el sentido de la rutina, vemos un declive y un retorno a la línea de base para la abrumadora mayoría de las personas, incluidos los niños. Lo que realmente está diciendo es que somos muy adaptables, ciertamente como humanos y como niños. Es con el período prolongado, como el que estamos experimentando ahora, que comenzamos a preocuparnos por efectos a más largo plazo y más generalizados.

¿Qué efectos, específicamente?

Estamos escuchando sobre un aumento en las tasas de ansiedad severa y preocupaciones relacionadas con la depresión. También sabemos que esto puede haber sido aún más desafiante para las personas que ya estaban luchando con problemas de salud mental. Hay datos emergentes que muestran que las tasas de conductas autolesivas también han aumentado. El hecho es que eso es lo que esperaríamos, y estamos viendo un espectro realmente amplio de preocupaciones de salud mental y de comportamiento. Sin embargo, quiero señalar que no creo que esto se limite a problemas de salud mental. Creo que hay otras partes de la vida de nuestros hijos en las que veremos esos efectos. Algo de eso podría ser salud física. Los pediatras han estado muy preocupados por la cantidad de ejercicio que hacen los niños. Y hay datos emergentes que muestran que los problemas relacionados con el sueño y el peso podrían ser otros ejemplos de problemas de salud física.

Te enfocas especialmente en los niños. ¿En qué medida los desafíos de salud mental que enfrentan los niños después de algo como esto podrían ser diferentes o similares para los adultos, en términos generales?

Básicamente, creo que los niños de todas las edades, y esto es ciertamente más cierto para los niños más pequeños, pero en realidad incluso los adolescentes, necesitan un adulto que los apoye y que responda, al menos un cuidador receptivo, que los ayude realmente a comprender lo que está sucediendo, a enfrentarlo en términos de pensar en lo que sienten, lo que están experimentando. La capacidad de un adulto para afrontar el nivel de imprevisibilidad y aislamiento es más variada en relación con la de un niño. Una de las cosas más diferentes para los niños es que no van a sacar tanto provecho de las herramientas digitales, porque es mucho más probable que necesiten la interacción en persona. Esto es especialmente cierto para los niños más pequeños. Y sabemos por décadas de investigación que un entorno de cuidado y apoyo es uno de los amortiguadores más fuertes para los niños. Y creo que eso es diferente para los niños que para los adultos. Los adultos necesitan apoyo social y conexiones sociales, pero creo que su capacidad en términos de encontrar una forma de acceder a él y quizás pasar períodos más largos sin él es mayor que la de los niños.

Lo segundo es la idea de estabilidad. Todos nos beneficiamos de las rutinas y la estructura, pero los niños están desarrollando su sentido de la rutina y la estructura, y cuando hay un factor estresante o un trauma como una pandemia, todos los elementos de sus vidas se ven afectados. Necesitan un adulto que les ayude a desarrollar esas rutinas y estructuras en este formato adaptado. Y tener esa sensación de estabilidad y previsibilidad, es cierto para todas las edades, pero los niños realmente se benefician de eso.

Si los niños no obtienen estas cosas que usted dice que necesitan, ¿cuáles son los efectos a largo plazo de eso?

Entonces, para los niños más pequeños, eso podría parecer lo que pensamos como dificultad para regularse a sí mismos, ya sea para dormir, si es una respuesta emocional más grande incluso al tipo de desafío más pequeño que de otro modo podrían enfrentar. Puede ser más irritabilidad o enojo, pero también síntomas somáticos relacionados con comer y dormir. Es una variedad de síntomas, pero en general, en versiones más extremas, lo que consideramos ansiedad, depresión, falta de motivación para la escuela o falta de deseo de conectarse con otras personas. En los niños más pequeños, eso podría ser menos dispuesto a jugar, o su regulación emocional se verá diferente, por lo que más llanto, más irritabilidad.

¿Qué debería haber hecho el gobierno a nivel estatal, local y federal para prepararse para esto, comenzando hace un año? Y qué hizo ¿ellas hacen?

De este período pandémico han surgido un par de cosas que han sido muy valiosas y que espero que definan la política futura. Siempre ha habido una escasez de recursos para el cuidado de la salud mental, incluso antes de una pandemia, y ciertamente, si se muda de las principales ciudades y áreas metropolitanas, eso fue definitivamente cierto, incluso más para los niños. Ya estábamos viendo un sistema que estaba realmente cerca de la capacidad o de la capacidad cuando se produjo la pandemia.

Y así, en esta etapa, el panorama emergente de la salud mental realmente habla de la necesidad no solo de aumentar nuestra capacidad, sino de repensar fundamentalmente las formas en que brindamos atención de salud mental. Un ejemplo de eso sería la pre-pandemia, en el estado de Massachusetts, donde ejerzo, algunas compañías de seguros reembolsarían la atención remota de salud mental y tele, y otros seguros no lo hicieron. Una de las cosas que sucedieron durante la pandemia en los Estados Unidos realmente fue que se emitieron órdenes de emergencia para que esta tele-salud mental remota fuera reembolsable por las compañías de seguros, y en el estado de Massachusetts eso incluye sesiones de video y telefónicas. Recientemente, en el estado de Massachusetts, esto ahora se ha hecho permanente. Y esto es realmente importante porque, si bien hace que la atención de salud mental sea más accesible para un grupo más amplio de personas, también reduce la carga en términos de viaje. Pero también sabemos que una visita por video requiere una conexión a Internet estable, lo cual no siempre es posible y no está disponible para todas las familias, por lo que creo que el hecho de que también incluya sesiones telefónicas es importante. Para mí, ese es un ejemplo muy concreto de cómo las políticas relacionadas con la atención de la salud mental pueden cambiar las reglas del juego.

Dicho esto, creo que hay al menos un par de otras áreas que debemos considerar. Básicamente, nuestro sistema de atención médica, incluido nuestro sistema de atención de salud mental, es un sistema de atención de salud terciario. Cuando vemos a los niños en una clínica ambulatoria, tienen una condición de salud mental diagnosticable con la que realmente han estado luchando por un tiempo. De hecho, los criterios para diagnosticar a alguien y facturar a su seguro requieren que la condición de salud mental esté afectando activamente sus vidas, ya sea en términos de su escuela o sus relaciones. Entonces, fundamentalmente, estamos trabajando en un sistema que prioriza la atención terciaria. Y este es un gran problema, porque realmente sabemos que podemos trabajar con las personas, y los niños en particular, de manera preventiva. Hay modelos emergentes de atención que en realidad se han utilizado en todo el país, no diré de manera uniforme, ciertamente, pero se ha implementado con éxito en diferentes entornos de atención médica en todo el país, y creo que se están volviendo más comunes, lo que Creo que es importante y prometedor. Básicamente, estos son modelos integrados de atención donde las evaluaciones e intervenciones de salud mental se integran como parte de las visitas de atención de rutina, ya sea pediatría o medicina interna.

La otra cosa que está surgiendo es el uso de herramientas digitales. Hay datos emergentes que muestran que, para ciertos tipos de problemas de salud mental, de gravedad baja a moderada, ciertos tipos de herramientas digitales, como las que usa el VA, son un complemento muy eficaz para trabajar con un terapeuta. Entonces, ese modelo tradicional de sesiones semanales de una hora o sesiones de cincuenta minutos, podemos construir sobre eso, y las herramientas digitales realmente pueden ayudar con ese proceso. Existen intervenciones muy eficaces para la ansiedad o la ayuda para dormir.

¿Con qué compara la pandemia, o qué eventos observa, cuando trata de darle sentido?

Los desastres masivos anteriores, como el huracán Katrina, son un ejemplo del que podemos extrapolar y aprender. Pero sabemos que es una estimación del mejor de los casos, porque la pandemia ha trastornado todos los elementos de nuestras vidas y realmente ha cambiado fundamentalmente la forma en que vivimos, trabajamos y asistimos a la escuela. No está circunscrito geográficamente y se ha prolongado. Y parece que tal vez haya un horizonte ahora, pero, como dijiste, todavía hay mucho camino por recorrer. Así que creo que hay formas en las que podemos aprender de desastres masivos anteriores, pero también reconocer que este es un factor estresante bastante singular que no hemos experimentado antes.

Obviamente, diferentes niños van a lidiar con esto de diferentes maneras y, por supuesto, la pandemia ha afectado más y menos a diferentes grupos. Así que no quiero que parezca que todos han tenido la misma experiencia, pero, en términos generales, ¿cambia la universalidad cómo tratarla, cómo hablar de ella, cómo pensar, cómo responde la gente? Como mínimo, la gente mira a su alrededor y ve a otras personas con desafíos similares.

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